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そしてふたりでワルツを 作者:カミユ

本編

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第三話   第一楽章:ちくはぐなシンフォニー(1)

 それぞれが心待ちにした舞踏会、その当日。

 玲瓏(れいろう)たる金細工が四面の壁や柱に施され、空間自体がひとつの芸術品のように彩られたホール。華美なシャンデリアが室内を照射し、人びとの影を形成する。

 壁際に整列したテーブルには、ビュッフェ形式で果糖、脂質、タンパク質が過剰な料理が並ぶ。ワイン、炭酸酒、果実を絞ったジュースといった飲料も用意され、各種を切らさないよう給仕達が目を光らせている。

 ゲストは銘々に楽団の音楽に合わせて舞踏したり、テーブルの料理を飲食しながら雑談に勤しんでいた。


 ジュンイチが会場へ到着して周囲を観察すると、少人数のグループとなって談笑しているファウストを発見。
 集っているのは軍の関係者だろう。数人の男と、その妻らしき女。それと、ひときわ小さくて若い女。女というよりはまだ少女と形容したほうが正しいような、幼さの残る風貌。
 距離を詰めると、「お兄様、お姉様、お久しぶりです」という言葉が耳に入る。

「あれ? ファウストくんって妹が居たの?」
 先日同様に背後から質問を投げかけると、ファウストも同様にビクリと身体を震わせて振り返った。直後、目を見開いて、後ずさり。
「これは妻の妹です。そして失礼。私はお手洗いへ」
 かすれた声で一言放って身を翻し、いつも以上に素早い退散。

 その場で歓談していた他の人間達も、ジュンイチの方へ顔を向けた瞬間、ひとりはマスクの奥で目を細め、また別のひとりは首を横に振って、足早に散ってゆく。

 その場に残ったのは、ファウストの義妹だという少女のみ。

「あの、そのマスクはとっても珍しいですね。夜会用のマスクを持ってないんですか?」
「無いよ。マスクなんて顔が隠れればどれでも一緒でしょ? 夜会マスクもガスマスクもかわらないよね」
「ほわぁ」

 少女は吐息に近い音を漏らし、口を閉じもしないで、煌めき潤む桃色の瞳で凝視してくる。
 二分。三分。見つめ合うまま。

――この少女の目的は何だろうか?

 貴族にありがちな媚びや擦り寄りが脳裏によぎる。しかし今夜は仮面舞踏会。素性を隠した社交の場。
 雑踏にまじり聞こえてくる、
「まったく、あれはどちらのお方だろうね? あんな格好で、恥というものをご存知ないのだろうか?」
「あのデザインは気持ちが悪いわ。不気味ね」
 という見知らぬ者達の会話から推測するに、自分が吾妻の当主であることは、参加者のほとんどが知らないはずだ。おそらくこの少女もしかり。

 仮にファウストから情報を得ていたとしても、この場で最も擦り寄るべきなのは自分ではなく王子であるはず。なにせ今日の主催は王子。会場内で一番地位が高いのは彼である。

 あらためて少女を刮目してみると、鈴のような軽やかな声。新雪のように白くて細やかな肌。桜色の頬にかかる、空気に溶け込みそうな淡い色合いの、柔らかそうな髪。力を入れると簡単に折れそうな華奢な体。
 客観的に判断して「容姿端麗」と名状して差し支えない姿。
 この外見ならば、王子にも気に入られる可能性は非常に高いと分析可能。
 あえて自分に取り入ろうとするメリットが見当たらない。


「きみはどうしてここに居るの?」
「王子様から招待状が届いたからです」
「あ、いや、そういう意味じゃなくて……質問をかえよう。どうしてさっきからずっと僕を見つめているの?」

 尋ねると、少女はきょとんと、
「あれ? どうしてかな?」
 首をかしげた。

「えっ」

 これにはジュンイチも意表をつかれた。こんなにふわふわとして要領を得ない問答はかつて経験が無い。自分の行動の原理が不明などということがあり得るか?

 常に研究という理論と結果の真理のなかで生きてきた。物事には必ず何かしらの因果関係があるはずだ。なのに今、その因果がまるで見えない。この少女ほど空想的で予測不能な人間は未知なるもの。

 新鮮な謎に直面し、困惑は探究心に変化を遂げ、興奮でからだが火照る。

「あっ、わかった!」
「うん、なに?」
「そのマスクが気になって、もっと見ていたいから。とっても不思議。見たことないもの」

 回答を得たジュンイチは、即座に顔を覆うマスクを脱いだ。こんなものいくらでも手にはいる。まったくもって惜しくない。
 それよりなにより、これを与えると、一体どんな反応を見せるのか? 

「あげるよ」
「わあ! やったぁ! うれしいな」

 手渡すと、少女は受け取ったマスクを掲げ片足立ちで一回転。全身で歓喜を表現したのち抱きしめた。

 ガスマスクを渡してこんなリアクションをされたのもはじめての体験。

「じゃあ、かわりにこれをあげます」
 差し出されたのは、少女の目元を囲っていた透くような空色のマスク。
「ありがとう」
 断る理由は無い。受け取って装着すると、少女は頬を紅潮させて微笑んだ。
「似合ってますよ。金色の瞳が、空に浮かぶ太陽みたい」

 鏡に映る鈍い金の瞳を、「鳥の瞳のようだ」と考察したことはあれど。太陽とはなんと壮大な比喩。サイズも質量もまったく違うふたつの物を結びつけるという自分には無かった発想に、ますます興味を煽られる。

「あの、これ、着け方がわからないから、着けてください」
「いいよ」
 彼女の腕のなかからもう一度マスクを手に取って、後ろにまわり、ベルトを閉める。
「少し大きいみたいだから、きつくしておこうね。それと外すときは……」

「身長は僕の胸元くらいまでしかないんだな」「首の後にほくろがひとつある」「近づくと微かに薔薇のような香りがする」。
 口には出さずに脳内で、そんなことを細かく検分してしまっていることにジュンイチが自ら気付いたのは、マスクを装備し終えた少女が振り向いたときだった。

 少女の一挙一動が気になりはじめている。言葉遣いにも、見た目にも、節々に幼さが残る少女の全てが魅力的に見える。

 自覚した途端、急に心臓が早鐘を打つ。
 胸が苦しく、足がフラつき、体が熱い。急に風邪でもひいたかのように息苦しく、喉が乾く。それでいてなんだか心地良いような、うまれてはじめての感覚。

「似合いますか?」
「うん……すごく……面白いよ」

 生返事をして、自分の体と心に起こっている変化について考えを巡らせる。

 しかし目の前で、
「すごいです! ここが、こう、取れるんですね!」
 と口元の吸収缶部分をパカパカと付け外しして無邪気に遊ぶ姿が視界にはいると、考えがうまくまとまらない。

 これまでの人生においては、周りがどんなに煩かろうが、邪魔が入ろうが、思考を中断されることなど一度も無かった。
 没頭してしまえば他のことは気にならなくなり、研究のみに全てを注ぐことができた。
 なのになぜか、この少女を前にするとそれができなくなってしまう。

 このような心理現象は以前本で読んだことがある。
 これはもしかして――。

 辿り着いた結論が正しいのか確かめようと言葉を紡ごうとしたとき、不意に轟いたのは何かが割れたらしき派手な音。食器か、ガラスか、遠くから。

「何だろう? 見に行ってきます。マスクをありがとうございます。大切にします」

 それだけ言い残すと、少女は返事を待つこと無く背を向け、パタパタと人の波へと消えていく。

 引き止める隙すら与えられなかったジュンイチは、近くにあったテーブルからワインの入ったグラスを手に取り、中身を一気に飲み干した。
 乾きは、増すばかり。
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