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旅男! 作者:吉岡果音

第四章 光溢れる道を歩む者、闇をさまよう者

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誕生日ミラクル、四回転アクセル

「ユリエちゃんも、お誕生日おめでとう!」

 アーデルハイトが、妖精のユリエに小さな包みを手渡した。

「わあ! ありがとう! アーデルハイト!」

「あっ! 俺もさっき買っておいたんだ! ユリエ、おめでとー!」

 キースも綺麗にラッピングされたプレゼントをユリエに手渡す。

「わー! キースも! ありがとうー!」

「ユリエ、おめでとう」

 カイは、かわいらしいピンクの野の花を手渡す。

「カイ! ありがとう! 嬉しいー! いつの間に摘んでくれたのー?」

 ユリエは胸いっぱい野の花の香りを吸い込んだ。甘く優しいよい香りだった。
 アーデルハイトとキースのプレゼントは、人形用のかわいいリボンやアクセサリーだった。

「誕生日って、素敵ね!」

 ユリエは嬉しくてスカートをひらひらさせながら、何度も宙を回った。空中で、四回転アクセルだった。
 ドラゴンのゲオルクとペガサスのルークも、まるでおめでとうと言っているかのように、ユリエを何度も舐めてあげた。ユリエにとって大きすぎるドラゴンとペガサスに舐められ、ユリエは長い髪も服もヨダレだらけである。ユリエはキースの服で拭うことにした。

「俺はタオルか!」

 キースが笑う。
 昼どきを過ぎていた。

「そろそろ、どこかで昼飯だな。それから、デザートのケーキもたのもうぜ!」

「わーい! ケーキ! ケーキ!」

 今日がユリエの誕生日ではない。でも、今日はユリエにとって最高の誕生日である。



「あれっ!?」

 店に入ると、店内に見覚えのある顔――。

「あんたは……、確か……! ミハイル!?」

 チーム昼飯の! とキースは思った。「チーム昼飯」は、キースが勝手に心の中で名付けた架空の団体名なのだけれど。

「キースさん! 先日は本当にご馳走様でした!」

 ミハイルは人懐っこい笑顔で挨拶をした。

「いやいや。ほんとにまた会えるとは思ってなかったよ!」

「お約束通り、今度は僕に皆さんのご飯、おごらせてください!」

「はは。それはいいよ! それより、もしよかったら、一緒に飯食おうぜ!」

 ミハイルも同席することにした。

「皆さんは、どちらまで旅をするご予定なんですか?」

 ミハイルが皆に尋ねる。はきはきとした、気持ちのいい話し方である。

「俺たちは、ノースカンザーランドに行くつもりなんだ」

 キースが答えた。

「えっ!? ノースカンザーランド! 奇遇ですねえ! 実は、僕もそこが最終の目的地なんですよ」

「へえ! そうなの? ほんと奇遇だねえ!」

「僕、神様にお仕えする退魔士なんです。魔物を退治しながら旅をして、修行しているんです。ノースカンザーランドには、北の巫女様という方がいらっしゃいまして……」

「えっ! 北の巫女!」

 キースが思わず驚きの声を上げた。

「もしかして、北の巫女様をご存知なんですか?」

 ミハイルも驚いていた。魔導士や魔法使い、神官や僧侶など神秘的な職業に従事する者には知る者も多いが、一般人なら他国の巫女の存在までは知らないのが普通である。

「ご存知もなにも……!」

 と、そこまで言いかけて、キースは一瞬止まった。

「あ。そーいや俺はご存知じゃなかった」

「なんですか!? それ!?」

 ミハイルはキースの言葉に思わずツッコむ。

「色々話を聞いて知っている気になっていたが、実は俺はあまりわかんないんだよねえ」

 カイは黙っていた。ミハイルにどこまで話していいか決めかねていた。

「ミハイルさんは、北の巫女様とお会いするためにノースカンザーランドを目指していらっしゃるのですか?」

 アーデルハイトがミハイルに尋ねた。

「そうです。色々お尋ねしたいことがあって――。でも、まだまだ修行中の身である僕が、北の巫女様にお会いできるかどうかわからないですけれど」

 食後のケーキが運ばれてきた。アップルパイだった。

「わあい! アップルパイー!」

 ユリエが歓喜の雄たけびを上げる。女の子だから、雌たけびか、とキースは思う。

「皆さん、アップルパイがお好きなのですね」

 テーブルの上には三人前のアップルパイが並ぶ。人形のように小さいユリエも一人前を食べるつもりだ。

「俺たち、すっかり洗脳されちゃってさあ! アップルパイの文字しか目に入んなかったんだよねえ!」

 なにしろ、キースとアーデルハイトは、謎の「アップルパイレベル」が百上昇している。

「今日はアップルパイ祭りですね!」

 ミハイルが白い歯を見せて爽やかに笑う。

「うん! アップルパイ祭りー! 今日、私とキースの誕生日なのー!」

「そうなんですか! おめでとうございます!」

「ありがとー!」

 キースとユリエは同時に礼を言った。見事なシンクロである。
 ミハイルも、皆につられてデザートを頼んでいた。ミハイルは、クリームたっぷりのパンケーキだった。童顔で少年のような見かけのイメージ通り、甘党だった。

「あれ……? そういえばカイさんは、なにも召し上がらないんですか?」

 ミハイルが不思議そうな顔をする。

「こいつは酒さえ飲ませとけばいいんだ!」

「キース。その言い方はなんだか語弊があります」

 かといって、カイは人間じゃなく剣だから、とも言えない。

「お酒、頼んだらいかがです? 店員さん、お呼びしましょうか?」

 ミハイルがメニューをカイに手渡しながら笑う。

「……ミハイル。お前まだ皆の分おごる気だろー?」

 キースがニヤニヤする。

「えっ……!」

 図星だった。

「ざーんねんでした! そんなことだろうと思って実は俺、ちゃあんと皆の分前払いしておいたもんねー!」

「ええっ! いつの間に……!」

「なんかあんたは義理堅そーに見えたからさ」

「また僕の分も……! でもそれじゃあ申し訳ないです……」

「いいよ、いいよ! じゃあ、俺たちがどこかで魔物に襲われてたら助けてくれ! そんときは頼むよ」

「キースさん……」

「またどっかで会えるといいな! 今度会うときはノースカンザーランドかな?」

 昼食もアップルパイもパンケーキも、とても美味しかった。大勢でわいわいと楽しく食事をしたせいもあるかもしれない。

 ――いろんな出会いがある。旅って、面白いな――!



「本当にご馳走様でした!」

 深々とミハイルはお辞儀をした。

「道中気を付けてな」

「キースさんたちも! 神様のご加護がありますように……!」

 お互い手を振って別れた。空にはゆっくり白い雲が流れていた。明るく晴れた午後だった。

「アップルパイ、美味しかったねえ! 幸せー! 毎日が誕生日だといいのに!」

 ユリエはご機嫌である。また四回転アクセルが出た。

「毎日が誕生日なら、とんでもない年齢になるぞ」

 キースがユリエに笑いかける。

「あはは! そーだねえ!」

「……キース。誕生日なのにまたおごってもらっちゃったわね」

 アーデルハイトが、申し訳なさそうに話しかけてきた。

「いいよ、いいよ! 気にすんなって!」

「でも、なんだか……」

 ふっ、とキースは笑う。

「……じゃあ、アーデルハイトには、チューでもしてもらおっかなー」

 ふざけてキースは言った。まったくの冗談だった。キースは、アーデルハイトからパンチか平手をくらうだろうと思った。そして、そんな反応を期待していた。

 ――まったく! アーデルハイトは凶暴だからなあ!

 ちゅっ。

 ――ん?

 アーデルハイトは、キースの肩に手を添え、背伸びをして――、キースの頬にそっとキスをした。

 ――え!?

 驚いてアーデルハイトの顔を見る。アーデルハイトの頬は真っ赤だった。上目づかいの瞳は、少しうるんでいるように見えた。

 ――ア、アーデルハイト……!?

「誕生日だから! 特別サービスよ!」

 そう一言だけ早口で告げ、アーデルハイトは金の髪を風になびかせながらキースにくるりと背を向けた。もう、アーデルハイトの表情は見えない。
 そしてアーデルハイトは、ゲオルクやルークが待っている店の裏手に向かって足早に歩いていった。
 キースは呆然と立ち尽くす。突然すぎて、そして予想外すぎて、言葉も出てこない。

「い、今……!? いったい……」

 なにが起こったかキースはまだ把握できないでいた。頬に、柔らかな唇の感触が残る――。

「こ、これは! なんだ!? 白昼夢か!? それとも……、実は新手の暴力の一種だったのか!?」

 ――今、頬にキスを……?

「……誕生日ミラクルかっ!?」

 まだ信じられない。

「……誕生日ミラクルってわけじゃないと思いますけど……」

 カイが小さな声で呟いた。

「んっ!? カイ! 今なんか言ったか!?」

「いいえ。俺はなにも言ってませんよ」

 カイはとぼけてみせた。

「誕生日って素敵ね!」

 ユリエが満面の笑顔になる。そしてまた四回転アクセル。

「……本当に、誕生日って素敵ですね」

 カイは、くすり、と笑った。
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