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胡桃の中の蜃気楼 作者:萩尾滋

第一章

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カレッジ・ホール

「お帰り、エド。」
 楡の木の生い茂る池の辺で、幹に背を持たせて座っていたヘンリー・ソールスベリーは、振り返りもせずに声をかける。
「なんだ、驚かそうと思ったのに。相変わらずだな。」
 エドワード・グレイは、残念そうに両手を広げ、肩をすくめてヘンリーの横に腰をおろした。
「きみの気配はうるさすぎるんだよ。武道家なら、少しは気配を殺しなよ。」
「殺気で相手を威嚇する。これでいいんだ。」
 エドワードは、明るいブラウンの瞳を自信満々に湛えて、笑った。こげ茶色の短髪にがっしりとした体躯には、学生というよりも軍人のような厳しさが漂っている。
「きみとはやはり意見が合わないな。僕は、危険を察知したら一目散に逃げろ、と教わったよ。」
 ヘンリーは、煙草をくゆらせながらのんびりと言った。
「俺を一瞬で地面にキスさせておいて、奥義は逃げるか? 」
「たまたまだよ、あの時は。僕がきみにかなうはずがないだろ。」
 ヘンリーは、ぼんやりと柔らかな陽光を反射する池を眺めていた。
 穏やかな風がさわさわと水面を揺すり、光もそれに合すかのように小さく踊っている。
 プレップ・スクールの5年間、ヘンリーとエドワードは同じ寮で過ごした。
 空手黒帯のエドワードと、習っている期間では勝っているヘンリーの合気道とどちらが強いか、クラスで盛り上がったことがあった。エリオットの入学1次試験を間近に迎え、みんなぴりぴりしていた頃だ。合気道は、他人と競うものではない、とヘンリーは断ったが、エドワードは諦めず、挑発を繰り返し、掴みかかった。そして気がつくと、ヘンリーに床に転がされ、利き腕を捻りあげられていた。あまりの鮮やかさに、怒りが沸くことさえなかった。
 だが、その時には互角だった体形も、今ではヘンリーよりもずっとたくましくなり、身長も追い越している。今なら、負ける気はしないのだが……。
 その一度きりで、エドワードが何度頼もうと、ヘンリーはその後一切手合わせをすることはなかった。きみと本気でやると、腕を傷める、と言われると無理も言えなくなってしまった。
 エドワードだって、ヘンリーのヴァイオリンが聴けなくなるのは困る。
「きみ、生徒会に入るの? 」
 ラグビーで鍛えたエドワードのがっしりした体躯に身に着けた派手な赤いウエストコートに目を止めて、ヘンリーは眉をひそめる。
「ああ、知らなかったのか? お前だって、監督生セレクトじゃないのか? 」
「断った。監督生だの寮対抗だのが嫌でキングズスカラーになったんだ。学業優先が許されるのは、スカラーだけだものね。特権は、せいぜい利用させてもらうさ。」
「断った!?」
 エドワードは、驚きの余り大声をあげた。
 生徒会役員は生徒の人気投票で選ばれる、勿論、ヘンリーはだんとつで票を集めている。成績優秀者上位20名から選ばれる監督生にも、ヘンリーは選ばれている。生徒会役員は、赤いウエストコート、監督生は灰色のウエストコートを着用できる、エリオット校内ヒエラルキーの頂点だ。このどちらかの集団に所属することが、卒業後の進路に大きく関わってくるため、皆、選ばれるための自己アピールに精を出しているのに!
「代わりに銀ボタンを貰ったよ。」
 ヘンリーは、ついでのように呟いた。
 銀ボタンは、最優秀キングズスカラーに与えられる栄誉だ。
 ヘンリーは、くわえていた煙草を揉み消すと、ごろりと横になりエドワードの膝に頭をのせる。
「膝をかしてくれる? 」
「もう、のっているだろうが。」
「きみのウエストコート、趣味が悪いな。似合っていないよ。」
「余計なお世話だ。」
 エドワードは熊手のように大きな手でヘンリーの髪を梳いてやった。
 こうしてやるとヘンリーは楽に眠れるからだ。
 アーネストの言っていた通りだ……。
 全く、どうしてこいつはこうなんだ?
 いつだって、切れる寸前の張りつめた弦のようだ。
 その繊細な弦を、がむしゃらに力任せに弾き続けている。
 だからこそ、存在そのものが芸術品のようになってしまった。
 見ているこっちの身にもなってくれ。弦がいつ切れるかと気が気じゃない。
 一度、そう言って怒った。
 1学年の時か。ヘンリーが壮絶にいじめを受け、誰にも言わずに一人で耐えていたことが分かったときだ。
 ヘンリーは、笑って、
「心配いらないよ。僕には最強のG線があるんだ。」
 と、わけのわからない事を言っていたっけ。
 ヘンリーは、変わった。ある時期を境に急速に変わってしまった。
 八つの時から知っていたヘンリーは消え、今のわけのわからないヘンリーに翻弄され続けている。
 エドワードはヘンリーが眠りに落ちたのを確かめて、そっと手を止めた。
 そのまま、静かに身体を木の幹に寄りかからせ、空を見上げる。
 羊の群れの様な雲が流れていく。
 新学期が始まったばかりというのに、もう秋の気配だった。
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