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そしてふたりでワルツを 作者:カミユ

本編

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第四話   第一楽章:ちくはぐなシンフォニー(2)

 カミィにとってはじめての舞踏会は、何もかもが珍しい。右を見ても左を見てもキラキラ、ピカピカ、輝くお星様。おとぎばなしに迷い込んだみたいで、わくわくが止まらない。夢の世界って、きっとこんな場所。
 気になるものはいろいろあるけれど、ひとまず今は、何かが割れたような音の元を探して歩く。もらったばかりの不思議なマスク越しにあたりをみまわして、泳ぐような足取りで。

 思うよりもすぐに、音の原因は見つかった。黒い髪の女性が、慌てて食器の破片を拾い集めてる。この女性が割ってしまったんだ。気を張っていなければ、わたしだってこういう失敗をしちゃうかも。

 貴族っぽさがあまり無い女性に親しみを覚え、カミィは正面にしゃがんで声をかけた。

「大丈夫ですか? お手伝いします」
「ぎゃ! おばけっ!」

 女性は顔をあげた瞬間にひっくりかえって尻もちをついた。
 なるほど。このマスクをつけているとおばけに見間違われちゃうらしい。

「驚かせてごめんなさい」
 怖がらせたいわけではないので、マスクを外す。着けてもらったばかりで少しもったいないけれど。

「いえ、こちらこそ大変失礼を……。ありがとうございます」
 散らばる破片を貝殻にすれば、このあたり一帯浜辺になりそう。一体どれだけ割ったんだろう。

 おじぎをする女性に笑いかけて、カミィは空想の浜辺で貝殻拾いを楽しむことにした。

*

 場内に響き渡った音は、もちろん本日の主催者の耳にも届いた。
 少し離れた場所で貴族達に囲まれていた麗しい王子は、マスク越しでも分かる端正な笑顔そのままに、音のした方向へさりげなく視線を走らせる。澄んだ海のような青い瞳が捉えたのは、ふたりの女性が食器の破片を拾い集めている姿。

「何かあったみたいだ。失礼、少し外します。あとは皆様で気兼ねなくお楽しみください」
「まあ、王子様。ご自身で様子をうかがいに行かれずとも、食器が割れた程度でしたら使用人がかたずけられますでしょう? 放っておいてもよろしいのでは?」
 輝く月のような王子の髪を、玉の輿狙いの娘達が名残惜しそうに引く。

「そういうわけにもいきません。何かトラブルがあったのかもしれない。どうかご理解ください」
「さすがは王子様。その心がけ、ご立派」
 見え透いたおべっかをを使う成金貴族達に道を譲られ、王子は海を割るよう輪から退出。

 破片飛び散るその場所へ歩み寄ると、タイミングを見計らったように横から声がかかった。

「王子! ちょうど良かった。ご挨拶の機会をうかがっていたのです」

 マスクで顔は隠れているものの、柔らかく波打つ薄紫の髪と、どこまでも通りそうな雄大な声には覚えがある。先日この人物から謁見の申し入れをうけたばかり。

「あなたはヘルトゥ様ですね? どうです? 楽しんで頂けていますか?」

 他国の王族だと自称するヘルトゥは、普段は身分を隠し、吟遊詩人として諸国を周遊しているらしい。謁見は、この国の文化を学ぶ為に舞踏会へ参加させてほしいといった内容だった。

「ええ、もちろんです。この国の料理は素晴らしい。飲み物も美味しい。参加できて良かった。ぜひお礼をと、お姿を探していたんです。お会いできて良かった」
「それはなによりです。っと、そういえば。お嬢様、大丈夫ですか?」

 視線をうつし声をかけたのは、白桃に似た薄い色の髪をした小柄な少女。
 肩に手を置くと、黙々と破片を拾っていた少女はゆっくりと振り返った。
「え? あ、痛っ」
 同時に発せられる小さな悲鳴。
 胸元に寄せられた手を見れば、サテンのグローブにじんわりと滲みつつある赤い色。

「大変だ。すぐに手当てを」
 王子は屈み込んだままの少女を優雅な動作で引き上げる。

「ヘルトゥ様もどうぞ引き続きパーティをお楽しみください」
「それじゃお言葉に甘えて。ところできみ、ひとりかい?」
「へっ?」

 もうひとりの女性に声をかける彼を背に、王子と少女は連れ立って医務室を目指した。

*

 医務室は、ホールの奥から続く廊下を進んだ先にあった。その長ソファでカミィは今、傷の手当てを受けている。

 シミひとつない白い壁紙が眩しい清潔な場所。家具が少なくて寂しく思えるけれど、注意して見ると置かれている調度品はどれも上品で、やっぱりここもお城のなかなんだと思わせるようなところだった。おはなしの世界みたいだったホールから変わって、音楽も届かずシンと静まり返った部屋。ここは、きっと現実。

「深く切ってはいないようですね。すぐに出血は治まるでしょう。何か飲みものでも用意させましょうか?」

 カミィが手当てを受けているあいだ、案内してくれた男の人はそばに立ってじっと付き添ってくれている。
 この人もきっと舞踏会を楽しんでいただろうに、途中で抜けせてしまって申し訳ない気持ち。

「いえ、大丈夫です。お手間をとらせちゃってごめんなさい」
「こちらの対応に問題がありました。気に病む必要はありません。それでは、手当てが終わるまで少し話でもしませんか」

 紳士的な態度で笑いかけられ、つられてカミィも少しだけ笑顔に。

「そう。女性は笑っていたほうが魅力的ですよ。申し遅れましたが僕はトーマス・ファン・ビセンテ・ラ・セルダ。本日の主催を務めさせていただいております」

 その名前を聞いて、目の玉がぽろりとこぼれそうになった。
 口ぶりや態度でお城に詳しい人だろうと予想はしていたけれど、まさかのまさか。王子様その人だったなんて。
 おとな向けの小説みたいな台詞も、この人が言うとあまりに自然。これが王族……。

 言葉遣いとか、態度とか、じょうずにできるかな? 父と母の言うことを聞いて、もっと練習しておけば良かった!

「わ、わたしはカミィ・セシル。オルレアン領の伯爵家、セシル家の次女です」
「ほう。セシル伯爵の」
「お父様を知ってるんですか?」
「直接の面識はありませんが、お名前は存じております。たしか貿易を営んでらっしゃるとか。こんなに可愛らしいお嬢さんがいらっしゃるとは知りませんでした。良いモノをお持ちですね。そちらの風変わりなマスクもお父様の貿易のお品で?」

 そちら、と指されたのはさっきもらったばかりの不思議なマスク。

「ごめんなさい。仮面舞踏会なのにわたしったら素顔で! マナー違反ですね」
「構いませんよ。咎めるつもりで言ったのではありません。それに、あなたは仮面をつけないほうが良い」

 そう言われて、もう一度腕のなかの黒い物体に目を落とす。
 とっても素敵なマスク。何に使うのかわからないけど、実用性もありそうな気がするし、珍しくてかっこいい。ちょっと怖くて胃のあたりがきゅっとするところも魅力。
 つけないほうが良いなんて、少しショック。

「わたしには、似合わないですか?」
「ああ、肩を落とさないで。悪い意味ではありません。必要無い、と言い換えましょうか」

 仮面舞踏会なのに仮面が必要無いなんて。王子様のお話は難しい。

「どういうことですか?」
 たずねてみても答えは無く、王子様はただ目を細めるだけ。

「お手当が終わりました」
 そのとき、道具箱を片付け終わった医師が立ち上がった。それを合図に、包帯が巻かれたカミィの指先を王子がすくい上げる。

「えっと、なんだかよくわからないんですが」
「気にしないで、あなたはただ笑っていればそれでいい。でないと猫が死んでしまいます。それでは、残りもごゆっくりお楽しみください」

 王子様から紡がれるのはまたもやよくわからない言葉。
 考える暇もなく、流れるように部屋の外へと送り出される。そのエスコートは柔らかく完璧。

「あ、あの、お手当ありがとうございました」
 目の前で、それ以上のふれあいを断るようにドアが閉じた。戻る以外の道は無い。



「少しフラフラしすぎちゃった。お父様とお母様が心配してるかも」

 医務室から回れ右をしたなら、寂しい廊下はまた別世界へのトンネル。
 戻ったホールでは楽団の演奏が大きくなっていて、パーティはますます盛り上がりの様子。賑やかな空間、ひとりでいることが急に心細くなる。見知った顔に会いたくて、両親を探すことにした。
 踊るひとたちにぶつからないよう、隅のほうを進む。あたりをみまわせば、楽しそうな人ばかり。ひとり、自分だけが現実に取り残されたみたい。

 キョロキョロしながら歩いていたら、頭に衝撃がポスン。前から来た誰かにぶつかった。

「ちゃんと前を向いて歩かないと危ないよ」
 相手は跳ね返って転びそうになったカミィの腰を素早く受け止めて、体勢をなおしてくれる。

「ごめんなさい」
 腰を支えられたまま顔を上げて、カミィはほっと一息。知っている人がそこに立っていたから。それだけで、乾いた泉に水が満ちるよう。

「あなたはさっきの」
「用があってきみを探してたんだ。ここは人が多いから、あっちのテラスへ行こう」

 そう言って、ぶつかった人物――不思議なマスクをくれた人は、強引にカミィの手を引いて外へと連れ出した。





 城内のきらめきとうってかわって、テラスにはすっかり夜のカーテンが降りていた。
 冬の澄み切った空で遊んでいる星の点滅が印象強い。白い息が混ざり合って、ふたりのあいだに小さな雲がうまれては旅立っていく。

「そういえばこれどうしたの?」

 向き合って最初の話は、カミィの手に巻かれた包帯について。

「割れた食器の破片拾いをお手伝いしているときに切っちゃったんです」
「血が出たの?」
「ちょっとだけ」
「血液型は何型?」
「O型です」
「へえ。ところで本題なんだけど、僕、きみを好きになったみたい」


――。


 視界が、はじけた。
 あまりに突然の告白に、頭が真っ白。目の前がチカチカ。

 この人の言葉は、時間を止める魔法の呪文。一瞬が永遠。そんな錯覚。

 前後のつながりがまったくみえない内容と、突風のような急展開。青く晴れた空から、いきなり雷が落ちてきたみたい。
 驚きのあまりからだが凍る。

 息が詰まって何も言えないでいると、彼の口から次々に呪文が。

「きみを見ていると、今まで感じたことのない不可解な気分になるんだ。他の人間の前ではこんな症状が出ないから、病気でないとすれば、僕はきみを好きになったっていうことになると思う。きみに近づくと感情が昂るんだ。おそらくドーパミンが多量分泌されている。手を握ると心拍数が増加するのはノルアドレナリンの分泌のせいだ。そして今、少し不安になっているのはセロトニンの分泌が少なくなっているからだ。明らかに平常時とは違う脳内物質が出ていて心とからだに変化を起こしている。この症状から導き出される答えは……恋……というものだと思う。この心理状態をもっと詳しく研究してみたい。ひとりじゃ無理なんだ。協力してくれるよね?」

 そこまでを一気に紡いでから、彼は再びカミィの手を取りなおして、祈るように両手で優しく包み込んだ。


 難しいことはよくわからないけれど、「好きだ」と言われたことをやっとのことで理解する。

 恋。恋って何だろう。カミィが好んで眺める童話の世界では、お姫様と王子様は、出会った瞬間、恋に落ちている! 自分もいつか恋をするんだと思っていたけれど、それって、まさか!

 ほんとうに、ほんとう? この人がわたしの王子様?

 ふわふわと、からだが浮いている。きっとこのまま雲の上まで飛んでいってしまうんだ。

 固まった体を溶かしていくように、握られた手からじんわりと熱が伝わってくる。意識しはじめると途端にその熱が全身へ広がって、今が冬だと忘れてしまいそう。

 何か言わなければと焦れば焦るほど、舌がもつれて言葉が出ない。彼の瞳を覗くと、口をパクパクさせるだけの金魚が映っている。

「あの、わ、わたし、わたしも……」

 どうにかこうにかそこまでを絞り出したとき、横からの呼びかけが水を差した。

「お話中失礼致します。セシル家のカミィお嬢様でいらっしゃいますね? お父様からあなたを探すよう言付けを預かって参りました」

 城の使用人風の男性にそう言われ、カミィは途端に重力を取り戻した。しゃぼん玉はパチンと破れて、夢がさめる。

「いけない! そういえばわたしもお父様を探してたの。もう行かなくちゃ。ごめんなさい。今度お手紙を出しますからきっと読んでね」

 カミィは慌てて彼から手を離し、ドレスの裾をひるがえす。
 はじめての恋のドキドキから逃げ去るように。




「舞踏会はどうだったかね?」

 帰りの車のなかで父に感想を求められて、少女はめまぐるしかった一日を思い返していた。

 久しぶりに姉と義兄に会ったこと。
 割れた食器の片付けを手伝ったこと。
 王子様と話をしたこと。
 不思議なマスクと自分のマスクを交換したこと。もちろん貰ったマスクは今も大切に膝の上に乗せてある。
 そして、不思議なマスクの持ち主だった男性から好きだと言われたこと……。

 鮮明に蘇って、また全身が熱くなる。

「とっても楽しかった」

 そう返事をして、体を窓に向ける。顔を見られたら、恥ずかしい。きっとトマトよりも真っ赤になっている。

「そういえば、お手紙を出すと言ったのに、あの人の名前を聞き忘れちゃった。お義兄様とお知り合いだったみたいだけど、きけばわかるかなあ……」

 そんなことを考えていたから、道中の景色は全然頭に入ってこなかった。家に着くまでずっと眺めていたのに。
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