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昔物語集(童話)

鬼の面(昔物語1)

作者:かとうけい
 その昔。
 体は大きいが、肝っ玉のちっぽけな男がいた。この男、あろうことか盗みをなりわいとしていた。

 ある月のない夜。
 男は一軒の屋敷に忍びこんだ。窓からほんのり灯りがもれ、トントンとなにやらたたく音が聞こえる。
――おっ!
 窓からのぞいた男は、腰をぬかさんばかりにおどろいた。鬼の顔がずらりと並んでいたからだ。
 ところが……。
 鬼たちはピクリとも動かない。男が目をこすり、あらためて見直すと、それらは壁にかけられた鬼の面ではないか。
――びっくりさせやがって……。
 男は家人に気づかれぬよう、音のしている部屋に押し入った。
 そこでは老人がノミを手に、一心不乱に木ヅチを振りおろしていた。見るに、鬼の面を彫っている。
 男は背後から忍び寄った。
「だれだ、オマエは!」
 老人が男に気づいてふり返る。
「金を出すんだ。でなきゃあ、痛い目にあうことになるぞ」
 男はせいいっぱいすごんでみせた。
「金なんぞねえ」
 老人はそばにあった鬼の面をつかむと、あわてて小脇にかかえこむようにした。
「じゃあ、そいつをよこすんだ。売ればちっとは金になるだろうからな」
「ほかの面なら、どれでもくれてやる。だが、これだけはならん」
 それを聞いた男、その面がよほど値打ちがあるものにちがいないと思った。
「すぐによこすんだ。さもねえと命はねえぞ」
 男が刀を抜く。
「いや、ぜったいにわたせん」
 老人が面を抱きしめる。
 それは手本となる鬼の面。代々、この家に受け継がれてきた、何よりも大切なものだったのだ。
 刀をつきつけ、面をつかみとろうとする男。
 うばわれまいと面を抱きかかえ、あらがう老人。
 二人は、その場ではげしくもみあった。
「うわっ!」
 老人の悲鳴があがる。
 老人の首のあたりから血がふき出し、鬼の面をまたたくまに真っ赤にそめてゆく。男の刀が、はずみで首筋を切ってしまったのだ。
 男は老人の腕から面をうばいとると、一目散にその場を逃げ出したのだった。

 かくれ家に逃げ帰った男は、血のついた鬼の面を水できれいに洗った。
 見れば見るほど、それはみごとな面であった。
 とはいえ……。
 今さら売って金にかえることもできない。老人を殺した者が、面から己だと足がついてしまうのだ。
 その夜。
 男はどうしたものかと思案した。
――そうだ! 面をつければ顔が見られずにすむ。それに、だれもが怖れるにちがいないぞ。
 ためしに面を顔にあてがってみると、うまいぐあいに顔にぴったりとあった。

 次の日の夜。
 鬼の面をふところに忍ばせ、男はいつものように盗みに出かけた。
 金がたんまりありそうな屋敷の前で、さっそく面をとり出し顔につけた。顔がかくれ相手に見えないと思うと、いつになく気が大きくなる。
 男は屋敷に押し入った。
 家人は男を見るなり腰をぬかし、ブルブルふるえるばかりである。本物の鬼と思いこんだようだ。
 盗みは、だれにもじゃまされずに終わった。ことのほかうまくいったので、男は自分でもおどろいた。
 次の晩も、また次の晩も……。
 男は盗みに出かけた。鬼にあらがう者など、だれ一人としていない。すべて思うがままであった。
 鬼の面をとれば、男の顔は元にもどる。白昼どうどう町の中を歩くことができた。
 いつしか……。
 男は度胸がついていた。人を殺すことさえいとわなくなっていたのだった。

 ある晩。
 盗んだ金を数えているときのこと。つい男は、鬼の面を顔につけたまま寝入ってしまった。
 そして翌朝。
 目をさました男は、そのときになってやっと気がついた。面をとり忘れていたことに……。
 すぐに面をはずそうとした。ところがどうやってもとれそうにない。面の内側が肌にはりつき、一分のすきまもなくなっていたのだ。
――なんとしてもとらなきゃあ……。
 男は必死になって面をとろうとした。
 だが、とろうとすればするほど……まるで顔の皮をはぐように痛いだけであった。

 その日。
 日が暮れるまで、男は考えつくあらゆることをやってみた。けれど、すべて徒労に終わった。
 男は泣いた。泣くうちに、涙が鬼の面の目からこぼれ出る。
 顔をさわってみた。かたかった面が、いつのまにかやわらかくなっている。さらにぬくもりまである。
 男は鏡をのぞいてみた。
 鬼そのものだ。
――あー、なんということだ……。
 涙を流せば面の目が動く。
 息をすれば面の鼻が動く。
 声を出せば面の口が動く。
 顔の肌と面の境がなくなっていた。すっかり鬼の顔となっていたのだ。

 翌朝。
 小判の山にうもれるように、男は息絶えていた。
 そして……。
 男の顔のそばには鬼の面が落ちていた。口と鼻の穴のふさがった鬼の面が……。




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