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水鏡に咲く白き花 作者:水城ゆま

第一章 『 一蓮托生 』

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「 蓮の台 - 晦冥 」(七)

 
()の女の声と同時に、花蓮(カレン)女王の輿(こし)の行列の行進は急停止し、
(やり)を持った 複数の武官が すぐさま 叫んだ女と
()の女に連れられて、一緒に道の真ん中に飛び出して来た少年を取り囲んだ。


「 何事だ!? 」 ――― 「 ええい、皆 頭を下げぬか!! 」
「 止まれ止まれ!!! 」 ――― 「 一体、何が起こったの!? 」 ――― 「 なんだ、あの女!? 」

華やかな音楽も次第に消え、女王の護衛達やリエンの人々の様々な声が飛び交った。
(ほとん)どの人間が 膝まづいたまま動かずにいるので
道の左右の群衆による行列が あまり乱れずにいるのが奇跡的なくらいだ ――― 。



「 いいから 皆、よく聞きな! 」 ――― 先程から 叫んでいる年増の女は、長い 橙色(だいだいいろ) の髪が あまり手入れされてはおらず、所々 ボサボサと絡まっており、薄汚れた異国風の(ころも)を着ていた。


「 女! 口を慎め!! 」 ――― 先頭に立つ武官が険しい表情で女を威嚇(いかく)したが、女は()の程度の事では(ひる)まずに「 あの(むすめ)が 王になるのは 間違ってる!! 」と、増々(ますます)大きな声で 花蓮(カレン)女王を指差した。

良く響く、貫禄(かんろく)のある声を(はな)()の女の一声(ひとこえ)
人が大勢いるにも関わらず、大通(おおどお)りは 一瞬で 静まり返る。
女に指差された 花蓮(カレン)女王の表情は(おび)えており、何かを探すように目と顔を(しき)りに動かし始めた。



「 女王様に何て口を…!? ――― 女 死にたいのかっ!! 」

「 あたしは (ハチス) 様 の 側室(そくしつ)だ!!
そして、ここに居る この子があたしの子!しかも、男の子だ!? 」

女に連れられている少年は十四・五歳程度かと思われ、
少女と言っても通じそうな程に中性的な顔立ちをしており、
堂々とした立ち振る舞いの女とは対照的に、不安そうな表情で(たたず)んでいる。



「 つまり、王位継承権は この子にもあるって事!!
  あたし達は つい最近まで (ハチス) 様にお会いしててね。
  あの御方さえ 生きてりゃ、あたしは後妻になっていたんだ!
  わかったら、式は止めて 次の王の決め直しと行こうじゃない!?
  早く、その(やり)を引いて あたしたちを王宮に迎えな!!」


「 なっ…!!? でたらめを言うな!!!」 ――― 「 黙って聞いていれば抜け抜けと…!!!! 」 ――― 「 皆の者、静まれ! 静まらぬか!! 」


女から語られた言葉の数々に 誰もがどよめいて、動揺を隠せずにいた。
睡蓮(スイレン)も騒ぎの中心を静かに見つめてはいたが、心の中はざわついていた。
何故、そのような気持ちになっているのかは自分自身では分かっていないが・・・・。


「 ……先生、(ハチス) 様 に あんな 大きな隠し子がいると思いますか?」

「 あの (ハチス) 様 が あのような女に()れ込むとは思えん。
  それに、本物の息子ならば 遺言状にも名が(しる)されると思うがのう…? 」

東雲(シノノメ)秋陽(しゅうよう)は 会話の内容的に、なんとなく小声でひそひそと会話した。



「 女王陛下、この者達を いかがなさいますか!? 」

「 …に 言………も…… 」

「 えっ? ――― 何でございましょうか!? 」

一人の武官が花蓮(カレン)女王に指示を仰いだのだが、
小声過ぎて彼女が何を言ったのか誰も聞き取る事が出来なかった。

(ハチス) 王の時代には、あまり こういった騒動は起きなかった ――― と、言うより
いざこざが起きたとしても、(ハチス) 王 が 華麗にその場を治めていたので
宮廷に仕えてるとは言え、臣下達は こういった状況の対処に誰も慣れてはいないのだ。

輿(こし)の行列の先頭部分にいる者達が、あたふたとしていると
突然、朱色(しゅいろ)の布を(まと)う 長い髪の男が何処(どこ)からともなく姿を現す ――― 。


()の二人を宮殿へお連れしなさい。 」

「 あ…晦冥(カイメイ) 様! よ…宜しいのでしょうか!?」

「 構わない ――― 此処(ここ)では無く 宮殿(あちら)で 私が処理しよう。 」


目立つ色を着て、長身で リエン国の男性の髪型には余り見ない、少しうねりのある長髪 ――― と、特徴的で印象に残り易そうな華やかな男にも(かか)わらず、
(ほとん)どの人間が今日一日の中で男の姿に見覚えが無く
誰も口にはしなかったが、大勢の人々が 一瞬、晦冥(カイメイ)に違和感を覚えている。
男の姿を目にした途端、睡蓮(スイレン)の中で戦慄が走る ――― 。


「 赤を(まと)う男……あやつか。 」老眼のせいでもあるのだが、秋陽(しゅうよう)は現れた晦冥(カイメイ)を凝視した。

東雲(シノノメ)桔梗(ききょう)は、日葵(ひまり)達から 何となくしか晦冥(カイメイ)の話を知らされていなかったが
隣にいる睡蓮(スイレン)が震えている事に気づいた東雲(シノノメ)は、()(ただ)ならぬ雰囲気に思わず眉を(ひそ)める。


睡蓮(スイレン)? ――― 大丈夫…!? 」


睡蓮(スイレン)は、恐怖で晦冥(カイメイ)の姿から目が離せず、東雲(シノノメ)の問いに答える余裕さえ無かった
――― と、言うよりも 真横に居る東雲(シノノメ)の声さえ 彼女の耳には届いていなかった。
恐怖と緊張で、睡蓮(スイレン)は口の中が(かわ)いて行く…――― 。



「 ようやく、話のわかる奴が来たようだね? ――― さあ、あんた達 この(やり)をどけな! 」

「 そのままの状態でお連れしなさい。 ――― 少年のほうは…… 一応、丁重にね。 」

「 承知しました!! 」

晦冥(カイメイ)の指示を受け、数名の武官達が 不満そうに何かを(わめ)いている橙色(だいだいいろ) の髪の女と少年を連行して行った ――― 。




花蓮(カレン)様、再開しても宜しいでしょうか? 」――― 晦冥(カイメイ)の問いかけに花蓮(カレン)女王は静かに二回頷く。


「 さあ、花蓮(カレン)様を前へ!! 皆の者、頭を下げよ!!」


晦冥(カイメイ)の掛け声と共に、()の場の全ての者が 態勢を整え、徐々(じょじょ)に何事も無かったかの様に音楽や行進を再開した。
リエンの(たみ)達は平穏が戻った事に安堵(あんど)し、少しずつ笑顔を取り戻し始める。

晦冥(カイメイ)は 微笑んだ様な表情で花蓮(カレン)女王を見つめながら
少しずつ、後退(あとずさ)りする様に輿(こし)の下から離れて行き、前へと進んで行く行列を見守った。


――― そして、ゆ っ く り と 睡 蓮(スイ レン) の ほ う へ ふ り 返 っ た ―――。




「 !! 」


――― 晦冥(カイメイ)と目が合った瞬間、睡蓮(スイレン)は自分の身体(からだ)に重苦しい痛みと違和感を覚えた。

思わず、自分の胸の辺りに視線を向けると、(そこ)には 禍禍(まがまが)しい黒煙(こくえん)(はな)っている 黒い矢が突き刺さっていた。


 
 
 
 
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