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その造型は魂にも似て 作者:道化屋

第四章 次なる舞台への渡り鳥

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4-2 捨てる者、拾う者

「足掻かないのか? らしくないな」

 巨人が仰け反った。
 横殴りに飛んできた大きな【拳】が【番人】を押し返したのだ。
 巻き上がった砂埃の中に、人影。俺たちと巨人との間に割って入る、妙に気取った輪郭。

「……シュレン!?」

 準爵の次男坊が、ポケットに両手を入れたまま団長の前に立ちはだかっていた。
 ――どうして、お前が。

「どうして貴様がここにいる」

 俺より先に、団長が唸った。顔に驚きが浮かんでいる。こいつの登場はあの人にとっても想定外か。

「シュレン。貴様は俺の誘いを蹴った筈だ。我がギルドに潜り込んだ、形なき財産を盗む賊の手先を捕らえたならば、直属へ推薦してやるという話を」
「断ったのではなく、信じなかったんです」

 ちらりと二階に立つクライセンへと視線を送った。

「男爵家の跡取りはそのまま呑み込んでしまったようですが、生憎と俺はコジロウがそんな男だとは思えない。だから貴方の言葉を不審に思った。これは裏があると考え、こうしてやってきたんですよ。――二人でね」

 二人? ということは。

「アタシもいるんですよ」

 夜闇に女の声が響いた。
 もちろん聞き覚えはある。副団長だ。振り返ると、暗がりの中に見慣れた肉体美が薄らと浮かんでいる。布製らしき白い肩掛け鞄をぶら下げていた。

挿絵(By みてみん)

「ヴィオ、貴様もか」
「そこの気障男にデートに誘われましてね」

 おどけ調子で肩を竦めた。

「こんな廃墟に連れてくるとは女心の解らない男です。どんなに顔や家柄が良くても、これじゃ本当にいい女は捕まえられない」
「手厳しい」

 思わぬ攻撃に、シュレンは緊張感なく苦笑いと共に肩を竦めた。

「……団長」

 地面に座り込む俺とリーフィの隣に立つと、副団長は一転、真面目な顔で神妙な声を出した。

「いや、ここは元・王家親衛隊、ムーア・バイセンとお呼びするべきでしょうか」

 団長は答えない。代わりに、短くなった葉巻を投げ捨てた。

「アタシは、貴方が過去の過ちを反省しているのだと思っていました。けれど、何一つ変わっちゃいなかったんですね」

 言葉の意味は解らない。ただ、副団長の瞳が哀しげに揺れているのだけは解った。

「貴方の頭の中には、今も昔も姫しかいない。実力と技術には非の打ち所がない――けれどその一点だけは。姫への執着だけはとうとう修正出来ませんでしたか」
「シュレンに声をかけたのは間違いだったな」

 団長が新たな葉巻を横咥えにした。

「ヴィオ、お前まで出てくるとは」

 おもむろにマッチを擦り火を点ける。そうして、この場に集まった面々を見回した。

「見事に分裂したな」

 気づけば、リヒトを除く『霧雨の陣』のメンバーが揃っていた。
 リーフィに支えられどうにか立ち上がる。そんな俺たちを庇うように立ってくれているシュレンと副団長。
 対して――。
 荒れ果てた道の真ん中に立つ団長。その奥のビル二階には猟犬を従えたクライセン。

「まあいい」

 団長が煙を吐き出した。

「どの道、俺は姫の下へ戻る。ギルドは今日で解散だ」

 【番人】が、再び動き出す。俺を手中に収める為に。
 しかし状況は変わった。俺とリーフィだけじゃ手も足も出なかったが、副団長とシュレンが加わってくれたならあるいは!

 持ち上げられた。

 何事かと振り向くと、副団長が俺の羽織の襟を掴んでいた。

「逃げるよ。巻頭には逃走あるべしってね!」

 ひょいと、まるで旅行鞄でも背負うかのように担がれた。

「リーフィ! 走れ!」

 副団長の動きに呼応し、シュレンが叫んだ。弾かれるようにリーフィも立ち上がり――。
 一斉に団長の前から逃走を始めた。

「ちょ……副団長! 今のは」
「あん? 知らないのかい! どっかの国の偉いさんが、兵法を教える時はまず最初に逃げることを――」
「そこじゃねえです!」

 妙な言葉遣いになった。

「なんで逃げるんですか!」
「勝算がないからだよ!」
「どうしてです! 四人いれば」
「走れないお荷物は、黙って従いな!」
「ヴィオさん!」

 次なる抗議はリーフィ。シュレンに庇われつつ走っている。

「こっちは駄目です! 町から離れてしまったら逆に打つ手がなくなります! 向こうの角に馬車を待たせてありますから、今からでも!」
「そんなモン、もうないよ!」

 なんだと?

「アタシたちが乗ってきたのも含めてもう押さえられてる。団長の虚言に踊らされてるのは何もクライセンだけじゃない。町へと逃げても網に引っかかる!」

 網――まさか警察も動かしたのか! どれだけ周到に用意してたんだよ、あの人は!
 背負われている俺には後ろが良く見える。遠ざかる団長たちの姿が見えている。一目散に逃げ去る俺たちに慌てて追いすがろうとはしない。
 当然だ。
 何故ならば【狩猟犬】(フォックスハンター)に噛まれてしまった。触れてしまった。覚えられてしまった。

 少なくとも俺は、もう絶対に、逃げられない。
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