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胡桃の中の蜃気楼 作者:萩尾滋

第二章

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  波乱の幕開け8

 ヘンリーのロンドンのアパートメントに招待された。
「でもきみ、いつもマナー・ハウスに帰るんじゃ? それにもう大丈夫だよ。頭痛も収まったし、めまいも起こさなくなったし。 」
 飛鳥は困って、断る理由をいろいろと探してみる。
「きみは、絶対安静って単語を知らないみたいだからね。僕が傍にいて教えてあげるよ。」
 ヘンリーは有無を言わさぬ態度で、ぴしゃりと言った。
「それにエドやデイヴも来るから、気楽に遊びに行くくらいに思ってくれたらいいんだ。それとも、僕からラザフォード家に、きみを絶対安静にさせるようによく頼んでおく方がいいのかな? 」
 ハーフタームの間は寮に残る訳にはいかないのだから、どちらにせよ誰かの世話にならなければならない。事情を知らないアーネストたちに心配をかけるよりは……。
 飛鳥は渋々ヘンリーの申し出を受けることにした。
「そういえば、ロレンツォも家に招待してくれたんだ。ロンドンで会えるかな? 」
「きみは、絶対安静、外出禁止だよ。ルベリーニを、招待するよ。」
「ありがとう、ヘンリー。」
 ヘンリーとロレンツォの間の寒々とした関係は相変わらずらしい。昨日、部屋にお見舞いに来てくれたロレンツォが、いつものように愚痴っていた。ヘンリーを見ている限りは、そんなふうに見えないのに。



 ロンドンのナイツブリッジにあるヘンリーのアパートメントは、ヴィクトリア朝の外観とは打って変わって、洗練された白とセピア色を基調にしたモダンなインテリアの内装で、飛鳥は何故か、ほっとして嬉しそうに笑った。
 ヘンリーが怪訝そうに見ている。
「やっと現代に戻ってこられた気分だよ。ウイスタンにいると、ずっと中世の中に迷い込んでいるようだったから。それにきみは、お城に住んでいるのかと思っていたよ。」
「城はこんな街中じゃなくて、領地にあるに決まっているだろう!」
 エドワードが大笑いしながら口を挟む。
「きみの部屋に案内するよ。しばらく休むといい。」

 案内されたのは、やはり白い壁にセピア色のベッドの置かれたシンプルな部屋で、机も椅子も垢抜けた北欧家具だ。
 ヘンリーの家って、感じがしないな。でも、生活感がないところは、やっぱりヘンリーらしい……。
 飛鳥は、ベッドに身を投げ出すとそのまま目を瞑る。
 寮にいる時よりもほっとする……。ヘンリーの領域テリトリーだってだけで安心できる……。僕は随分と弱虫になったみたいだ。
 奥歯にぐっと力を入れて噛み締めても、我慢できずに涙が滲んでくる。
 一人なら、もっと楽に耐えられるのに……。

「これはもう、僕たちの手には負えないよ。父に頼む? 」
 アーネストは心配そうにヘンリーを見つめた。
セピア色の毛足の長い絨毯の敷かれたリビングルームで、ヘンリー、エドワード、アーネストは緊張感を漂わせ、難しい顔を突き合わせいる。少し離れた暖炉の前の一人掛けのソファーでは、デヴィッドがひとり携帯ゲームで遊んでいる。

ヘンリーはアーネストの問には答えず、
「年が明けてから飛鳥への嫌がらせが増えたのは、うちの『杜月』への買収交渉が漏れているからだ。」
 と、イライラとした口調で臍を噛んだ。
「家族を傷めつけて圧力を掛けるなんて、とても上場企業のやり方とは思えないな。それで、買収交渉は進んでいるのか? 」
「全然駄目だ。外国企業はまるで信用できないみたいだな。まぁ、想定内さ。買収はカモフラージュだし。本筋の方は交渉成立だ。この休み中には、新聞で詳細が読めるよ。」
 エドワードはぐりっと大きな目を見開いて、
「本気で祖父さんに喧嘩を売るのか? 」
 と、呟いた。
「まさか! ちゃんと手は打ったさ。」
 ヘンリーはすかした顔で笑い、先ほどまでの緊張をほぐしてエドワードに向き合った。

「それにしても、きみにはまんまと騙されたよ。知っていて黙っているなんて。」
「国家機密だからな。ちゃんと飛鳥を守るように言っただろ?お前だって、俺に何も言わないじゃないか。お互い様さ。」
 エドワードは、にやにや笑いながら答える。
「おかげで、随分と回り道させられたよ。」
 単純そうに見えて、本当に、食えない奴……。
 ヘンリーは眉を寄せて苦笑し、真剣な眼差しで真っ直ぐにエドワードを見つめた。
「それで、国防省は乗ってくれるのかい? 」
「親父に聞いた分には、大丈夫だ。英国は、今の均等が壊れることを望んでいない。」
「英国自体が欲しがることは? 」
 ヘンリーは、慎重に質問を重ねる。
 エドワードは首を振った。
「飛鳥が英国内にいる分、有利だしな。それ以上は今は望まないそうだ。アメリカみたいに焦った真似をすると全てを失う羽目になる。」
「完璧な解答だ。」
 ヘンリーは、ソファーにもたれてくっくと声を殺して笑った。
「アーネスト、頼めるかな? これで後のことは大人が解決してくれる。」



 飛鳥はあてがわれた部屋の窓から、すぐ下方にある中庭を見下ろしていた。
ここに来てもう1週間? のんびりし過ぎて、日にちや曜日の感覚が判らなくなる。
「はい。」
 ノックの音に、飛鳥はドアを開けた。
ペールブルーのシャツに、同系色のざっくりとしたセーターを着たヘンリーが立っている。
「おはよう。今朝は天気がいい。朝食を温室で食べないかい? 」
その誘いに飛鳥は頷いて、後に続いた。

 アパートメントの温室は、温室と言っても植物を育てているわけではない。
中庭に面したガラス張りの一室で、暖かい室内からガラス越しに、庭の緑を一望できる。
石塀に囲まれた狭い庭の所々に植えられた常緑の植物の間に、ラッパ水仙や、クロッカスが、可憐な花を咲かせていた。
 「もうじき春だね。日が昇るのも早くなってきたし。」
飛鳥はのんびりと庭を眺めながら、紅茶のカップを口に運ぶ。

「クロッカスが咲くと、スノードロップは終わり、春が訪れる。知っているかな? スノードロップは、辛い冬の終わりと春の訪れを告げる、『希望』と『慰め』の花なんだよ。今年も、無事その役目を果たして春を届けてくれた。午後から桜を見に行くかい? もう咲き始めているそうだよ。」
「まだ2月なのに! こっちじゃ、こんなに早くに咲くんだ! 」
「今年は暖かいからね。今咲いているのは、日本種の桜とは種類が違うらしいけど。日本種の桜はもう少し遅いらしいよ。それで構わないなら。」
 ヘンリーは先に朝食は済ませていたが、お茶だけ飛鳥に付き合い、新聞に目を落としたまま言った。

「絶対安静。外出禁止はもういいの? 」
「調子も良さそうだしね。」
 顔をあげ、飛鳥を見て微笑んだ。そして新聞を差し出すと、
「ここに、きみの家の会社の記事が載っている。」
と、長い指で小さな記事を差し示した。

『日本の中小企業が、米ガラス最大手グラスフィールド社を提訴』

 飛鳥は、新聞を掴むと食い入るよう見つめた。
「どういうこと? 」
「法律用語が判らない? 」
ヘンリーの問いかけに飛鳥は首を振ると、
「どうして、こんなことをしたのかが……。 僕は、何も聞いていない。」
「契約違反と、特許侵害だろ。別に変じゃない。当然の権利だ。」
「うちには、裁判に持ち込めるだけのお金がもう……。」
「勝てる裁判なら、やりたがるやつもいるってことさ。1億ドルの賠償請求だろ? 裁判費用ぐらいすぐ取り返せる。」
 ヘンリーは流れるように返答する。
飛鳥は新聞から目を離し、ヘンリーを凝視した。

「きみ、何かした? 」
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