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悪党に鉄槌を 殺人犯に花束を 作者:菊郎
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第一部 一



 吹き付ける雨にうんざりしながら、クライヴ・エインズワースは少しばかり骨ばった両手を回してハンドルを右にきった。ヴィクトリア・エンバンクメント公園に沿って伸びる道路を走り、華やかにライトアップされたビッグ・ベンでも見ていこうかと思ったが、そんな気はとっくに失せていた。ワイパーの動作音が時計の秒針のように一定のリズムを刻み、静かな車内に響く。

「こちら1-1。定期連絡、異常なし」

 計器板の下に設置されていた無線機を取り出し、クライヴはつぶやいた。今回は範囲が広い(・・・・・)。さすがにここまで来るとは思えないが、念には念を入れておくべきだろう。局長の判断は正しい。パディントン地区にいる部下からの返答が気になるところだ。
 クライヴは車を道路の脇に停めて車窓を半分開けた。ウェストミンスターの冷えた空気が彼の顔に当たり、溜まっていた眠気を霧散させていく。余計な寒さを感じて車窓を閉め切ると、助手席に置いてある水筒を手に取った。ぬるくなった紅茶を蓋に注ぎ、少しずつ口につけていく。飲み終えたクライヴは水筒を助手席に置き、再び車を走らせた。
 閑散としたトラファルガー広場に差し掛かると、無線機から男の声が訊こえてきた。

「こちら1-2。定期連絡、経過は問題なし」

 問題なし、か。よかった。
 クライヴは安心感を覚えている自分に失笑した。最初はかなり抵抗していたのに、いつの間にか慣れている。それだけあいつを信頼していることの裏返しでもあるのだが、いくら経験しようがこの緊張感は消えない。
 徐行しつつ辺りを見回すと、広場の一角のベンチに、傘を差した少年が腰かけていた。赤と白色をした、チェック柄の長袖のシャツ、群青色のジーンズに身を包む彼の顔は、周囲の薄暗さにも拘わらず、ひと際暗く沈んでいた。車のエンジン音に気付いたのか、彼が顔を上げる。クライヴは後部座席から傘を持ち出し、ドアを開けた。傘を差し、彼の元へ歩いていく。

重大組織犯罪局(SOCA)のクライヴ・エインズワース警部だ。隣に座ってもいいかな?」

 警察手帳を見せながら彼は言った。

「いいよ」

「ありがとう」

 雨でびしょ濡れのベンチを左手で何回か払ってから腰かける。が、案の定、衣服越しに冷たい感触が伝わってきた。

「どうしてここに?」

「お母さんに怒られたんだ。それで外に出た」

「いつから?」

「夕方。テムズ川を見たり、近くを見て回って時間を潰してた」

 トラファルガー広場から南に行けばテムズ川がある。周囲には、ビッグ・ベンに、ウェストミンスター寺院、バッキンガム宮殿、セント・ジェームズ公園。ウェストミンスター地区は、暇つぶしにおあつらえ向きだ。ウェストミンスターだけではない。ロンドンは連日、観光客でごった返している。

「……宿題、するの面倒くさくて」

 クライヴは笑った。

「宿題はやったほうがいいぞ」

「お母さんと同じこと言ってる」

「面倒くさがって勉強をやらなかった結果、みんな最後には後悔するんだよ」

「それも訊いた」

「何を隠そう、僕も後悔してる」

「お巡りさんなのに?」

「お巡りさんとして働きながら、いまもいろんなことを勉強してるんだ。社会のことだったり、マナーとか」

 クライヴはあどけない表情で見つめている少年を見た。年齢に似合わぬ説教をした自分が、とたんに恥ずかしくなった。

「正義の味方なのに、なんだか意外」

「だろう?」

 歩いて回ったということは、きっと近辺に住んでいるんだろう。車で送ったほうがいい。今後のことを決めながら、警部は少年を家に帰すべく交渉を始めた。



◆◆



 カーティス・サカキバラは標的と対峙していた。彼は両手に何も持っていない。素手だった。

「この気違い野郎……!」

 路地の行き止まりで、ウォルター・ウィリアムズは震える声でつぶやいた。口から流れた赤色の雫が、すでに描かれた軌跡を辿って顎を伝わったかと思うと地面へ落ちる。その証拠もたちまち数多の雨に紛れ、透明なただの水に還った。しかし、カーティスはウォルターの怒声などものともしない。テンガロンハットの下にできた影はまさに漆黒とも言えるほど黒々しく、傍から見れば黒色のマスクを被っているようにも見える。夜の闇に溶け込むレザージャケットは雨を受け流し続け、彼の身体の輪郭を表現していた。ショルダーホルスターに収められたM1911A1(相棒)をよそに、カーティスは両腕を構えて顔を上げる。瞬間、彼の暗闇からなにかが姿をのぞかせた。髭だ。笑ったことで口角ともにつり上がった顎の髭(チャームポイント)が、街灯に照らされたのだ。
 状況とあまりに不釣り合いなカーティスの表情は、ウォルターを激昂させるには十分だった。血走った目のウォルターは脇を絞め、両腕を前に構えたかと思うと、雨粒で弾けるアスファルトの大地で小刻みにステップを始めた。カーティスも続く。踊る(・・)ふたりは円を描きながら、互いに少しずつ近寄り始めた。距離が1メートルほどになるや否や、ウォルターのジャブが発砲したときの拳銃のスライドのような速度で放たれる。だが、カーティスの左の頬骨を狙うはずだった弾丸(・・)は、虚しく空を裂いた。反射神経が特段優れているわけではない。彼の目は、ウォルターの左腕をジャケット越しに捉えていた。

「そんなものか? チャンピオン(ゴロツキ)

 カーティスは言った。

「言ってくれるじゃねえか!」

 怒りをあらわにする反面、ウォルターの顔には活気が宿っているように見えた。ジャブを右に躱したカーティスに、ウォルターはすかさず左フックを浴びせた。カーティスの胴体に衝撃が走る。彼はかすかなうめき声こそ上げたが、決して怯まなかった。カーティスはウォルターの左腕をつかんだかと思うと、渾身の力で引き込んだ。突然の行動に、ウォルターの体勢が崩れる。カーティスは固く握りしめた左の拳を、彼の鳩尾(みずおち)に思い切り叩き込んだ。怯んだ彼を追撃するため、カーティスはウォルターの胸倉とベルトをつかみ、地面に投げつける。アスファルトの大地に鈍い音が響く。
 おお、とわずかな絶叫とともに、筋肉質の巨体はマット(・・・)に沈んだ。カーティスの勝利を祝うかのように、雨音が激しさを増す。気を失ったウォルターを確認すると、カーティスはショルダーホルスターから得物を抜いた。懐から取り出したサプレッサーを銃口に装着し、右手でスライドを引く。
 腕と胴体に響く鈍痛を感じながら、カーティスはウォルターを見ていた。かつて自らが起こした過ちと向き合い真っ直ぐ生きることを決めたはずの男。酒を憎んでいたようだが、よもや自分がその酒によって破滅するとは、大した皮肉だ。
 息を整えると、仰向けのウォルターの頭部に拳銃を向ける。
 安らかに。短く、強く願い、カーティスは引き金を引いた。乾いた音とともに弾丸が発射され、ウォルターの側頭部に深く食い込む。水浸しの地面を鮮血が覆っていく。雨の中に地面を跳ねる薬莢の音が混じり、そして消えた。彼は空気を深く吸い込み、肺の隅々まで行き渡らせる。
 近くに置いてあったゴミ箱に腰かけた。かすかな駆動音が訊こえたので頭上を見上げると、小さなドローンが飛んでいた――あと5分もすれば奴らが来るだろう。
 スマートフォンでネットサーフィンをしていると、表通りに1台の車が止まった。カーティスの顔が音の主の方を向く。警察仕様に改造された、ミツビシのランサーエボリューションだ。中から出てきたのは、灰色の上等なスーツを着用している痩せ気味の男。傘を差すと、こちらへ近づいてくる。スマートフォンで時計を覗き込むと、依頼達成から9分が経過していた。

「ちょっとばかし遅かったんじゃないか?」

「すまない。家出少年を家まで送っていたんだ」

「警部殿はお優しいことで」

「お前がその場にいれば、間違いなく同じことをしただろうな」

 クライヴはカーティスの背後に視線を移した。とたんに顔をしかめる。

「またやったのか」

「いいだろうが。仕事はきっちりこなしてんだからな」

 こいつがこのことを糾弾するのは何回目だろうか。回数は覚えてないが、多いことは確かだ。カーティスは心の中で悪態をつきながら、クライブとともに(あざ)だらけとなった死体の腕を見ていた。

「部下が待機してる。呼んで大丈夫か?」

 「ああ」と答えると、クライヴはスマートフォンを取り出し通話を始めた。
 カーティスはポケットに手を突っ込みながら、ウォルターと戦った場所を見回した。朝になれば、ここは本来の姿を取り戻すだろう。勤務先の職員の手によりゴミが積まれ、目的地へ行くための通路として人々が行き交うのだ。証拠はなにも残らない。

「よし、帰るか。送ってこう。乗るだろ?」

「おう」

 カーティスとクライヴは通りに出るため踵を返す。道中、イギリス警察お馴染みの黄緑色の上着を着た、ふたりの警察官とすれ違った。クライブの車に乗り込もうと助手席のドアを開けたとき、前方から婦警が歩いてきた。

「キャロル、頼んだぞ」

 カーティスは言った。
 キャロルと呼ばれた女は茶色の髪を揺らしながら彼を見た。くっきりとした鼻とすらりと細い顎が街灯により浮かび上がったかと思うと、ふたつの大きな目と視線が重なった。

「いつか上の連中からどやされるよ?」

「大丈夫だって。約束は守ってるんだ」

 呆れ顔のキャロルを尻目に、カーティスは助手席に座った。ランサーエボリューションが勇ましいエンジン音を上げ、コンクリートの道を走り始める。喉が渇いた彼は後部座席に置いてあった水筒に手を伸ばし、外した蓋に向けて傾けてみたが、一滴も落ちてこなかった。





























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