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水鏡に咲く白き花 作者:水城ゆま

第一章 『 一蓮托生 』

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「 蓮の台 - 黒い矢 」(八)

 
「 … ――― どうした? 紅炎(コウエン)

急に 紅炎(コウエン)の様子がおかしくなったので、白夜(ハクヤ)は不思議に思い始める。
紅炎(コウエン)は、自身と白夜(ハクヤ)が居る地点から 少し遠い場所の音を耳にしていた。






――― 時を同じくして、大通りの片隅が騒々しくなっていた。
 
 
 
睡蓮(スイレン)っ!!!しっかり!!! 」

「 やだよ!!睡蓮(スイレン)!!! ――― 先生、どうしよう!? 」
「 まだ矢は抜くな!!誰かっ!!(わし)らを診療所に運んでくれ!! 」
「 で…で…でも!先生 これ 何か変な煙出てるよ!? 」

「 おい!!誰か 馬を ――― !!! 」

日葵(ひまり)を呼ぶ 秋陽(しゅうよう)の声に気づいて駆けつけた日葵(ひまり)自身と春光(しゅんこう) ―― 桔梗(ききょう) ―― 光昭(こうしょう)
偶偶(たまたま)周辺に居合わせた武官達と人々が、目の前を通り過ぎて行く女王達には目もくれず、
黒煙を(はな)つ矢が刺さったまま倒れ込んだ睡蓮(スイレン)を囲んでいた ――― 。


花蓮(カレン)女王に敬礼中だったので、何処(どこ)から矢が飛んで来て、何時(いつ)の間に睡蓮(スイレン)の胸に刺さったのか目撃していた者は誰もおらず ―――
()の場の全員が、一体 何が起きたのか理解出来ずに居た。


睡蓮(スイレン)!!ごめん ――― 隣に居たのに……!しっかりするんだ!! 」
睡蓮(スイレン)っ!! 聞こえるかい!? 大丈夫だからね!! 」
―――――― 日葵(ひまり)東雲(シノノメ)の声は睡蓮(スイレン)に届いていた。


 (  日葵(ひまり)さん…と東雲(シノノメ)さ…ん…が心配……なさってる ――― 起き上がら…なきゃ………。
   大…丈夫 ――― この矢は きっと、先生が…何とかして…くださ…る…―――   )

薄れゆく意識の中で、睡蓮(スイレン)は自分を取り囲む人々の()ぐ後ろに晦冥(カイメイ)が立ち、
自分のほうを見ている事に気が付く。

(  また…私を……見ている ――― !? 皆さん……逃げて……――― !!  )

晦冥(カイメイ)の事を知らせたかったが、声が出せず ―――
氷の様な冷たい瞳で笑みを浮かべる晦冥(カイメイ)の姿を見つめたまま、睡蓮(スイレン)は意識を失った…―――。





「 大丈夫!脈はあるよ!! ――― やっぱ、この矢 怖いし 変だよ!?
  そんなに深くは無さそうだから、ここで抜いちまおうよ 先生!!
  診療所に戻ってたら間に合わないかも ――― !? 」

「 ――― うむ、やってみるか……!
  誰か! 布や綿を たくさん持って来てくれ!!できるだけ清潔な物じゃ!!
  それと、東雲(シノノメ)其処(そこ)に置いとる酒を取ってくれ!! 」

秋陽(しゅうよう)の叫び声と同時に、春光(しゅんこう)桔梗(ききょう)が有りっ丈の布や包帯を集め走り、
東雲(シノノメ)も酒を渡すと、使えそうな物を探しに (また) 天幕の中に戻る。
近くに居合わせた人々も、自分達の天幕や出店の中に止血に使えそうな物が無いか探して駆け回った ――― 。



―――――― 次第に、空に黒い雲が立ち込め 霧雨(きりさめ)が降り始める。

花蓮(カレン)女王を連れた長い行列は、何時(いつ)の間にか大通りから去っており
女王の姿を目にして満足した民や、雨に濡れたく無い民達も帰り始め ―――
活気に溢れていた先程までの大通りの雰囲気からガラリと変わり、辺りは静けさに包まれていた。




桔梗(ききょう)! ――― 何があった!? 」

「 えっ…白夜(ハクヤ)!? ――― あ…あの()……睡蓮(スイレン)さんが……!!」

他所(よそ)の天幕などから 布を貰って走り戻っていた桔梗(ききょう)の後ろから紅炎(コウエン)に乗った白夜(ハクヤ)疾風(はやて)(ごと)く飛び込んで来た ―――。

紅炎(コウエン)が勝手に走り出し、白夜(ハクヤ)は訳が分からぬまま此処迄(ここまで) 来たのだが
紅炎(コウエン)日葵(ひまり) を 呼ぶ 秋陽(しゅうよう)の声を聞いて、何かが起こったと察知し、白夜(ハクヤ)此処迄(ここまで) 連れて来たのだ。








「 ――― よしっ!俺が抜こう!! 任せておけ! 」

光昭(こうしょう)が 思い切り良く 睡蓮(スイレン)に刺さる矢を握り()めた()の瞬間 ―――
彼の(てのひら)には激痛が走り、直ぐに矢から手を離す―――「  熱っ…―――!!!?  」

「 ちょっと、あんた 何やってんだい!? 良いよ!! あたしが……―――! 」
「 駄目だ!!奥さんっ! 火傷(やけど)するぞ!!!  」

「 !!? ――― あんた、その手……!?  」


光昭(こうしょう)の叫びに、矢を抜こうとした手を 咄嗟(とっさ)に引いた日葵(ひまり)は彼の手を見て愕然(がくぜん)とする―――。
矢を掴んだ光昭(こうしょう)の手は 大火傷を負っており、僅かに煙が立ち込め、酷く焼け(ただ)れていて、
光昭(こうしょう)は負傷した ()の手の手首を もう片方の手で押さえ込み、
歯を食い縛って、必死に痛みを耐えてる様な形相(ぎょうそう)で地面に片膝を突いた。
 


「  皆、矢に(ふれ)るなぁ ――― っ!! その矢は普通の矢じゃ無いぞっ!!!! 」

光昭(こうしょう)の叫びを耳にし、彼の手を目にした誰もが恐怖で(おのの)き、後退りした様な体勢で ()の場に立ち尽くした。
音の無い雨が人々を包み覆う様に降り注いで行く ――― 。
 

「 でも、このままじゃ 睡蓮(スイレン)が…………!! 」

そう言った日葵(ひまり)と同じ事を秋陽(しゅうよう)東雲(シノノメ) も考えていた。
長年の経験から、()(まま) 睡蓮(スイレン)がいなくなってしまう予感に包まれ、三人は息を呑む ――― 。








「 ――― 父さん!! 何があったんだ!? 」


紅炎(コウエン)から下馬し、 ()の場に駆け付けた白夜(ハクヤ)は、皆の輪の中心に倒れる睡蓮(スイレン)の姿を見て
心臓を何かに突き刺されたかの様な衝撃を受け 一瞬、言葉を失った ――― 。

「 なんで 誰も何もしていないんだ!? ――― 父さん!? 日葵(ひまり)!?
  紅炎(コウエン)もいるから、早く 診療所(ウチ)へ…―――!!」

蒼白の表情で叫ぶ白夜(ハクヤ)とは対照的に「 あの黒い矢が抜けぬのが問題なんじゃよ…… 」と秋陽(しゅうよう)は力無い声で呟く。

「 抜いて良いのなら、俺が ――― ! 」
直ぐに地面に膝をついて座り込んだ彼が矢に手を伸ばすと、日葵(ひまり)が大慌てで
(ハク)ちゃん!!矢に触っちゃ駄目っ!!! その矢 普通じゃ無いんだ!?  」と彼を叫び止めた。

「 " 普通じゃない " って……!? 」


「 その剣…――― お前も剣士だろ? やめとけ、俺みたいになるぞ…… 」

光昭(こうしょう)は、にっと笑った様な表情で 火傷した手の平を白夜(ハクヤ)に見せた。
 
「!?」

光昭(こうしょう)()の手の、余りの痛々しさに白夜(ハクヤ)は眉を(ひそ)めると同時に
そのような恐ろしい矢が睡蓮(スイレン)身体(からだ)に突き刺さっている事に絶望を感じた。

矢から立ち込める黒煙が、睡蓮(スイレン)の身体を包み込む様に 彼女に(まと)わりつき、
白夜(ハクヤ)の瞳には ()の光景と、黒い布に包まれて海に倒れていた睡蓮(スイレン)が重なって見えた。


降り続ける細かい霧の様な雨が、辺りを白く煙らせて行く ―――。




「 ―――… 東雲(シノノメ)、手伝え!! 」

「 !? 」

白夜(ハクヤ)が何を始める気でいるのか 東雲(シノノメ)には見当もつかなかったが、
彼の事は信頼しているので無言で次の行動を待つ事 僅か 一、ニ秒 ―――

白夜(ハクヤ)は自身の剣を抜き放ち、 ()の白刃で(たちま)ちの内に秋陽(しゅうよう)の天幕の支柱や屋根に被せている布を止めている紐に斬り込みを入れ
東雲(シノノメ)と共に " 天幕 ――― 外側に被せていた白布 " を()ぎ取った。

天幕は、先程から降っていた雨を 多少 吸い込んでおり、湿って 通常より重くなっていたが
白夜(ハクヤ)はその巨大な白布を睡蓮(スイレン)に刺さる矢にグルグルと巻き付けると
()の布越しに 両手で矢を握り緊める ――― 。
 

「 日葵!睡蓮(スイレン)の身体を押さえててくれ!! 」
日葵(ひまり)にそう叫びながら、白夜(ハクヤ)は布で巻いた矢を力を込めて引き抜く ―――
日葵(ひまり)秋陽(しゅうよう)も急いで睡蓮(スイレン)の身体に手を乗せて押さえ、光昭(こうしょう)も片手で白夜(ハクヤ)に手を貸した。

熱さを感じなければ、白夜(ハクヤ)光昭(こうしょう)の二人がかりで引っ張った矢など
意図も簡単に抜け、睡蓮(スイレン)の身体から取り出された矢が放つ黒煙が、忽ちの内に辺りに(ひろ)がって行った。



「 っ…!! 」

(てのひら)に熱い痛みを感じ、白夜(ハクヤ)が布ごと矢を 地面に投げ捨てると
矢を巻いていた布が 一瞬で 煙を上げて焼き焦げ、白かった天幕の布地が黒に染まった ――― 。


「 まだ息はあるよ!!血も少ないみたい!! 診療所に帰るよ!! 」

布を取った為、秋陽(しゅうよう)の天幕は骨組みの部分だけになっており
非常事態とは言え、こんな大勢いる場所で睡蓮(スイレン)の肌を晒す事には抵抗があったので
日葵(ひまり)は、取り敢えず睡蓮(スイレン)の傷口に(ころも)の上から酒をかけ、布を当てる事にした。
その際、矢が刺さっていた所に何か固い、平らな物がある事に彼女は気づく ――― 。


白夜(ハクヤ)!!光昭(こうしょう)!!お前達も早く治療をするのじゃ! 」

「 俺は軽い火傷だから最後で良いよ! 二人を先に!! 」


――― 間一髪の所で矢から手を離した白夜(ハクヤ)の手は軽傷で済んでいた。
自分の両手を見ながら、白夜(ハクヤ)も内心 ほっとする。

白夜(ハクヤ)は、あの不気味な矢を調べようと黒焦げになっている布を広げたのだが、
睡蓮(スイレン)に刺さっていた矢は燃え尽きてしまった様で、跡形も無く消えていた。

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