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胡桃の中の蜃気楼 作者:萩尾滋

序章

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秋の洗濯室(ローンドリ)

目次構成を変更しました。
 夏が終わりヘンリーは寮生活に戻って行った。
 朝の決まった時間になってもヘンリーが来ない。わかっているのに、サラは朝から落ち着かなかった。ティーテーブルで、一人で朝食を食べる。いつものように、あれこれうるさく言うヘンリーはいないのに、サラは出された朝食を、時間をかけて、少しずつ口に入れながら全部平らげた。
 いつもの場所に座って、別れ際にヘンリーのくれた『純粋数学要覧』のコピーに目を落とす。

 欲しいものはない?と聞かれて、この本が読みたいと言った。古いものだから手に入らないと知っていたのに。なんとなく、口から出てしまった。ヘンリーなら、サラの望みを叶えてくれるような気がして。
 本は手に入らなかった。でも、ほら。本の中身はコピーしてもらえたよ。
 と、分厚い紙の束を差し出された。
 友達のお父さんが大学教授なんだ。友達に頼んで、そのお父さんのツテで探して貰えたんだ。この本、大学の所蔵品として残っているだけなんだって。ラッキーだったよ。
 友達は、お父さんから、ラマヌジャンが読むのかって笑われたって。
 ラマヌジャンって誰? サラは知っている?

 サラは、ヘンリーの言葉を、一言一句思い出していた。
 『純粋数学要覧』は、インドの数学者ラマヌジャンが、子供の頃使用していた数学の書物だ。大学初年級までに習う六千近い定理が、ほぼ証明なしに並べられている。
 ヘンリーが次に戻ってくるのは、10月半ばだと言っていた。それまでに、できる限り証明してみよう。ラマヌジャンのように。きっと、ヘンリーが戻ってきたとき褒めてくれる。
 サラ、すごいね。
と言って、きっと、いつものように、頭を撫でてくれる。
 こうやって数学に没頭していれば、この落ち着かないイライラした気分を忘れられる気がした。

 毎日、淡々と同じ日々が繰り返されて行く。
 朝起きて、シャワーをあびて、朝食を食べて、定理の証明をして、夕食を食べて、定理の証明を続けて、いつの間にか眠る。サラの日常は機械のように繰り返される。
 土曜日には、いつも決まった時間にヘンリーが電話をかけてきてくれた。当たり障りのない会話の後、ヘンリーはいつも必ず、
 ちゃんと食べるんだよ。サラは夢中になるとすぐ忘れてしまうから。
 と、締めくくって、電話を切った。
 だからサラは、毎日、食欲もないのに、我慢してベイクド・ビーンズをつつき、トーストをかじる。ヘンリーがいる間に、ベーコンとソーセージ、目玉焼きは出さないようにしてくれたから、なんとか残さないで済む。
 いつの間にか、昼食の替わりに角砂糖をかじるようになった。お腹が空かない。イライラする。

 10月になり、気温がぐんと下がりどんよりした曇り空の日々が増えてきた。部屋から出ることの無いサラは、相変わらず薄手のパンジャビ・スーツを着ていた。部屋の中は快適な温度に空調されているため、秋がきていることさえ、知らないのかもしれない。
 コンコン、とドアがノックされ、間を置いてドアが開いた。
「お嬢さん。」
 マーカスが呼びかける。案の定、サラは床に座って何か書いていて、マーカスの声は届いていないようだった。
「サラお嬢さん。」
 マーカスはサラに歩み寄り、もう一度声をかけた。
 近距離で呼ばれ、サラはびくりと跳ねるように顔を上げた。
「パソコンの部品が届きました。ご覧になられますか? 」
 サラは無表情のまま立ち上がった。
「地下は冷えるので、何か羽織られた方がよろしいですよ。」
 首を横に振って断った。

「こちらです。」
 使用人専用の階段を下りた先にあるドアを開けると、がらんとした部屋の一方に段ボール箱が山と積まれている。
 カビ臭く湿っていて、じっとりとした独特の空気が籠っていた。今は使われていない使用人用のダイニング・ルームだ。
「土曜日には、スミスさんが来られるそうです。除湿器を持ってきて下さるそうなので、今よりは、マシになると思いますよ。作業はここで行って、組み立てた後、隣へ運ぶようにと聞いておりますが……。」
 マーカスは、早速座り込んで段ボール箱を開けに掛かっているサラの背中越しに声をかけた。
「カッターナイフを持ってまいりましょう。」やはり返事はなかった。

 ダイニング・ルームの続き部屋は、かなり広々とした洗濯室だった。
 スミスの指示で、今は使われていないその部屋をパソコンルームにすることになった。パソコンの部品が届くまでの間に、急いで工事が進められた。元々は石造りの床は、振動を吸収する特殊なゴム製の床材で底上げされたため、入り口に階段が組み足されている。白い漆喰塗りの天井の空調設備工事はぎりぎり終わったばかりだ。部屋の中央にはすでに、5段のメタルラックが2組ずつ5列組まれて設置されている。
 ジョン・スミスが、連れて来たエンジニアはこの部屋に入るなり、
「すごいな! 」と驚嘆の声を上げた。
「外観に騙されましたよ。ここは、ナショナルトラストが管理するようなマナー・ハウス(領主館)で、中は博物館だと。」エンジニアはおどけて言った。
「その通り。上階は19世紀の博物館だな。ここだけが21世紀だ。」

 作業部屋に入るとスミスは、サラの組み立てた基板を見本にして同じ物を作り、出来上がったら隣室のメタルラックに並べていくように、と簡単な指示を出し、二人を残してさっさと部屋を後にした。
 日の当たらない底冷えのする地下室だというのに、エンジニアは速攻、窮屈そうなジャケットを脱ぎ、ネクタイを外した。カッターシャツの袖をまくり上げ、作業に取り掛かる。
 作業台の傍に、大きな段ボールが並べられ、番号が振られている。これがエンジニアの割り当てらしい。中身はすでに仕分けされていて組み立てるだけで良さそうだ。
 エンジニアは、しばらく見本の基板をじっくりと眺めていたが、驚愕の面持ちでサラを凝視した。
「ヘテロジニアスコンピューティング……。」
 卓上で作業するエンジニアとは違い、床に胡坐をかいて作業しているサラは、黙々と手を動かすのみで、声をかけても、顔を上げることさえしなかった。
 エンジニアはいきなり立ち上がると、部屋を飛び出した。

「スミスさん! スミスさん! 」
 大声で呼びながら、階段を駆け上がり、通ってきた廊下を逆行した。
 玄関ホールまで戻ったところで、執事に声をかけられ、スミスのいる広間まで案内して貰えた。
「スミスさん、本当にあれを作るんですか?あんなもの、作ったって動きませんよ。」
「どうして?」
 ソファーに腰かけ、煙草をくゆらせていたスミスは面倒くさそうに尋ねた。
「ストリーム・プロセッシングをどうするんです?」
「わかるように言ってくれ。私は、専門家じゃないんだ。君と違って。」
「プログラミングです。ハードを作ったって、ソフトがなけりゃ、ただのパーツの寄せ集めですよ。GPUをあんなに組み入れて、並列処理するなんて、まともじゃない! 」
「その辺はあの子に聞いてくれ。私じゃわからない。それに……、きみにプログラミングまで頼んだかな? きみの仕事じゃない。」」
 スミスはエンジニアを冷たく見据え、そして、煙草をくわえたままニッと笑った。
「まともじゃないんだよ、あの子は。言っただろう? きみごときが理解できるような、まともなことをするわけがないだろう? それより、楽しめよ。本物の天才の仕事だ。」

 エンジニアは作業室に戻ると、何かとサラに話しかけ、質問してみたが、サラが一切しゃべらず返事もしないので、諦めて黙々と作業に専念するより仕方がなかった。
 静まり返った部屋に、カチャカチャと、金属音だけが小さく響く。

「このペースなら、一週間もあれば組み上がりそうですね。」 
 エンジニアは、ほっとして、ティー・セットを運んできたマーカスとスミスに話しかけた。
「でも、組み立てよりも配線の方が、時間が掛かるからなぁ。50台もクラスタリングするなんて、信じられない……。」
「配線は一人でできるわ。」サラが、作業の手を休めることなく呟いた。
 エンジニアは手を止め、目を大きく見開いてサラを見つめた。
「お茶になさいませんか。」マーカスがエンジニアに声をかけた。
「サラお嬢さんも。」
 サラは床に座ったまま首を横に振った。さすがに寒さが堪えたのか、パンジャビ・スーツの上にカシミアの大判ストールを羽織っている。
 サラの座っている場所には、小型のカーペットが敷いてあった。常に床の上で作業するサラを気遣ったマーカスの配慮だ。

 作業台とは別に用意されたティーテーブルについて、エンジニアは紅茶にミルクと砂糖をたっぷり入れて一口飲み、大きく切り分けられたヴィクトリアンケーキを頬張った。カップを何度も口に運びながら、向いに座っているスミスに何か尋ねたそうな視線を送る。だが当のスミスは素知らぬ顔で紅茶を飲んでいる。
「で、基板の組み立てに一週間かかるって?」
 しばらくして、やっとスミスが話を振ってきた。
「早くてそれくらいですかねぇ。」
 エンジニアは、マーカスに視線を向けて、
「これ、旨いですね。俺のお袋のより断然旨いですよ。」と、二個目のケーキに取り掛かりながら言った。スミスにいろいろと聞きたいのに知らぬふりをされ、エンジニアも少しヘソを曲げていた。
「ありがとうございます。家政婦のボイドさんに、伝えておきます。喜びます。」マーカスは、エンジニアとスミスのカップに紅茶を継ぎ足し、ちらりと自分の腕時計に目をやった。
「少し、失礼します。」
 マーカスは、サラに歩み寄ると、小さな声で何か囁いた。
 マーカスがいつも以上にサラに接近したことで、サラは露骨に嫌そうな顔をしたが、すぐにいつもの無表情に戻り、頷いて立ち上がった。そして素直に、マーカスに従って部屋から出て行った。

「何なんですか、あの子は? 」
 サラがいなくなるなり、エンジニアはスミスに顔を付きだすようにして額を寄せて、早口で声を潜めて聞いた。
「説明しただろう。インドの天才エンジニアさ。目の前で見ていれば、充分わかっただろう? 」眉をしかめて、スミスもまた、小声で答える。
「目の前で見ていても、信じられませんよ! 」エンジニアは、自分のカップに砂糖を何杯も入れ、ガチャガチャと神経質にかき回した。
「しゃべれないのかと思っていた。配線は一人でやるって! あんな子どもが! 」
「あんな子どもが、組み立て作業もやっているだろう。君より、速い。
 いいか、あの子のことは国家機密なんだ。2000年に一人出るか出ないかのIQ200越えの天才児だ。国の宝だよ。世界中から狙われているんだ。絶対に漏らすなよ。しゃべったらMI6(秘密情報部)に消されるぞ。」
 エンジニアは緊張した面もちで唾を飲み込み、頷いた。脅しはきいているらしい。だが、それとは裏腹に、瞳は好奇心に輝いている。この奇妙な秘密の共有に満足しているらしい。
「しゃべりませんよ。絶対に。」
 エンジニアは力強く何度も頷くと、真面目な面持ちで言った。
「約束します。」

 スミスも頷いて真顔のままティーカップを口に運ぶ。だが内心、笑いを噛み殺すのに必死だった。
 こんなバカ話を信じる奴が本当にいるのか! 
 ここに来るまでの道中、仕事の内容を説明した。サラに関しては触れたくなかったのだが、サラがいないとそもそも組み立てられない。仕方なく話すと、必要以上に興味を持たれてしまった。開き直って適当に話を盛って、面白おかしく尾ひれを付けたら、頭から信じ込んでしまい、冗談だ、の一言が言えなくなってしまった。
 まぁ、全てがでたらめという訳でもない。自分でしゃべっていても、十分バカらしかったが、こいつは本物のバカだ! 推理小説の読みすぎだ! まぁ、いい。こんなバカ話で、こいつの口を塞げるのなら。
 地元の名士、リチャード・ソールスベリー、マーシュコート伯爵に私生児が、―それも混血児が―、いることが知れ渡ってしまうよりは、よほどましだ。
 スミスは、この純朴なエンジニアに、にこやかに笑いかけて言った。
「そのケーキ、そんなに気にいったのなら、土産用に頼んでおこうか? 」


 毎土曜日の夜8時に、ヘンリーはサラに電話を掛ける。マーカスが出て、すぐにサラに替わってくれる。
 それなのに今日に限って、なかなかサラが出なかった。電話口で待たされ、ヘンリーは不安を募らせていく。
『ヘンリー』
 サラの声だ。ヘンリーはほっと安心して笑みがこぼれた。
「サラ、元気かい?」
『パソコンのパーツが届いて、組み立てているの。地下にいたから、電話に出るのが遅れたの。ごめんなさい。』
「いいんだよ、そんなこと。パソコンが届いて良かったね。でも、こんな遅くまで続けているの? サラは、もうすぐ眠る時間だよ。」
 本当にサラには心配ごとが尽きない。何か始めだすと、眠ることも食べることも忘れてしまう。ヘンリーは、電話口に向かって小言を言い始めた。
『ヘンリーが帰ってくるまでに、完成するわ。』
 受話器の向こうで、サラは笑っているようだった。
「楽しそうだね。」
こんなに嬉しそうな声は久しぶりだ。ヘンリーは小言を言うのを止め、サラの話に耳を傾けた。ひとしきり聞いて、
「でも、無理をしてはダメだよ。ちゃんと食べて、ちゃんと眠ること。約束して。あと10日もすればハーフタームだ。元気なサラに会いたいからね。」
『わかっているわ。ヘンリー。』


「あの難しいお嬢さんを、よくまぁ、手なずけたものだ、ヘンリー坊ちゃん。」
 廊下で話すサラの姿を、開いたドアから眺めながらスミスは小さく呟いた。
「とても仲がよろしいですよ。あのお二人は。」
「アメリカの弟も妹も毛嫌いしているのに? 坊ちゃんが幼児に優しくできるとは思いませんでしたよ。」
「幼児とは言えないでしょう? サラお嬢さんは。」
マーカスは、嬉しそうな笑顔でしゃべっているサラを眺めて微笑んだ。
「確かに。あの子があんなにしゃべって、子どもらしく笑っているのを初めて見ましたよ。」
 スミスは肩をすくめ、おもむろにポケットから煙草のケースを取り出した。
「ここは禁煙です、スミスさん。吸われるならご案内いたしましょう。」
「いや、いい。あの子を一人で置いておけないだろう? 」
 エンジニアはとっくに今日の仕事を終え、村のB&Bに戻っていた。夜は仕事を忘れてのんびりしたいらしい。パブで一杯やらないことには、一日が終わらないのだろう。 
 スミスは、今日はここに泊まる予定だったが、サラが作業を止めないので、ティーテーブルについたままその様子を眺めていた。スミスの役割は出来上がった基板を隣の部屋に運ぶことくらいしかなかったが。サラに、時折話しかけてみたが、ほとんど反応は無かった。黙々と組み立て、出来上がったら、手を止め、こちらを見る。スミスが気づかぬふりをした時だけ、終わった、と小さな声でいった。
「もう、止められますよ。」
 電話を切ったサラが部屋に戻ってきた。子機をマーカスに差し出す。
「ありがとう。わたし、もう寝るわ。自分の部屋で。」
それだけ言うと、さっさと部屋を出て行った。
「どんな魔法を使ったんだ?」
スミスは、感心したように、皮肉に笑って言った。
「坊ちゃんに電話いたしました。『お嬢さんが根を詰めてパソコンを組み立てていらして、地下室にこもりっきりで、お休みされるのも地下の床の上です。また、食事も召し上がりません。』と。」
 マーカスは、嬉しそうに続けた。
「坊ちゃんは、『僕からサラに言うよ。』とおっしゃられました。それから、サラお嬢さんは、まだ坊ちゃん以外とはいっしょに食事ができないから、一人で食事できるようにしてやって欲しいとおっしゃっておられました。」
「なぜ、ヘンリーならいいんだ? 」
スミスは、一瞬、しまった、と口をゆがめ、
「坊ちゃんだって会ったばかりじゃないか。」
すぐに『坊ちゃん』と、言い直した。
「坊ちゃんがおっしゃるには、他人といっしょに食事できないのは習慣的なものだと。坊ちゃんは家族だから例外なのだそうです。」
「よくわからないな。」
スミスは納得できずに呟いた。
「それだけ坊ちゃんがお嬢さんを大切にされていて、お嬢さんの方も、そのお気持ちに応えて心を開いてらっしゃるのですよ。」
 ヘンリーの話題になると、いつもマーカスは、誇らしげな、自慢そうなそぶりを見せる。赤ん坊の頃から世話をしてきたヘンリーが可愛くてたまらないらしい。
「それにヘンリー坊ちゃんは、誰にでも好かれる方ですから。」
「そういうものかな。」
 マーカスの話に納得はできなかったが、これ以上きいても仕方がない。
「上に戻ろう。一服したい。」
 スミスは、煙草の入ったポケットを軽く叩いて言った。

 組み立て作業は、予定よりも一日早い今日中には終わりそうだった。
 エンジニアの割り当ては、すでに終わっていた。
「配線を手伝わせてくれ。」
 サラは、最後の基板の組み立てをしていた。
「スミスさんには許可を貰ったよ。タダ働きでいいんだ。」
 エンジニアは、俯いて手を動かしているサラに必死に声をかける。
 この静まりかえった陰気くさい地下室で、6日間いっしょに作業してきたが、サラは全くエンジニアに打ち解けることはなかった。
だがエンジニアが、サラに屈服するには十分な時間だった。

 一度だけ、知らない間に配線されたむき出しの試作品の一台にモニターが繋がれ、動作テストが行われていた。
 テストは既に終わっているらしく、画面上に、flop/sを測るグラフが表示されていた。
「動いている……。14Tflop/s!」
 驚異的だ!
 動くはずのないものが動いている……。それも、桁が違う処理能力で!
 エンジニアは息を飲んで、モニターをじっと見つめるサラを凝視した。
「プログラムが視たい。」
 だが、今までと同じように、エンジニアの声は無視され、サラは無慈悲に電源を落とした。

技術者として、サラの前では自分は素人に等しかった。
だが、エンジニアのはしくれである以上どうしても、この膨大なパーツがどのように配線され、50台の基板が、どんなふうにクラスタされるのか見たい。出来上がったものではなく、繋いでいく過程から全部知りたかった。エンジニアは、諦めきれず食い下がる。
「勉強させて下さい。サラお嬢さん。」
 エンジニアは語調を変えてお願いした。
 サラが、エンジニアに顔を向けた。

「ファッジを買ってきたんだ。一緒に食べよう。」
 エンジニアは、やっとチャンスを掴んだとばかりに、ジャケットと一緒に無造作に投げ出してあった包みを取って来て差し出した。メタリックな虹色のビニールテープのリボンがかけられている。
「女の子にプレゼントだって言ったらリボンをかけてくれた。可愛いだろ?」
「ファッジって何?」
 やっと応えてくれた! エンジニアは、内心小躍りした。
「知らないのかい? 砂糖菓子だよ。食べてみなよ?」
 エンジニアは、包みをびりびりと破いて箱を開け、サラに差し出した。
「旨いよ。好物なんだ。」
 サラは大きな緑の目を見開いて、しばらくじっとエンジニアを見つめていたが、
「ありがとう、手を洗ってくる。」と言って部屋を出た。

 サラの背中を見送りながら、エンジニアは大きくため息を付いた。
 相手は6歳の子どもなのに、なんだってこんなに緊張するんだ!
 いや、菓子に釣られるあたり、やっぱり子どもだ。
 エンジニアはなんだかほっとして、ふふっと笑った。
 サラが戻ってきて、ティーテーブルに置いてあるファッジの箱から、ひとつつまんで口に入れた。甘くて、噛むと口内でほろほろと崩れていく。
 そしてまた、部屋から出て行った。
 気に入らなかったのか……。
 不当に吊り上げられ、あっけなく叩き落された気分だ。エンジニアは皮肉な笑みを浮かべ、自身もファッジをつまみあげた。
 もう、次の手が思いつかない……。
 手に取った菓子を口に入れる気にもなれないほど落ち込んだ。

 サラが戻ってきて、ちらりとエンジニアの手にあるファッジに目をやり、
「ありがとう。私も、これ、好きよ。」と、小さな声で言った。
 今度は、エンジニアの方が口をぽかんと開けた。
「あの……。もっと食べない?もし良かったら。」
「ありがとう。でも、手が汚れるから。後で。」
 サラは、もう元の作業に戻っている。
「サラ、配線を手伝ってもいい? 」
 恐る恐る聞いてみる。
 サラは、手を止めることなく頷いた。
 エンジニアは、今度こそ本当に安堵のため息を付き、菓子を口に入れて微笑んだ。







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