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マイバイブルは『異世界召喚物語』 作者:ポモドーロ

第四章 避暑地は地下迷宮

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エルーダの迷宮再び8

 全員にお茶と菓子が振る舞われた。
 僕はロメオ君に改めて姉さんを紹介した。
 僕がヴィオネッティーであることを知っている彼はもちろん僕の姉が『ヴァンデルフの魔女』だと知っている。
 当然凍り付くと思いきや、彼は頬を染めながら羨望のまなざしを向けた。
 ロメオ君は意外なことに魔法使いだった。
 五歳の折、誕生日のプレゼントにと渡された魔法の入門書『きみも魔法使いになれる。魔法学入門編』が切っ掛けだった。
 両親はギルドの仕事で忙しく、相手をしてくれる年頃の友人もいなかった彼は日々魔法の練習に興じていた。親は「生活魔法ぐらいは」という思いで与えた本だったが、「いつか冒険者にならなければ」という思いがあった彼は幼いなりに真剣だった。やがて才能に気付いた母親が十歳の誕生日に新しい本を与えた。『魔法使いになった君に送る新たな扉。魔法学中級編』だ。僕も読んだことがある。読むだけだったが。
 彼の天賦の才はここに開花することになる。魔力は年相応だが、この若さで、しかも独学で中級レベルの魔法を使いこなすまでになったのだ。
 ギルド職員はエリート職である。高給安定が保証されている。ロメオ君の家は家族揃ってそんな職員の家系であったが、それでも魔道書は高価なものだった。
 書籍それ自体が品薄でなかなか手に入らないものだったし、秘密の多い魔道書となれば尚更だった。
 五年に一度の間隔で買えただけでも、彼の家庭がそれなりに裕福な証しであった。だがこの先、彼が魔法使いとして進むには今まで以上に膨大な資金が必要になる。彼の冒険はランクを稼ぐと共に資金稼ぎの手段でもあった。

 そんな彼のあこがれの的が姉さんだった。若くして頂点に上り詰めた天才。次期筆頭と目される若手ナンバーワン魔道師。
 ヴィオネッティーだとか、ヴァンデルフだとか恐怖や畏敬の念で見られてばかりの姉にとって、純粋にあこがれの対象として見られることはくすぐったいものだった。
 リオナは早々にお菓子を要求し、食い尽くし、お替わりを与えられたにもかかわらず、今はお茶で腹を満たしている。
 姉さんの朝食の量ではリオナの腹は満たされなかったようだ。こんな日に限って、干し肉を持参しなかったらしい。
 全員が食べ終わる頃、身体が前のめりになる感覚を覚えた。
 車両が減速しているらしい。
 ここから上り坂になるようだ。
 うとうとしていたリオナは反対側のソファーに転がって頭から突っ込んだ。
「うぎゃ」
 のっそり起き上がり、耳を立てると、むぅ、と周囲を威嚇した。
 誰も何もしてないぞ。
「着いたみたいね」
 小窓を覗いた姉さんが言った。
 ゴトンという音と共に動きが止まった。ブレーキがかかった音らしい。
「はい、着いたわよ。全員下りて」
 僕たちは外に出た。外に出ると、ホームの柱に埋め込まれた魔石が光り出した。
「車両をここに置いておきたければ綱をそこのポールに縛っておいて。ブレーキの確認も忘れないでね。転移結晶で帰る気ならブレーキを外して――」
 姉さんは車両を赤いラインの先まで運び、綱を収納スペースに収めると、今来た方へ押し出した。車両はスーッと坂を滑って坑道の闇に消えた。
 僕たちは呆然とその光景を見送った。車両は奈落に落ちて行く様だった。
 ほんとに滑り台だったんだ。
「これって交通革命なんじゃ……」
「船と同じよ。そんなたいそうなものじゃないわ。わたしのアイデアでもないしね。振り子列車って言うらしいわよ。それに普通はこううまくはいかないからね。どうしても空気抵抗や摩擦で力が減衰するから」
「さっきしないって」
「補っているのよ。原理はあんたの銃と同じよ。車両を弾丸の様に風の魔法で押し出してるのよ」
「感じなかったのです」
「あくまで損失分を補っているだけだからね。加速しているわけじゃないわ」
「動力源は? 風の魔石?」
 姉さんは頷いた。
「搭乗者から吸い上げてるのよ。今までわたしだけだったから問題なかったけど、明日からはあなたが出発前に直接石に補充しなさい。でないと魔力の少ないリオナとロメオ君が卒倒するからね。石は後部に露出させてるからすぐ分かるわ」
 僕の頭のなかでは猛烈な勢いでいろんなアイデアが沸き上がっていた。凄い交通網が引けるに違いないと。垂直方向に転移して、滑り台で滑走する。風の魔法で加速し続ければ王都に日帰りだってできるかも。
 異世界に負けない魔法列車網の誕生だ!
「ちなみにあんたの魔力半分持って行かれるから気をつけてね。当然重さに比例するから、重い荷物は厳禁よ」
「え? それって常人には無理ってこと? っていうか、そんな容量どこに蓄えてるの?」
「何も車体に蓄えなくてもいいでしょ? 坑道自体に蓄えてあるのよ。車体はできるだけ軽くが原則なの」
 ほんとにここ姉さんが幼い頃作った施設なのか?
「それと建造費のことも考えなさい。転移ゲートを繋いで行く方がはるかに安上がりで速いから。それに箱物って維持費掛かるのよね。というわけだから、ご愁傷様」
 ぐっ、見透かされてるよ…… 
「だったらなんで作ったのさ?」
「若気の至りよ。うちには災害認定受けた連中が大勢いたでしょ? だからよ」
 ゲート障害を受けないでいろんな場所に自由に行けるから? いろんな世界を見て回れるから? 領地から出られない連中のため? 
 違うよね。
 兄さんのためだよね。幼い頃にたった一度の過ちのために災害認定を受けてしまったアンドレア兄さんのためだ。
 でも確かに子供の発想なんだろうな。問題はゲート障害ではないのだから。
 常に監視を受け、領地の侵入を阻まれる存在であり続けるということなんだから。絶対的な力が周囲に与える目に見えない恐怖という名の疑念、そのものなのだから。
 そういう意味ではエルマン兄さんは自由だよな。周りが諦めてる感じだよ。なんてったって、情報より速く走り、城壁を飛び越えちゃう人なんだから。

 身内の不幸に思いを馳せていると姉が歩き出した。
 出発したホームと同じ景色がそこにあった。
 化かされているような気分だった。
 ほんとに移動したのか?
「こっちよ」
 姉さんが早く来いと促した。
 そこには壁と同じ材質の石の扉があった。
 扉を開けると石の階段が上に伸びていた。
 そこには幼かった姉さんの泥の乾いた靴跡が残っていた。
 階段を上り、腐食防止のたどたどしい魔法陣が刻まれた分厚い木製の扉を開けると僕たちは外に出た。
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