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昔物語集(童話)

鬼の面(昔物語1)

作者:かとうけい
 その昔。
 体は大きいが肝っ玉のちっぽけな男がいた。
 この男、あろうことか盗みをなりわいとしていたのだった。

 ある月のない夜。
 男は一軒の屋敷に忍びこんだ。
 窓からほんのり灯りがもれ、トントンとなにやらたたく音が聞こえる。
――おっ!
 窓からのぞいた男は腰をぬかさんばかりにおどろいた。
 そこには鬼の顔がずらりと並んでいたのだ。
 ところが……。
 鬼たちはピクリとも動かない。
 男が目をこすり、あらためて見直すと、それらは壁にかけられた鬼の面ではないか。
――びっくりさせやがって……。
 男は家人に気づかれぬよう、音のしている部屋に押し入った。
 そこでは老人がノミを手に、一心不乱に木ヅチを振りおろしていた。
 よく見るに、老人は鬼の面を彫っている。
 男は背後から忍び寄った。
「だれだ、オマエは!」
 老人が男に気づいてふり返る。
「金を出すんだ。でなきゃあ、痛い目にあうことになるぞ」
 男はせいいっぱいすごんでみせた。
「金なんぞねえ」
 老人はそばにあった鬼の面をつかむと、あわてて小脇にかかえこむようにした。
「じゃあ、そいつをよこすんだ。売ればちっとは金になるだろうからな」
「ほかの面ならどれでもくれてやる。だが、これだけはならん」
 それを聞いた男、その面がよほど値打ちがあるものにちがいないと思った。
「すぐによこすんだ。さもねえと命はねえぞ」
 男が刀を抜く。
「いや、ぜったいにわたせん」
 老人が面を抱きしめる。
 それは手本となる鬼の面。代々、この家に受け継がれてきた、何よりも大切なものだったのだ。
 刀をつきつけ、面をつかみとろうとする男。
 うばわれまいと面を抱きかかえ、あらがう老人。
 二人はその場ではげしくもみあった。
「うわっ!」
 老人の悲鳴があがる。
 老人の首のあたりから血がふき出し、鬼の面をまたたくまに真っ赤にそめてゆく。男の刀が、はずみで首筋を切ってしまったのだ。
 男は老人の腕から面をうばいとると、一目散にその場を逃げ出したのだった。

 かくれ家に逃げ帰った男は、血のついた鬼の面を水できれいに洗った。
 見れば見るほど、それはみごとな面であった。
 とはいえ……。
 今さら金にかえることもできない。売れば盗んだ面から、老人を殺した者が己だと足がついてしまう。
 その夜。
 男はどうしたものかと思案した。
――そうだ! 面をつければ顔が見られずにすむ。それに、だれもが怖れるにちがいないぞ。
 ためしに面を顔にあてがってみると、うまいぐあいに顔にぴったりとあった。

 次の日の夜。
 鬼の面をふところに忍ばせ、男はいつものように盗みに出かけた。
 金がたんまりありそうな屋敷の前で、さっそく面をとり出し顔につけた。顔がかくれ相手に見えないと思うと、いつになく気が大きくなる。
 男は屋敷に押し入った。
 家人は男を見るなり腰をぬかし、ブルブルふるえるばかりである。本物の鬼と思いこんだようだ。
 盗みはだれにもじゃまされずに終わった。
ことのほかうまくいったので、男は自分でもおどろいた。
 次の晩も、また次の晩も……。
 男は盗みに出かけた。
 鬼にあらがう者など、だれ一人としていない。すべて思うがままであった。
 鬼の面をとれば顔は元にもどる。
 男は白昼どうどう町の中を歩くことができた。
 いつしか……。
 男は度胸がついていた。人を殺すことさえいとわなくなっていたのだった。

 ある晩。
 盗んだ金を数えているときのこと。つい男は、鬼の面を顔につけたまま寝入ってしまった。
 そして翌朝。
 目をさました男は、そのときになってやっと気がついた。面をとり忘れていたことに……。
 すぐに面をはずそうとした。
 ところがどうやってもとれそうにない。面の内側が肌にはりつき、一分のすきまもなくなっていたのだ。
――なんとしてもとらなきゃあ……。
 男は必死になって面をとろうとした。
 だが、とろうとすればするほど……まるで顔の皮をはぐように痛いだけであった。

 その日。
 日が暮れるまで、男は考えつくあらゆることをやってみた。
 けれど、すべて徒労に終わった。
 男は泣いた。
 泣くうちに、涙が鬼の面の目からこぼれ出る。
 顔をさわってみた。
 かたかった木の面が、いつのまにかやわらかくなっている。さらにぬくもりまである。
 男は鏡をのぞいてみた。
 鬼そのものだ。
――あー、なんということだ……。
 涙を流せば面の目が動く。
 息をすれば面の鼻が動く。
 声を出せば面の口が動く。
 顔の肌と面の境がなくなっていた。すっかり鬼の顔となっていたのだ。

 翌朝。
 小判の山にうもれるように、男は息絶えていた。
 そして……。
 男の顔のそばには鬼の面が落ちていた。
 口と鼻の穴のふさがった鬼の面が……。



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