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胡桃の中の蜃気楼 作者:萩尾滋

第一章

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  真夏のカフェテラス2

「失礼、きみ。今、きみが口にした“シューニヤ”て、数学交流サイトにいる“シューニヤ”のことかな?」
 背中越しにいきなり声をかけられ、杜月飛鳥は跳ねる様に振り返った。
 完璧な正装の年若い紳士が立っていた。日本では、結婚式でしか見たことがないような燕尾服を着ている。ふんわりと撫でつけられた金髪に、青?紫?の瞳の端正な顔立ち。映画から抜け出てきたような英国紳士だ。
「いきなり声をかけて失礼。」
「はい。いえ、いいえ。そうです。数学のサイトの“シューニヤ”です。」
 飛鳥はあたふたして上手く答えられない。
「同席させてもらってもいいかな? 僕も“シューニヤ”のファンなんだ。」
 紳士はそういうと、優雅な仕草でカフェテーブルをトンッと指先で叩いた。
「勿論です。喜んで。」
 その紳士は、飛鳥の向かいに腰かけると、すぐさまウエイターを呼んで注文を出した。
「きみは、サマースクールでここに? 」
「はい、“シューニヤ”が勧めてくれて。」
 紳士の眉がぴくりと動いた。
「“シューニヤ”が? 」
 紳士は、黙ったままじっと飛鳥を見つめている。いや、睨まれているのか。上品なのに、変に凄みのある瞳に、飛鳥は緊張の余り硬直した。蛇に睨まれたカエルの気分だ。
 飛鳥の過度の緊張に気付いたのか、紳士は、表情を和らげ微笑みかけた。
「失礼。自己紹介がまだだったね。
 僕は、ヘンリー・ソールスベリー。エリオット校生だ。
 よろしく。」
 品の良い手を差し出され、飛鳥はおずおずとその手を握った。
「こちらこそ、よろしくお願いします。
 杜月飛鳥、日本人です。」
 これで学生? こっちの人は威厳があって、本当に大人っぽいんだなあ……。
 真っすぐに見つめるのが申し訳なく思えるほどの完璧な容姿に、エリオティアン・イングリッシュ。本物の貴族の子弟ってこんな風なのかな。飛鳥は、ぼーっと見とれすぎて、言われたことを聞き逃してしまった。
「はい? 」
「きみのハンドルネームは? 」
「アスカです。名前と同じです。」
「で、“シューニヤ”と話したことがあるの? 」
「チャットで、数回だけですけど。」
 ヘンリーは、また、眉を寄せた。
「珍しいね。“シューニヤ”が、個人的な関わりを持つことはないと思っていたよ。」
「あの、僕は工学系の高校に通っていて、僕の作っているARの機械に興味を持ってくれたんです。いろいろアドバイスをしてくれて、ここの学校を勧めてくれました。」
「へぇ……。」
 ヘンリーは無表情のまま、腕組みをして聞き入っている。
「半導体の勉強をするならケンブリッジ大学へ進むべきだって。そのために、高校からエリオットへ留学するといいって。」
「ここに留学してくるの?」
 ヘンリーは、飛鳥をじっと見つめたまま聞いた。
「いいえ。学費が高すぎて。」
「奨学制度がある。」
「10%じゃ、とても無理です。」
 飛鳥は残念そうに笑った。
「でも、諦めきれなくてサマースクールに。“シューニヤ”が勧めてくれただけあって、素晴らしい経験になりました。」
「きみが本当に英国に来たいのなら、ウイスタンを受験するといい。学費だけじゃなく、生活費まで100%援助してくれる奨学制度がある。
きみ自身にそれだけの価値があるのならね。」
 ウエイターがアフタヌーン・ティーのセットを運んできた。
 紅茶のほかに、サンドイッチやスコーン、一口サイズのケーキが3段重ねのティースタンドに綺麗に盛られている。
「どうぞ。暇つぶしに付き合ってくれたお礼だよ。」
 ヘンリーは、腕時計にちらりと目をやると、立ち上がりガウンを羽織った。
「もし、留学にガーディアンが必要なら紹介するよ。
 “シューニヤ”に伝えるといい。ヘンリーから聞いた、てね。」
「彼を知っているんですか? 」
「彼じゃない。彼女だ。
 きみに会えて良かったよ、アスカ・トヅキ。
 きみの、英国での滞在が素晴らしいものになりますように。」
 早口で一気にそれだけ言い終わると、ヘンリー・ソールスベリーは足早に立ち去っていった。
 あっけに取られて、何も答えられないままの飛鳥を一人残して。
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