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胡桃の中の蜃気楼 作者:萩尾滋

序章

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冬の応接間(ドローイング・ルーム)

 応接間の大きな窓から、眼下に広がるフォーマル・ガーデンをサラはじっと見つめていた。
 広々とした芝生も、調えられた幾何学模様の生垣も、すっぽりと雪に埋もれている。
 未だに、粉雪がチラチラと舞い落ちている。
 暖炉には火がくべられ、部屋の中央には、華やかに飾られたクリスマス・ツリーが置かれている。
 もう、二時間以上サラはこの場所に立っていた。
 重たい灰色の空に夕闇が迫る。青白く沈む雪景色の中に、黒い点が見えた。ゆっくりと近づいている。
 サラは部屋を飛び出し、正面玄関へ走った。


「サラ、またそんな恰好で。風邪を引くよ」
 正面玄関の車寄せに佇む、いつもと変わらない薄着のサラを見て、タクシーから降りたばかりの第一声がこれだった。
 ただいま、よりも先に、また小言を言ってしまった……。ヘンリーは苦笑いしながら、サラにキスする。
「お帰りなさい、ヘンリー」
「ごめんよ。列車が遅れたんだ。心配してくれていた?」
 ヘンリーはサラの肩を抱いて、屋敷の中に入った。案の定、身体が冷え切っている。


「マーカス、ただいま。すぐにお茶を貰える?」
 ヘンリーは自室に戻らずに、応接室に直行した。
 重厚な赤のブロケード張りの壁一面に、ソールスベリー家先祖の肖像画が飾られている、一見重苦しいこの部屋も、この日ばかりは華やかに飾られたクリスマス・ツリーで輝いていた。
「わぁ、懐かしいな! あの頃のままだ!」
 ヘンリーはクリスマス・ツリーをぐるりと一周すると、オーナメントをひとつ外して、
「ほら見て。この天使、片羽だろ。僕が壊したんだ」
 と、ガラスの天使をサラに見せた。
「プレップに入る前の、この家で迎えた最後のクリスマスにね、ツリーの天辺に飾ってあったこの天使さまにお願い事をしたんだ。ツリーから外して、こうやって握りしめて、ひざまずいてね。なのに、ツリーに戻す時に失敗して落として割ってしまった」

 マーカスがお茶を運んできた。
 ヘンリーはサラを促して暖炉の傍のソファーに座ると、ティーテーブルにガラスの天使を置いた。
「マーカス、ツリーをありがとう。何年ぶりだろうね、この家でクリスマスを祝えるのは。すごく、嬉しいよ」
「六年ぶりです。お嬢さんと、ボイドさんと私の三人で飾り付けを」
 マーカスも嬉しそうに微笑んだ。
「メアリーは、もうハイランドに?」
「はい。昨日出発しました」
「こんなに積もる前で良かったよ。ぼくは、道中、今日中に帰ってこられないんじゃ、って気が気じゃなかった」
 ヘンリーはカップに口をつけ、
「このお茶を飲むと、我が家だ、って実感するよ」
 と、にこやかに微笑んだ。

 毎年メアリーは、クリスマスをスコットランドの妹一家と過ごす為、休暇を取る。
 今年はヘンリーが戻ってくるので、休暇を返上しようと言ってくれたが、大丈夫だからと断った。
 クリスマスは、ヘンリー、サラ、マーカスの三人だけで過ごすことになった。

「温まった?」
 サラの頬にそっと指先で触れた。
 サラは小さく頷く。
 ヘンリーは、ガラスの天使を握りしめ目を瞑る。
 暫くして、ゆっくりと目を開くと、サラを優しく見つめて言った。
「あの時、僕は、家族でクリスマスを祝えますように、て、お願いしたんだ。やっと願いが叶ったよ。天使を壊してしまったから、もう無理なんだって諦めていたのに。それとも、そのせいでこんなに時間がかかったのかな?」
 ヘンリーは立ち上がり、天使を丁寧にツリーの天辺に戻し、サラを振り返ると、にっこり微笑んだ。
「チビの頃は、このツリーが天にも届きそうな大木に見えていたのにな」



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