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ニューキーツ 作者:奈備 光

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 ンドペキ隊は行動を開始した。
 ホトキンの間に物資の移動を始め、要塞化を進めている。
 ホトキンの装置部屋の通気口が地上に通じており、人が通れる大きさであることを確かめていた。
 ただ、レイチェルが死んでしまった今、レイチェル騎士団が立て篭もっているシェルターに、どのようにして近付くことができるのか、分からない。トライしてみるしかないが、少なくとも、事態打開の鍵にはなるだろう。

 作戦会議には、JP01も参加するようになった。
 時には、KC36632や、チョットマとスミソを助けてくれたKW兄弟が参加することもあった。
 ライラの娘がパリサイドとして地球に帰還しているかどうかも、調べてくれるよう依頼してある。

 地球に帰還したパリサイドの中での自分の立ち位置について、ユウは多くを語らなかった。
 しかし、イコマは楽観していた。
 なぜなら、もう絶対に離れることはない恋人だから。

 もう街には帰れないというハワードも、洞窟の一員となった。
 レイチェル直属のシークレットサービスは、ハワードを含めて七名いるという。
 彼らとの接触も、イコマとスゥによって試みられている。できれば洞窟に合流させたいとハワードは言う。
 そして、チョットマのSPになりたいというが、
「付き人なんか要らない!」と拒否され続けている。
 アヤを愛しているという言葉は、本当のことだったようだ。しかし、アヤは相変わらず乗り気ではない。
 そんな失恋も経験すればいい。イコマはそう思って、このアンドロを見ていた。


「ねえ、パパ。今、話せる?」
 チョットマは、外見的には元気だ。
 元気なだけではなく、精神的に強くなり、存在感が増した。
 ロクモンの隊の中には、忠誠めいたものを感じているような隊員もいる。
 もちろん口には出さないし、レイチェルの再来か、ということでもなく。
「なんだい?」
「私さ、街に帰ったら、やってみたいことがあるんだ」
「ほう!」
「歌、習いたいな。あのヘルシードのひとつ目のお姉さんなら、教えてくれるかな」
「いいね!」

 アヤの回復は目覚しく、作ってもらった義足を使いこなしている。
 兵士だった経験も手伝って、今では立派な後方隊員だ。
 ただ、やはりイコマをおじさんと呼ぶ。
 もちろん、それでいいのだ。
 アヤとチョットマは互いに姉妹と言い合って、仲がいい。
 アヤが、聞き耳頭巾の布をチョットマに使わせようとするが、それだけは勘弁と逃げ回られている。


 スゥは、自分の気持ちをぶちまけたことによって、吹っ切れたのだろう。
 物資調達に情報収集に、街にエリアREFにと、飛び回っている。

 ユウは、連日、イコマのバーチャルな大阪の部屋にやってくる。
 ややもすれば、そこが作戦会議室になってしまいそうになるが、できるだけそうならないように、ふたりの時間を恋人らしく過ごそうと努めている。

 プリヴが再生され、合流してきた。
 あの鉄の橋を渡ってプリヴが姿を現したとき、チョットマは誰憚ることなく抱きついて、わんわん泣いた。


 そして、ンドペキは。
 ユウとスゥのどちらをとるのか。

 正直に言うと、決めあぐねていた。
 アギのイコマとの同期は、こちらも完全とはいかなかったようで、相変わらず、ふたりの意識が同居した状態のままだった。
 自然と、アギのイコマはJP01すなわちユウと、ンドペキはスゥと。
 そんな棲み分けができつつあった。
 ユウもスゥも、その状態をなんとなく受け入れているような様子だった。

 それはそれでいい。
 街を奪還し、人々が新しい暮らしに慣れる頃には、何とかなるのだろう。


 自分の愚かさによって、レイチェルとサリというふたりの女性を失ってしまった。
 ふたりの表情が、ふたりの声が、そしてふたりの名前が心から消えることはなかったが、沈んだ顔は見せるまい。
 目の前には隊員たちがいる。アヤがいる、スゥがいる、ユウがいる。
 そして、チョットマもいる。
 サリと同じ任務を与えられていたチョットマが。
 自分がもし、彼女の気持ちに気づいていて、あの日、サリではなくチョットマを、と考えていたなら、サリの運命はチョットマの運命だったはず。
 これ以上、チョットマを悲しませるわけにはいかない。


「ねえ、パパ。それからさ、私、友達、見つかると思う?」
「何を言ってるんだい。もう、たくさんいるじゃないか」
「そうかな」
 チョットマが、自信たっぷりに笑った。
 自分でもわかっているのだ。
「スゥも、ネーロも、スジーウォンも、プリヴも」
「やっぱり! だよね!」
「もしかするとライラも」
「ええっ!」
「それにンドペキもね」
「うん!」


 ねえ、チョットマ。
 君に幸あれ。
 イコマは、心の底から、チョットマの幸せを祈った。
 アヤと一緒に住み始めたころ、彼女に対してそう思ったのと同じように。
 血の繋がりはないけれども、自分の娘だから。

「新しい恋人も、すぐにできるさ」
「だといいけど!」
「ンドペキの代わりなんて、どこにでもごろごろしているさ」
「あーっ、パパ、ンドペキの悪口を言ったあ!」
「悪口じゃないさ。事実だよ」


 レイチェル。
 かわいそうな娘。
 課された責務に押し潰されてしまった若い命。
 運命だからと言うには、あまりにもむごい短い生。

 「人」とは、なんだろう。
 イコマは、そう考えずにはいられなかった。

 まだ、地球上の街が一枚板になって、新しい地球人類のあり方を提示するところにまでは至っていない。
 アギやマトやメルキトはもちろんのこと、パリサイドとの融合、アンドロとの融合、そして世に隠れたクローン達との融合の姿は、未来の人類社会の中に見えてくるのだろうか。

 レイチェルを思うとき、だれしも悲しみと寂しさの葉っぱの上に、後悔の涙を一滴落とす。
 ひとりのうら若き女性として、彼女を思ったことがあっただろうかと。
 彼女の心を、我がこととして、あるいは我が娘のこととして、受け止めていただろうかと。


 しかし、洞窟の中で、レイチェルが話題になることは多くはなかった。
 ハワードであれ、ロクモンであれ、そしてアヤであれ。
 チョットマの心情を慮って。


 あの推理会議の夜から、十日が経つ。
 いよいよ、明日から、新しい一章が始まる。
 ニューキーツの街の奪還に向けて。

 荒地軍すなわちタールーツーの軍は本当に敵なのか、KC36632が殲滅した軍はどこの所属のものだったのか、チョットマをつけ狙うクシとは。
 そんな疑問は残ったままだ。
 しかし、洞窟に篭ったままでは、何も見えてはこない。
 行動あるのみ。そんな気分が洞窟内に沸き上がっていた。

 ここに生まれた信頼の太い縁と、人々の明るさ。
 これがあれば、勝てるのではないか。
 街を奪還するだけでなく、自由で愛に満ちた新しい世界を切り開けるのではないか。
 そう思うのだった。

「ねえ、チョットマ」
「なあに?」
「……きれいだよ」
「うわおっ! パパが私を口説いた!」



おしまい




いかがでしたでしょうか。
ミステリー小説といいながら、ストーリーに無関係と思える部分もありましたが、それは次回作の伏線でもあります。
残されたもやもやした謎は、続編、長編SFミステリー4部作「トゥシー イントゥザ ヒューチャー」2「サントノーレ」にて解き明かされていきます。こちらの連載も完結しておりますので、ぜひ、引き続きお読みくださいませ。
また、ご評価、ご感想をお待ちしております。
最後になりましたが、お読みくださり、まことにありがとうございました。
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