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胡桃の中の蜃気楼 作者:萩尾滋

第一章

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真夏のカフェテラス

「時間が空いたな。」
 二つ折りの携帯電話を閉じたヘンリー・ソールスベリーは、エリオット校学舎の南にあるサウスパーク前のカフェテリアで、ぼんやりと通りを行く人々を眺めていた。
 やたらと、東洋人が多いな……。
 揃いのTシャツを着た4~5人のグループや、制服らしい揃いのブレザーを着た学生の団体が大勢行きかっている。
 サマースクールか……。
夏季休暇中のエリオット校は、毎年、海外からの短期留学生を受け入れ、サマースクールを開講している。
 この時期のエリオットにいたことがなかったので忘れていた。そういえば、ケンブリッジに進学したアーネストがOBとして戻って来てサマースクールのサポートをしている、と言っていたな。
 カシャッ!
 シャッター音がする。
 ヘンリーは眉をひそめて不快感を露わにした。
 夏季休暇中は、学生は皆、帰省しエリオット校の制服を着て歩いているものなどいない。
 戻って来るなり、ヘンリーは観光客の好奇の目に晒され神経を苛立たせた。
 ケンブリッジ大学の教授に会うからと言って、正装で来いと言ったメイスン先生を恨んだ。
 このくそ暑いのに、ガウンまで羽織らなければならないなんて!

 ことの発端は、一本の電話だった。
『ソールスベリー、きみが提出したレポートの裏の落書きのことでね。』
『落書き?それは、大変失礼をいたしました。』
 哲学のフォード先生からの電話の内容は、ヘンリーの哲学のレポートの裏に書かれていた特殊関数の定理とその証明に、数学のメイスン先生が大変興味を持たれ、恩師のケンブリッジ大学教授ハワード先生に見ていただいたところ、論文にして発表するべきだ、詳しく話をしたい、とのことだった。
 先生からの直々の申し出を電話口で断る訳にもいかず、休暇中というのに、ヘンリーはエリオット校に出向いてきたのだった。
それにしても、サラの落書きを見落としていたなんて!
ヘンリーは自分のうかつさに腹を立てていた。
サラの能力が評価されるのは嬉しいのだけれど……。
本人は、表舞台に出ることを極端に嫌がった。特に、数学……。数字はサラにとって特別な意味を持つ。それなのに、サラは数学に取り組むことに、ことさら罪悪感を覚えるようだった。数字は、遊びで、たまの楽しみ。それがサラの数学の位置づけだ。
 ヘンリーは、氷の溶けかかったアイスティーのグラスを手に取った。
 約束の時間が変更になり、後一時間、時間を潰さなくてならない。
 それに、先生の申し出にどう返事するかも決めかねている。
 ヘンリーも、サラを人に注目されるような場所に出したくなかった。

 通りを挟んで、東洋人の女の子たちが、ヘンリーをチラチラと見ながらこそこそと囁き合っている。
 その集団とは別に、東洋人が一人、道を横切ってこちら側に渡ってきた。
 とうとう、話しかけにくるのか? ヘンリーの不機嫌に拍車がかかる。
 もっさりとした黒髪に、細身の紺のブレザーに灰色のスラックス。おそらく、これも制服なのだろう。

 その人物は、ヘンリーには目もくれず、真っすぐにテラスに入ると、ヘンリーの背中合わせに座り、ウエイターに注文をだした。
 すぐに、手にしたカバンから小型のノートパソコンを取り出すと電源をいれる。
「やっぱり、シューニヤ、いないなぁ……。」
“シューニヤ”という単語だけが、ヘンリーの耳に飛び込んできた。
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