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胡桃の中の蜃気楼 作者:萩尾滋

序章

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ハ―フターム

 待ちに待ったハーフタームになり、ヘンリーが帰ってきた。
「サラ、なんだか熱いよ。熱があるみたいだ」
 正面玄関で出迎えてくれたサラの頬に、ただいまのキスをしたヘンリーは、眉根をしかめて顔を離す。
 サラは、小首をかしげる。
「寝てないの?」
 首を横に振る。ヘンリーは、サラの手首を掴んでみた。やはり熱がある。
「部屋に戻ろう」
 そのままサラの手を引っ張って歩き出した。

 サラは、素直に従いながらも、潤んだ瞳でじっとヘンリーを見つめている。
「熱だけかな?頭は痛くない?咽喉は?」
 サラはまた首を横に振った。

 来たばかりの頃のサラに戻ったみたいだ……。

「サラ、何かしゃべって」
 ヘンリーは、困惑した表情を見せて懇願した。
 サラは立ち止まり、長身のヘンリーを見上げて、甘えた声で小さく呼んだ。
「ヘンリー」
 ヘンリーの表情が和らぎ、笑みがこぼれる。
「ヘンリー」
 もう一度。サラの頬も、自然にほころんでいる。
「ヘンリー」
 ヘンリーは嬉しくなって、サラのこめかみにキスを落とす。
「サラ、淋しかった?」
「ヘンリーも、ファッジを食べる?」
「ファッジ? サラは、ファッジが好きなの?」
 サラは嬉しそうに頷いた。

 案の定、サラは風邪をひいていたらしい。薬を飲ませるとそのまま、夕食も食べずに寝てしまった。どうも、サラには薬が効きすぎる気がする。ここに来たばかりの時も風邪をひいて、風邪薬を飲ますとまる一日爆睡していた。

「楽しみにしていたのに」
 夕食を終え自室に戻ったヘンリーは、不機嫌そうに呟いて、持ち帰った彼の荷物を片付けているメアリーに声をかけた。
 メアリー・ボイド四十代の小太りの女性で、マーカスと同じくヘンリーが生まれる前からこの屋敷で働いているベテランの家政婦だ。

「原因は何? また、水のシャワーを浴びたんじゃないだろうね」
 サラは綺麗好きで、毎朝五時頃にシャワーを浴びる。インドでの習慣なのだろうが、ここではさすがに無理があった。夏でも、朝晩のイングランドの気温は低く、水浴びには向いていない。サラはてきめんに風邪をひいた。

「疲れがでたんじゃないですかねぇ。二週間もの間、地下室に籠っておられたので」
「そう、それも聞きたかったんだ」
 ヘンリーは、ベッドにごろごろと転がりながら、メアリーに顔を向けた。
「スミスさんと、もう一人来ているって?」
「スミスさんも、エンジニアの方も昨日帰られましたよ」
「そのエンジニアがファッジか!」
「ファッジ?」
 ヘンリーは、勢いよく起き上がるとベッドに腰かけて息巻いた。
「菓子でサラを釣るなんて!」
 メアリーは片付けの手を止めて、身体を揺すって笑いだす。
「おや、まぁ、坊ちゃん、焼きもちですか?」
「笑うなよ、メアリー。……僕も何か買ってくれば良かった!」
「私はよくは知りませんけどね。マーカスさんの話じゃ、地下の機械が出来上がる頃には、同じテーブルでお茶を飲むぐらいに仲良くおなりだそうですよ」
 メアリーは愉快そうに言った。
「あ~あ、サラにいろいろ聞きたいのに、風邪だなんて……。すぐ治るかなぁ、メアリー?」
「治りますとも」



 「できたか?」
 ノックの音とほとんど同時に、ジョン・スミスが部屋に入ってきた。
「まだですよ。勿論」
 ロンドン市内にある自宅フラットの書斎で、デスクトップパソコンに向かって作業していたエンジニアは、振り返ることすらせずに返答した。広い机には、大きく引き伸ばされた写真が散乱している。サラと共に組み立てていた基板の写真だ。
「あと十五台分です」
 エンジニアは、写真の基板配置を画面上に置き換えて設計図を画いている。
「まぁ、先に食べろ。冷めてしまう」
 スミスは、瓶ビールの栓を抜きグラスに注ぎながら言った。
 やっと、エンジニアがこちらを向いた。
 ローテーブルに置かれたフィッシュ&チップスを見て、
「お、『ジョージズ』ですか」
 と、立ち上がりスミスの向かいの一人掛けソファーに腰かけ、注がれたばかりのビールを一気に飲んだ。
「見本と、おれが組んだ十六台の、合わせて十七台以外、全部使われているパーツの種類と数が少しずつ違うんですよ」
 エンジニアは、イライラをぶつけるように少し冷めたフライに大きくかぶりつく。
「配線を見るまで、気が付かなかった」
「お陰で、こっちは夜中に写真撮影会だ」
 スミスは、ゆっくりとビールを飲みながら嫌味たらしく呟いた。
「なんだって、そんなこそこそと隠れて写真を取らなきゃいけないんです? 同時進行でやっていけば早かったのに」
「あの子は、フラッシュとシャッター音が嫌いなんだ。パニックを起こす」
「魂を抜かれるとか?」
 エンジニアは食べかけのフライを置いて、二本目のビールを、そのままぐびぐびと飲んだ。
「殺されたんだよ、祖父を。目の前でな」
 エンジニアは、むせそうになりながらビールを飲み下す。
 スミスは、食べるのを止め、煙草に火をつけた。
 その間、エンジニアは、話の続きを待っていた。
「まだ聞きたいのか、食事中に?」
「ここで止められるわけがないでしょう!」
「なら、先に食べてしまえ。食欲がなくなるぞ」
「平気ですよ。教えて下さい」

「もともと、この廉価版スーパーコンピューターの設計は、うちの会社があの子の祖父に依頼したものだったんだ」
 スミスは、思い出すのも苦々しそうに話し始めた。
「お前が組んだ十六台、あれと同じ物を五十台組むはずだった。ところが、途中から変更になり、チームの皆が締め出しをくらって、極秘で進められることになった。彼は、いつも孫を同伴してきていた。彼が設計者でチームの責任者だ。誰も文句を言わなかった。邪魔にもならなかったしな」
 スミスは、煙草を深く吸い込み、ゆっくりと吐き出す。

「だが、そのせいで、あの子は誘拐されたんだ。産業スパイの雇ったマフィアにな。スパコンの設計図と引き換えだ。だが、その要求を聞いて、あの男は泣き出したんだよ。そんなものはないと」
 エンジニアは、顔をしかめたままじっと聞き入っている。
「設計していたのは、サラだ。サラは、設計図が画けないんだ。いや、正しくは、サラの画いた設計図は、誰にも読めない、理解不能だ。だから、サラの祖父もパーツを直接組ませて、そこから図面に起こしていたんだ。俺たちみたいにな」
 スミスは煙草をもみ消し、グラスを手に取った。
「それで、どうなったんです」
「ん? サラの祖父はマフィアと交渉に行き、あと少しというところで、先走った警官が発砲して銃撃戦になって死んだよ。あの子を庇ってな」
 エンジニアは、身じろぎもせずに聞いていた。歯を食いしばっているのか、唇が震えている。
「おれも、その場にいたんだよ。報道陣も何人かいた。銃撃が止むと、あの子の安全を確認するよりも先に、あの子と、その上に覆いかぶさって死んでいるあの子の祖父に向かって、大量のフラッシュが焚かれたのさ」

 エンジニアは、その大きな両手で顔を覆った。
「あんなに、小さいのに、そんな惨い目に……。」
「いまだに、あの時の血だまりが、目に焼き付いて離れない」
「行きで、話していたこと、冗談だと思っていました」
 エンジニアは、手で顔を覆ったまま、絞り出すように言った。
「冗談さ」
「今の話が、本当なんですね」
 スミスは、答えなかった。
「サラがもう一度やる気になってくれて助かったよ。あのままじゃ、うちは大損害だった」
 エンジニアは驚愕して、顔を覆っていた手を下して握りしめ、スミスを睨み付けた。
「ランチを済ませてしまえ。『ジョージズ』のだぞ」
「捨てて下さい……」
 スミスは、二本目の煙草に火をつけた。
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