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旅男! 作者:吉岡果音

第五章 新しい絆の始まり

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親愛なる家族、そして仲間

 キースたちは町に着いた。

「あ! ポストだ!」

「手紙屋さんもあるわ!」

 思わずキースとアーデルハイトは声を弾ませた。
 手紙屋さんとは、店内で販売しているハガキや封筒、便箋を購入して手紙が書ける店である。
 書き終わった手紙はポストに投函すれば、異国でも配達してもらえるのだった。

「俺、家族に手紙を書きたいな。きっと、皆心配してる」

「私も書きたいわ」

 手紙屋に入ることにした。
 店内に入ると、見覚えのある後姿があった。
 肩くらいの長さのダークブラウンの髪を後ろで無造作に一つに束ねた、痩せた若い男性。背はカイよりは高く、アーデルハイトよりは少し低い。腰に刀を差し、着物に袴姿だった。

「チーム昼飯の、宗徳!」

「えっ? 『チーム昼飯』?」

 宗徳と呼ばれた若い男が振り返る。キースが勝手に命名した「チーム昼飯」については当然なんのことかわからないが、振り返った男は細長い釣り目で眼光鋭く――、やはり、以前キースが昼飯代をおごった宗徳だった。

「ああ! あんたは昼飯をおごってくれた――、キース!」

「また会えるとは思わなかったよ!」

「あのときは本当にありがとう。この礼は――」

「いいよ! いいよ! 実は、この前ミハイルにも会ったんだ。ミハイルにも、お返しなんていいよって断ったんだから!」

「ミハイル……?」

 宗徳は誰のことかわからず、きょとんとしていた。

「ほら! 一緒にあの食堂にいた、背の低くて目のぱっちりした、女の子みたいにかわいい顔した男だよ! 髪は栗色のちょっとふわふわしたくせ毛で、服装は、えーと、僧侶みたいな服で――」

 背は低い、とキースは説明したが、カイのほうがミハイルより少し背が低い。カイが一番小柄だった。

「ああ! なんとなく覚えている」

「すごいだろー! 『チーム昼飯』、なんか縁があるんだなあ!」

「……『チーム昼飯』ってなんなんだ」

 思わず宗徳が尋ねる。

「あのとき食堂にいた連中を、俺はそう呼んでるんだ!」

「俺も『チーム昼飯』か」

 わけのわからないチーム名のくくりに勝手に入れられ、宗徳は笑ってしまった。痩せていて、鋭い目をしているので、黙っていると怖い印象のある宗徳だが、細い目をさらに細めて笑うと、たちまち優しく親しみやすい雰囲気に様変わりする。もっとも、キースにとっては相手の印象が怖かろうが優しげであろうが、人に対する接しかたに変わりはない。

「へえ! 面白い道具で書いてるね!」

 宗徳は、筆に墨で手紙をしたためているところだった。

「俺の国では、こういうもので書いているんだ」

「そうなんだあ! 難しそうだなあ」

 流れるような美しい字だった。

「俺の、まだ顔も知らない家族への手紙だ」

 宗徳はそう呟いた。その薄い唇は、優しい笑みを浮かべていた。

「まだ顔も知らない家族……?」

「ああ。ノースカンザーランドという国にいるらしい」

「えっ……!」

 また、ノースカンザーランド。キースたちや、ミハイルの旅の目的地――。

「俺は心身の修行もかねて、この家族に会いにノースカンザーランドへ旅しているんだ」

 宗徳はそう言って遠い目をした。

「宗徳もか!」

 キースが驚きの声を上げた。

「……『も』って、なんだ?」

「俺たちも、そしてついでに言えば、ミハイルもノースカンザーランドを目指しているんだ……!」

「なんだって! それはずいぶん奇遇だな!」

「やっぱ『チーム昼飯』、すげえな!」

「不思議なものだな。世界はとても広いのに――」

 宗徳は、そっと手紙を封筒に入れ、封をした。

「……手紙は書いたが、これは出せないな」

 宗徳が呟く。

「えっ? どうして?」

「住所がわからない。ノースカンザーランドということしか――。そのうえ、今もそこに住んでいるかどうかもわからない」

「そうなのか?」

「だから、書いただけ。この手紙は、俺が持っていることにする」

 宛先には、『ノースカンザーランド、みつ様』、としか書いていない。

「……たった一人の家族である姉さんに、手紙を書いてみたかったんだ」

「出してみたら? 届くかもしれない」

「これじゃ無理だろう。配達人を困らせてしまう。そんな迷惑はかけられない」

「もう少し、地域名でもわかればいいのになあ」

「いいんだ。手紙を書いて、気持ちが落ち着いた」 

 そう言って、宗徳は封筒を大切そうに懐にしまった。

「住んでいるところがわからないのか……。でも、会えるといいな。お姉さんに」

「ありがとう」

 顔も知らない、ただ一人の家族――。宗徳は複雑な家庭環境だったに違いない、とキースは思う。幼い頃生き別れた家族なのだろう。宗徳の微笑みには、悲しみが透けて見えた。

「……『チーム昼飯』って、なんだかいいな」

 宗徳が呟いた。

「ん?」

「俺はずっと一人だったからな。自分がなにかの集まりに入れてもらうって、なんだかいいものだな――」

「謎の集団名だけどね。私も『チーム昼飯』なのね」

 アーデルハイトが少し呆れながら笑う。

「宗徳……」

 キースが呼びかける。

「もしよかったら、なんだが――。俺たちと一緒にノースカンザーランドまで行かないか?」

「え?」

「賑やかで、面白いぞ! 心身の修行にはならないかもしれないが、どうだろう?」

 寂しそうな宗徳が、なんだか放っておけなかった。
 宗徳は驚いた顔で、キースの青い瞳を見つめた。

「……いいのか?」

「もちろん! なあ、みんな!」

 アーデルハイトもカイもユリエも笑顔でうなづく。外で待っているドラゴンのゲオルクもペガサスのルークも大歓迎のはずだ。
 宗徳は思う。孤独の中生きてきた自分が、こんな仲のよさそうなあたたかい輪に入っていいのだろうか。

「……迷惑じゃ、ないだろうか」

「迷惑のわけないだろお!」

 キースが満面の笑みを浮かべる。

「もし、迷惑をかけるのだとしたら、キースのほうだと思いますよ」

 カイがさらりと言ってのける。

「カイー……。お前なあ……。でも、俺もそんな気はする! これから迷惑かけるかもしれんが、よろしくな! 宗徳!」

 キースが豪快に笑った。

「よろしく……、お願い申し上げる……。昼飯の礼は、俺の刀にて皆様を危険からお守りするという形で――」

「ははは! じゃあ、そういうことにしておこう! 頼んだぞ、宗徳!」

 心強い仲間が増えた――! キースは旅に感謝したい気持ちになっていた。



 キースは家族宛てに手紙を書いた。

『俺でーす! 元気でーす! 友だちたくさんできたよ! 詳しくは、帰ったら話すぜ!』

「……子どもですか」

 文面を見たカイが呆れた。
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