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そしてふたりでワルツを 作者:カミユ

本編

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第一話   序奏:冬薔薇のメヌエット

――【何か】が居た。

 広々としたオフィーリア城の一室、大きな窓から差し込む月明かりのみが照らす室内。
 むわっとした熱気と、二種類の生臭さが立ち込めるその部屋に二本の足で立っている【何か】。

 臭いの原因のひとつは、血だ。

 薄い闇に包まれた部屋のなか、絨毯に広がるねっとりとした液体。その上に足を下ろせば、底なし沼に吸い込まれていくみたいに沈み込む感覚を味わえそうなほどの量。
 壁や天井にもベットリと、部屋中隙間なく塗りたくったように付着した血液。

 そこにいる【何か】のものではない。
 おそらくそのそばに散らばっているいくつかの塊――かつて人間だったもの――のそれだろう。

 もうひとつの原因。
 それは、惨状の真ん中でじっと宙を見つめている【何か】の股間から迸った真っ白な体液。
 血の臭いと混ざりあいながらかすかな異臭を放ち、散らばる塊にネバネバとまとわりついている。

 深夜。城のまわりを囲む森のなかでは、獣すら眠りについている静かな時間。

 その空間には、血と、闇と、肉塊と。
 そして、月の光が生み出した黒い影の。

 【何か】が居た。


***


 のどかな丘陵地帯に、一軒の小綺麗な屋敷がある。
 白い門構えに、褐色のレンガが積まれた花壇と、小さいながらもよく手入れされた薔薇のアーチ。
 そんな可愛らしい印象を与える屋敷のなかで読書をしていた少女は、車のエンジン音を聞きつけて勢い良く立ち上がった。

「お父様が帰ってきた!」

 自分でも「おいしそう」と思う、白桃色をしたお気に入りの髪が乱れるのも厭わず玄関へと走る。
 伯爵という爵位を持ちながらも貿易商として自ら船に乗り世界を巡っている父は、一年のうち半分ほどを海の上で過ごす。仕事だと分かっていても、会えない日が続くと、少し寂しいなと思うことがある。

「お帰りなさい! 今回は何日くらいこちらにいられるの?」
「ただいまカミィ。そうだねえ、しばらくはゆっくり過ごせると思うよ」
 帰宅したばかりの父は微笑んで、背広のポケットから綺麗にラッピングされた小さな包みを取り出した。

「おみやげだよ」
「わあ、可愛いブローチ! お父様ありがとう、だ~いすき!」

 待ってましたとばかりにその場で包みを開封し中身を確認すると、カミィは満面の笑みで父へとびついた。
 うまれた頃から蝶よ花よと可愛がられ甘やかされてきたせいか、未だに幼い子どものような振る舞いが残っている自覚はある。もうすぐ十七歳になるというのだから、そろそろ気をつけなさい。と、先日母から注意を受けたばかりだが、まだ気を抜くとついつい子供のような言葉遣いや態度が出てしまう。

 とはいえ、母のほうも、そんなに真剣には怒っていないのかもしれない。現に今も、あらまあと苦笑いしながらも叱る様子は無く、廊下の奥からゆっくりと姿をあらわした。

「あなた、お帰りなさい」
「ただいま。何か変わりはなかったかい?」

 父は数歩進み出て、迎えでた妻にハグとキスを落とした。

「特には何も無かったわ」
「そうか、それは良かった。いつも寂しい思いをさせてすまないね。愛してるよ」

「ねえ、お父様、似合う?」

 妻に向けて臆面なく愛を囁く父の横で、カミィは花模様のお土産を早速胸につけてクルっとその場で回転したあと、得意気にポーズを取ってみせた。

「可愛いよ」
 と返事をして、次に父は使用人が持ってきた書簡類に軽く目を通す。結構な量が溜まっている。
 一枚ずつ素早く差出人を確認して、返事が必要なものとそうでないものにより分けていく彼は仕分け職人のようだ。
 カミィが面白がってその作業を眺めていると、ふと父の手が止まった。
 握られているのは金で箔押しされたひときわきらびやかな一通。つま先立ちになり覗きこむと、それは王室から届いたものらしかった。

「ほう。来週、王子様主催で舞踏会が開かれるようだ。明るい催しで少しでも元気を取り戻されると良いのだが」
「そうねえ。王族の方が次々とお亡くなりになって、王様も今は病に臥せっておられるのでしょう? 王家の血筋のなかで、お元気なのはもう王子様おひとりだとか。たまには息抜きが必要よねえ」

「あの王子様は立派だよ。王の代理になってすぐ、領土争いが続いていた隣国と停戦協定を結ばれた。そのおかげで私もずいぶん安心して海に出られるようになったからね。ああいうお方に娘を嫁がせたいよ。見た目だけならじゅうぶんに可愛らしく育っていると思うのだが?」
「いやあね、あなた。それは親馬鹿と言うのよ」

「良い機会だし、家族で参加させていただこうか」
「そうね」

 父の提案に、母も頷いた。

「まあ、家族で? 舞踏会に私も参加できるの? 素敵! ねえお父様、ドレス買ってくださるわよね? 楽しみ!」
「ああ、はじめてにふさわしいとびきり素敵なドレスをオーダーしてあげよう。それと、仮面舞踏会らしいからマスクも用意しなくてはね」

 社交界デビューが出来ると浮足立つカミィは、色は薄い青が良いだとか生地はシルクとレースにしましょうだとか、はやくもメイドに向かってあれこれとドレスの注文をつけながら、野うさぎのように飛び跳ねて喜ぶのだった。
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