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そしてふたりでワルツを 作者:カミユ

本編

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第ニ話    ☆侯爵様は退屈している

 舞踏会が開催されるオフィーリア城は、国の中心部にそびえ建っている。
 城を囲む森を挟んで丁度裏側には、吾妻あがつまという侯爵の屋敷がある。

 吾妻の当主ジュンイチは、汚れた白衣にヨレたシャツ、目の下には常にクマが浮かび、伸びた黒髪を輪ゴムでしばって、丈の少し短いジーンズを履いている。というおよそ貴族であるとは思えない外見の男で、オフィーリア国軍に所属する研究者だ。

 彼は地位と資産という職権を乱用して、自分専用の研究室を軍の駐屯地内に増設。侯爵家当主が果たすべき仕事を執事のセバスチャンに一任し、自分はそこで日がな一日勝手気ままな研究に明け暮れている。
 これといった専門は特に無く、医療、細菌、物理学をはじめとして興味があればなんでもかんでも手を出すやりたい放題好き放題っぷり。彼を少しでも知る人々からは、「傍若無人が歩いている」と囁かれる体たらく。


 そんな彼はこの日、熱中していた研究が一段落して、デスクで天井を仰いでいた。
 退屈。一言であらわすならば、その心理状態である。

 いっそ街で謎の病気でも流行してくれれば面白いのに。などと夢想するもそうそうそんな都合の良いことが実現するはずもなく。

 何の気なしに白衣のポケットに手を突っ込めば、くしゃくしゃになった封書に触れる。燦爛さんらんたる装飾の施されたそれは、王室から届いた舞踏会への招待状。

 こういった催しへの参加はあまり気がすすまない。
 断りの一筆さえも面倒で、無視してしまおうとポケットに押し込んだままになっていた。

 そのへんに投げ捨ててしまおうか。その決断に至る前、ひとつの妙案が浮かぶ。

 大規模な舞踏会なら行ってみてもいいかもしれない。体調が悪そうな人物がいれば捕獲して診察しよう。それが謎の新種の病である可能性は、限りなく低くもゼロではない。千載一遇。動かぬことには偶然に遭遇すらできぬ。
 この舞踏会、下はどの程度の爵位まで招待されてるんだろうか?
 子爵の爵位を持つ士官学校時代の同級生がこの駐屯地に居る。招待されたか聞いてみよう。

 手にした招待状をふたたびぞんざいにポケットへ戻し、おもむろに動き出す。思い立ったが吉日。
 ジュンイチは研究室から踏み出した。


「まぶしいな」

 長い廊下の窓から差し込む光に目を細める。太陽光に当たるのは一週間ぶりだ。

「あっ、吾妻大佐!?」
 手で影をつくり歩いていると、すれ違いざまに兵がうわずった声をあげた。

「ちょうどいいや。きみ、ファウストくんの居場所知ってる?」
「ぶ、武器庫に……」
「ありがとう」

 震える一般兵からたずね人の居場所を聞き出し、またのんびりと歩を進める。久しぶりの研究室の外。散歩とすれば一石二鳥。
 しばらくして目的地に到着すると、すぐに目当ての人物を発見できた。

 同じ場所で勤務していても兵科が違う為、探しでもしない限りあまり会うことが無い元同級生。今回顔を合わせるのも実に半年以上ぶり。……なのだが、かしこまった挨拶は面倒くさい。

「やあ、ファウストくん。きみのところにもこれ届いた?」

 出入り口に背を向けている彼に背後から用件を告げると、ファウストはビクリと身を硬直させ、振り返った。ジュンイチはくしゃくしゃになった招待状を目の前で泳がせる。

「招待状ですか。届きました。お話はそれだけですか。では私は仕事がありますので、大佐も自身の研究室へお戻りください」

 ジュンイチが話しかけるとファウストはいつも身構えて距離を取ろうとする。

「冷たいなあ」
「大佐がいつも厄介事を運んでくるからです。自業自得ですよ。私は学生時代の【ネズミ事件】をまだ忘れていませんからね」
「そういえばアレの応用を以前捕虜で試してみたんだけど」
「聞きたくありません!」

 ジュンイチが士官学校に入学した十七歳のとき、ファウストを含む同級生はみんなひとつ年上の十八歳だった。所謂「飛び入学」という物で、それに加え入学試験も首席で合格。さらには王家に次いで高い地位を有する侯爵家の人間ということも相まって、廊下を歩けば瞬時に人だかり。押し合いへし合い、寄るわ寄るわ、媚び諂う下級の貴族。

 しかしながらそんな扱いにもすぐに終止符が打たれた。ある一件以来、手のひらを返したように誰も寄り付かなくなり、それどころか、視線が合えばビクビクと怯えて誰もが目を逸らし、話しかけられようものなら悲鳴と共に逃げ出す有様。その原因が、ネズミ事件。

「いきものの皮膚を溶かしてしまう実験だなんて、想像するだけでおぞましい」
「表面だけだよ。人体模型だと思えばいい。死ぬわけじゃないし、たいしたことじゃないと思うけど」
「たいしたことです! 血管と筋組織を外気に晒しながら動き回るネズミを見たときの嫌悪感といったら。ましてやそれを人間でやりたいだなどと」

 悪魔の所業です。と、ファウストは顔を青ざめさせた。

「軍内での大佐の評価をご存知ですか? 天才だが変人。できれば関わりたくない人物を十人に聞けば、十人が全員大佐の名前を出すんですよ」
「別にいいよ」

 やりたい研究ができればそれで。実際問題、研究の成果によって軍にも国の医療にも多大に貢献している。他人からの好意は必要ない。

「でしょうね。そういうところも含めて、です。いい加減仕事に戻りたいのですが」
「ちぇ」

 とりあえずファウストの元にも招待状は届いたらしい。という情報は入手した。
 彼の爵位は子爵。下から二番目である。となれば、おそらくこの国の貴族はほとんどが招待されているのだろう。

 自らも出席することを決意して、ジュンイチはまたダラダラと来た道を戻るのだった。
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