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好奇心は吸血鬼をも殺す 作者:はちゃち

第一章 未知の世界

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第九話

 疎通霊術とは実に便利な代物だ。

 言葉はほとんど問題なく交わせ、互いに理解してしまえば自動更新される。

 しかし文字はこれに含まれないようだ。
 事実、至誠もこの部屋にある本は全く読めない。


「日本では日本語という独自の言葉がありました。世界的には英語が――英語という言語が広く使われていて、日本語はどちらかと言えば異端な文字ですね」

「では、そのニホン語について伺いたいのですが、どういった文字形態なのでしょう?」

「どう……そうですね。どこから何と説明したらいいんでしょう」


 至誠にとって日本語は当然の存在として享受していた。
 それを改めて説明するとなると難しい。


「シセイはニホン語を書けるかね?」


 テサロがどのように聞くべきか悩んでいると、代わりにリネーシャが問いかけてくる。


「はい、それは大丈夫です」


 文字が書ける事を問いかけられ不思議な感覚を一瞬受けるが、この世界での識字率は決して高くないのかもしれないと察した。


「どの文字を書きましょう?」

「そうだな。文字単位で一通り見てみたい」


 そういうことであれば文字を羅列すればいいのだろうが、一つの問題があった。


「日本語は文字数が非常に多くて、全部を書いていくのは難しいですね……」


 アルファベットなら大文字と小文字を合わせても五二文字なので書くことはできるだろう。

 だが日本語には「ひらがな」「カタカナ」「漢字」がある。
 中でも漢字に至ってはいったい何万文字あるのか。

 そうなると、全ての文字を羅列するよりも、(へん)(つくり)に使われる簡単な漢字の説明を交えて書いた方が理解が早いのではないだろうか。


「では簡単に説明しながらでどうでしょう?」


 そう考え提案すると、リネーシャは「任せよう」と肯定する。

 至誠は再び筆記具を手にすると、歪な世界地図の隣に「木」と書く。


「例えばこの文字は植物の「木」です。これで『種類を問わない一本の木』を意味しています。これは実際の木から連想し生まれた文字で――」


 隣に雑な木の絵を描き、文字の木へ矢印を向ける。


「簡略化した模様がこのように文字として扱われます。漢字の面白いところは、複数の意味を持つ文字を組み合わせて一つの別の文字を作るところです。例えば、『木』を二回書きます」


 そう言いながら隣に『林』を書くと、視線をリッチェへ向け問いかけてみる。


「これで一文字として扱います。文字の意味は何だと思いますか?」


 至誠はリッチェへ質問を投げかける。
 特に深い意味はなかったが、話についてこられていなさそうな人物に優先して投げかけるのは、友人に勉強を教える際の名残であり癖だ。

 リッチェは突然振られた質問に動揺をにじませながらも、すぐに答えを口にする。


「木が二本ある、との意味だと思います」

「惜しいですが少し違います。正解はこれで『林』を意味する文字になります」


 林と口に出してしまえば伝わったらしく、なるほど――とリッチェの表情が示す。

 さらに隣に『森』の文字を作り、至誠は説明を続ける。


「もう一つ木を付け加えると、これで『森』を意味します。これは最も簡単な例ですが、漢字単体はこうやって文字を組み合わせて別の文字を作ります」


 これで少しは伝わるだろうか――と周囲に視線を向けると、リネーシャが質問を口にする。


「カンジと言うのは、ニホン語とは別の文字だろうか?」

「いえ、日本語の中の一種ですね。他にもありますが、順番をおって説明しますね」


 そう横文字で『tree』と英語を書く。


「世界標準で使われていたのが英語という言語で、これは文字を横に並べてその組み合わせで意味を成します。なので、今書いた英語も木を意味しますが、四文字で構成されています」

「我々の言語系統もそれだな」


 リネーシャが興味深いと思考を巡らせながら呟く。


「僕たちの世界でもそれが主流で、だからこそ日本語は異端扱いでしたね」


 海外では日本語のことを月の文字だと揶揄することがある、と聞いた事がある。
 日本人からは異世界の世界観と言えば中世ヨーロッパだが、欧米から見れば日本の方がよっぽどファンタジーだっただろう。


「漢字についてですが、文字の由来は色々あります。ですが、一つの文字に意味を込めすぎると複雑になりすぎますので、この英語と同じように単語を横に並べて別の意味になることもあります」


 例えば――と何かいい例題があるかと巡らせ『吸血鬼』と書く。


「一文字目が『吸う』、ふたつ目が『血』、三つ目が『鬼』を意味します。これで血を吸う鬼という意味になり、『吸血鬼』と呼びます」


「なるほど、面白いな」


 そして――と、漢字の簡単な説明を終え、ひらがなに移る。


「漢字と並んで重要な文字がひらがなです。これは……なんと説明するのがいいでしょう。漢字を簡略化し発音に割り当てた文字――と言えばいいんでしょうか。一文字に発音を割り当てて、先ほど言った英語と同じように並べて意味を作る文字ですね」


 そう、『かがら しせい』と記述する。


「最初の三文字で『かがら』、残りで『しせい』と読み、これで僕の名前の読みになります。これを漢字で書くとこうなります」


 横に『加々良 至誠』と追記する。


「ひらがなは漢字の発音を併記したり、漢字と組み合わせて使うことが多いです。発音通りの文字なので、子供はまず、ひらがなから覚え始めます」

「複雑な文字でございますね」


 テサロは少しばかり前屈みに日本語を覗き込み、感嘆を零す。


「もう一つカタカナというのがあって、これはひらがなと似ています。時代によって用途が違いましたが、僕の生まれた時代では外国の言葉を日本語に当てはめる時に使うことが多かったですね」


 説明を口にしつつ、『tree』の上に『ツリー』と書く。


「ひらがな、カタカナ、漢字で構成されるのが日本語です。ひらがなとカタカナは、それぞれ五〇文字程度しかないですが、漢字が数千とか数万種類あって、同じ文字でも複数の意味、複数の読み方があって、さらにその組み合わせで無数の意味を持つので、世界的にも覚えるのが難しい文字と言われていました」


「識字率は低そうねぇ」


 そんな事はなかったですよ――と、エルミリディナの呟きに補足を入れる。


「識字率は一〇〇パーセント近くあったはずです。実際、僕の周りでも文字の全く読めない人は居ませんでした」

「それは凄いわぁ」

「もちろん全ての漢字を覚えている人は希ですが、最低限『ひらがな』と『カタカナ』、日常的に使われる常用漢字を知っていれば日常生活に問題はなかったです」


 なるほど――と相づちをうちつつ、リネーシャは『tree』と書かれた文字を指さしながら質問する。


「ところで至誠が理解しているのはニホン語だけか? エイ語も書けるのかね?」

「日本語ほどではないですが、文字や単語なら少しは。学校で基礎を習っていましたので」

「では『ひらがな』『カタカナ』の全文字と、『カンジ』『エイ語』の分かる範囲、書ける範囲で構わないので後ほど羅列してもらえるだろうか?」

「それは構いませんが――」


 ――日本語を覚える気なのだろうか?
 そんな心の声が表情に出ていたらしく、リネーシャは答えてくれる。


「本国には数多の書物を保管している。その中に未知の文字で書かれた未解読の文献もある。それらにニホン語やエイ語が含まれているかどうか、照合に使いたい」


 なるほど――と納得し、至誠は肯定する。

 未知の文字の解読は非常に難しいと聞いた事がある。
 もし未解読の古代文字があったとして、そこに古代人が現れ意思疎通ができるのなら意味を聞いてしまうのがもっとも手っ取り早い。


 話が一段落したかとと思いきや、間髪入れずミグが口をひらく。


「ちなみにそのニホンって国は、その地図の中だとどこにあるの?」


 その疑問に、至誠は自身で描いた歪な日本列島の図を丸で囲みつつ答える。


「ここですね。この細長い島国が日本です」


 分かりやすいよう隣に『日本』と書き加え、矢印で歪な日本列島の図柄を指し示す。


「これは――これでニホンって読むのかい?」


「はい。太陽を意味する『日』、物事の中心を意味する『(もと)』。日本は『日の本』、『日出ずる国』とも言って、太陽を昔から国の象徴として使っていたみたいです。例えば国旗も太陽を表していて――」


 そう言いながら、長方形の中心に円を描く。


「白旗の中心に赤丸の太陽を描くこれが、日本の国旗です」


 筆記具では黒くなるため、本来は赤色ですが――と苦々しく補足しながら。


 だが色の違いは対した問題ではないらしく、エルミリディナは驚きとも不可解ともした表情で、かつ、嬉々としたしたような言葉を零していた。


「これって本当に偶然かしら?」

「偶然――と切り捨てるのは勿体ないな」


 リネーシャも同調した直後、至誠に説明するために地図を表へ戻す。
 そこには先ほどと同じ、神託の地と呼ばれた世界地図が描かれている。


「我が国は、この中心の内海にある島――」


 リネーシャは至誠の持っていた筆記具を受け取り、地図の中心に点在する島々を円で囲みながら、言葉を続ける。


「ここがレスティア皇国だ。そしてその国旗は金環日食を意味している」


 島々の隣に長方形に二重丸を描く。

 それは日本の国旗と構図が似ていた。

 島国であることと国旗の構図が似ている事を至誠も理解し、先ほどエルミリディナが偶然だろうか、と問いかけた理由が分かった。


 日本と同じ島国。
 日本と似た国旗。
 そして部屋に実在していた日本刀。


 たしかに偶然だと結論づけるのは早計だと至誠も感じた。


 それとほぼ同時に、食欲をそそる香りが漂ってきたことに気付いた。



 すぐに扉が開き、食事を乗せた台車と共にスワヴェルディが入ってくる。


「お食事をお持ちしました」

「名残惜しいが、続きは食後に取っておこう」


 リネーシャの提案によって高揚した場の空気が急速に落ち着きを取り戻し、各々席に着く。

 香ばしい肉料理の香りが鼻腔を刺激すると、至誠の胃腸が急速に空腹を訴え始める。


「では準備が整うまで、最後の一人の紹介も済ませておこう」


 だが食事にありつけるのはもう少し先らしい。

 しかし食事を出してもらえるだけ感謝すべき状況だ。
 恥をさらすような言動はしないよう心がけ、リネーシャの言葉に耳を傾ける。


「スワヴェルディ・ネロフィ。エルミリディナ専属の使用人で、かつてはただの人であったが今は屍人(しびと)だ」


 リネーシャがそう紹介する間にも、スワヴェルディは粛々と食事を円卓に並べる。

 まずエルミリディナの前に食事を置き、リネーシャの前にワイン瓶のような代物を三つならべ、ワイングラスに似た容器を机の上に一つ添える。


「しびと――というのは?」

「肉体が死してなお生き続ける、元人間だ。自然に発生することは非常に希で、スワヴェルディもエルミリディナの死霊術によって意図的に屍人となった一人だ」


 最初に抱いた印象はゾンビだったが、スワヴェルディの外観からはそのような印象は全く受けない。むしろ石膏像に近いとすら思える。


「食事の準備から戦闘まで何でもこなせる執事長で、皆のためによく働いてくれている」

「痛み入ります」


 リネーシャの紹介に、食事を並べながらスワヴェルディが深く頭を垂れる。


「至誠も必要な事があれば言い付けるといい」

「入り用の際は何なりと」


 外観は二十代後半から三十代前半と言った面持ちだ。
 だがその外観年齢からは違和感を覚えるほど、執事として無駄のない所作が垣間見える。

 直後にふと疑問が脳裏を過ぎる。


「エルミリディナさんの専属ではないんですか?」


 専属なのに、皆の為に働くという言い回しに違和感を抱いた為だ。
 その疑問に答えてくれたのはエルミリディナ当人だ。


「そうよ。あいつは《《私の》》従者よ。ただ、《《私が》》皆の為にも働くよう言っているから働いているだけよ。だから至誠も何かあれば《《私の》》スワヴェルディに頼むと良いわぁ」


 そう、『私』という単語を強調しながら言葉を続ける。


「でもねぇ、あいつの働きに対しては《《私に感謝しなさい》》」

「な、なるほど……」


 笑顔で部下の手柄は上司のものだと言わんばかりのエルミリディナとは対照的に、スワヴェルディは表情一つ動かさず粛々と食事を円卓に並べ終える。


 いつの間にやら至誠の目の前にも食事も並んでいた。

 ――七面鳥の丸焼きだろうか?

 少なくともそれに似た食事が中心に、惣菜らしき品々も所狭しと並んでいる。どうやらフォークとスプーンの形状に相違はないらしく、食事に際して問題は無さそうだ。


 全員の前に食事が並ぶが、リネーシャ目の前にはグラスとワインボトルらしき代物のみだ。
 少ししてそれが吸血鬼故だと気付く。
 想像が間違っていなければ、あのワインボトルには血液が入っていると思われる。


「さて。すでに日付も変わってしまったが、冷めないうちに食事にしよう」


 全員が着席したことを確認すると、リネーシャがそう声を上げる。

 至誠を起点に、右手の近い席からリネーシャ、ミグ、リッチェと座り、左手はエルミリディナ、スワヴェルディ、テサロと続く。

 円卓は二十人ほどが座れそうな広さだったが、その半分も埋まっておらずいささかものさみしい。


「諸君、状況はすこぶる順調だ。現時点で予期された危険は発現せず、収穫は期待以上だ。無論ここが終着点ではない。ともあれ、まずは一月に及ぶ任務を労おう。ご苦労だった」


 リネーシャの言葉は、至誠以外の全員に向けられていた。

 それぞれが手を円卓の下へ収め、こちらへ体を向けると、目を閉じ会釈するように頭を下げる。一礼はどうやらリネーシャとエルミリディナに向けられている様子で、二人は頭を垂れてはいない。

 その間に居る至誠は場違い感が半端なく、なんとも居心地が悪い。

 だが何かを言い出すことも水を差すことになりかねず、また見よう見まねで同調することも失礼に当たるかと考え、申し訳なさそうに辺りを見渡すだけに留めた。


 一礼を終えると各々食器を手に取り始める。


 ミグはリネーシャの前にあったワインボトルを手に取り、素手で栓を開けリネーシャのグラスに注ぐ。


 そろそろ食べても大丈夫な雰囲気かな――と判断し、至誠は目の前に置かれた肉料理を一口大に切り分け口に運んだ。


 肉の旨味を増長させるように絶妙の味付けを施したそれは、至誠の舌に染み渡る。

 もし本当に悠久の時を眠っていたのなら、これはいったい何百年ぶりの食事なのだろうか。いや、数千年だろうか。
 染み入る料理の幸福感はまるで、そんな悠久の時を物語るようにすら感じた。


「至誠」


 一口目を飲み込み、頬が落ちそうになっていると、リネーシャがそう声をかける。
「君には様々な不安や気がかりがあるだろう。だが焦ることはない。何かあれば遠慮せず言うといい。力になろう」

「はい、ありがとうございます。ただ――」


 不意に脳裏に過ぎった感情を、至誠は口に出して続ける。


「そんなに、一方的にお世話になってしまってもいいんですか?」


 至誠の懸念に、そんな事か――と言いたげな表情をリネーシャは浮かべる。


「気にすることは無い」


「ですが、金銭的な謝礼もできませんし――」


 とりあえず感謝を形として伝えると言ったら金銭が最も無難だ。

 身内や気の知れた間柄なら感謝の意でも大丈夫かも知れないが、好意的に接してきてくれているとはいえ、初対面だ。

 だが仮に日本円があったところで、この世界で無価値なのは自明だろう。


「金銭に興味は無い」

「財務大臣が聞いたら泣き出しそうな一言ねぇ」


 リネーシャの言葉の直後にエルミリディナが茶々を入れるが、なにもなかったかのように話を続ける。


「我々の求めているものは金銭を積んでも手に入らないものだ」

「それは――」


 まだ出会ってからの時間は短い。しかし彼女がどう言う人物であるかはおおよそ想像できる。



 リネーシャ・シベリシスという人物が求めているのは情報だ。


 より正確に言うなら、知識や叡智。

 そして未知を既知へ昇華させること。


 つまりは知的欲求。

 あるいは知的好奇心。



「君から得られる全く違う形態の知識、未知の叡智が得られる事を大いに期待している。その価値に比べれば、衣食住の面倒など全く問題ではない」


 推測通りの答えを聞き、それは至誠の持つ吸血鬼像にとはかなり乖離していると思った。


 もっとも、血や魂を寄越せと言われるよりはありがたい申し出だ。





 この世界の事はまだ、目覚め地下室とこの迎賓室しか知らない。

 しかし、魔法や化け物の存在する未知の世界なんてものに、単身で放り出されなかったことは不幸中の幸いだろう。



「そういうことでしたら、喜んで」





 もし己の知る世界に、日本に戻れる可能性があるとすれば、彼女の力を借りるのが現状取り得る最善手だろう――至誠はそう結論づけ、目の前の料理に意識を集中させる。





 友好的な返事にリネーシャは満悦そうに笑みを浮かべ、グラスへと口を付ける。







 食事の席は緩やかに和気藹々(わきあいあい)としている。



 至誠も空腹を満たすように食事を進め、七割ほど食べた頃だった。





 突然――グラスを口に運んでいたリネーシャの手が、ピタリと止まった。
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