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愛のモノリス 作者:稲葉孝太郎

最終章

17/17

人生が2度あれば

「いやー、しかし今回の件はヤバかったですね」
 泰人が好物のチーズバーガーにかぶりつき、口泡を飛ばしてそう言った。
「ま、最終的に解決したし、いいんじゃない?」
 神楽はバニラシェイクから唇を離し、あっけらかんとそう答える。
「そういう問題じゃないと思うんっすけど……」
 泰人は何かぶつぶつと呟いたが、神楽には聞き取れなかった。
 聞き直す必要もないかと思い、神楽は泰人の隣に座る小柄な少女に話し掛ける。目付きの鋭い性格のやや悪そうな子供だ。
「フブキ、こっちの入金は確認してくれた?」
「ええ、まいど。っと言いたいところだけど、月代さんに支払わせたわけ?」
 高校生に向かってタメ口をきくフブキ。
 神楽はそれを気にせず、自分の右隣に座るかぐやへと視線を向ける。
「いいえ、西条静からの報酬で穴埋めしたわ」
 その説明に、かぐやは申し訳なさそうな顔をする。
 あの後、西条静は結局息を吹き返さなかった。警察から事情聴取を受けたものの、健老人たちの助力と、西条静が病死以外に考えられないという理由から、三人はあっさりと解放されたのである。数日経って口座を確認してみたところ、見たことのないような金額が振り込まれており、神楽は気絶しそうになった。払込人は、西条の経営する金融コンサルタントのひとつであった。
「代金を払ってもらったのはいいんすけど、どうやって振り込んだんでしょうね?」
 泰人が、もぐもぐと口を動かしながら尋ねた。
 その場の視線が、神楽へと集中する。
「これはただの予想だけど……西条静は、博物館を訪れる前に、あらかじめ会社にそう指示しておいたんでしょうね。自分が亡くなったら、憧夢の口座へ一定の金額を振り込むように、って」
「え? じゃあ西条は、始めから失敗を予期してたってことですか?」
 驚く泰人に、神楽は首を左右に振った。
「予期してたっていうより、保険をかけたんじゃないかしら。忘れ屋が失敗したら、最初からあの博物館で死ぬつもりだったんだわ。だってあそこは……彼の妻との、思い出の場所なんですものね……」
「……」
 四人のテーブル席を沈黙が覆った。
 皮肉屋のフブキも、さすがに空気を読んでいる。
「ま、というわけで、西条からの報酬としてもらっておいたわ。ちょっと税金が怖いことになってるけど……それでかぐやさんの穴埋めは簡単にできるから、万々歳よね」
「すみません。私の分は、将来必ず払いますので……」
 謝りながらコーヒーをトレーの上に置くかぐや。
 神楽は、慌ててそれを否定する。
「いいのよ。西条からの報酬だけでも、目の玉が飛び出るくらい黒字だから。とりあえず、一条橋さんのところに住み込みさせてもらえるんでしょ?」
「はい。メイドとして働かせていただくことになりました。それに、神楽さんと同じ高校に通わせていただけるそうです」
 この情報には、さすがの神楽も驚きを隠せない。
「え、無縁坂高校に来るの?」
「はい」
「一条橋さんは菅ノ宮でしょ? 泰人とも一緒だし、そっちの方が……」
 ごにょごにょと理屈をこねる神楽だったが、決まってしまったものは仕方がない。彼女は説得を諦めて、再びシェイクのストローをくわえた。
「ところで……名前はどうするのかなと……」
 泰人が小声でそう尋ねた。
 誰に向けられた問いなのか、女子三人はお互いに顔を見合わせる。
「あ、かぐやちゃんの名前なんですけど……これからも月代かぐやなのかな、と……」
「ああ、そういうこと」
 納得した神楽は、隣の少女を見やる。
 かぐや自身は、特に迷いのない顔をしていた。
「はい。私はこれからも、月代かぐやです」
 にこやかにそう答えたかぐやは、はっきりと口元を結んだ。
「そう……まあ、今さらどんな名前を考えても偽名になっちゃうしね……」
「ええ、それに……これは私を作った西条静がつけた名前です。ですから、父からもらったものと考えて、そのままにしておきます……」
 かぐやは、そこでコーヒーに視線を落とした。ミルクの波が、過去を映し出すように渦を巻いている。
 神楽は、西条静の最期の言葉を思い出す。娘をよろしくと、彼はそう言い残した。彼は、死を迎えるにあたって、自分の作り出したクローンを娘と認識したのだ。それにどんな意味が込められていたのか、神楽にはまだ理解できないでいる。
「それじゃ、かぐやちゃんは九月から転校生扱いなんですね。分からないことがあったら、神楽先輩に聞くといいっすよ。結構成績もいいですし」
 泰人のアドバイスに、神楽が笑い始める。
 それにつられて、かぐやとフブキも笑った。
「な、何か変なこと言いましたか?」
 神楽は目元の涙を拭いながら、泰人を諭す。
「月代さんは、西条かぐやの記憶を受け継いでるんだから、博士号持ちの科学者なのよ。私が教えられることなんかないでしょうに」
 泰人はアッと声を上げ、それからかぐやに頭を下げる。
「どうもすんません……」
「いえいえ、私は日本で学生生活を送ったわけじゃないですし、いろいろ教えてもらうこともあると思います。よろしくお願いしますね、神楽さん」
 かぐやの気さくな頼みに、神楽はしたり顔で答える。
「そうねえ……とりあえず、恋愛関係の相談には乗るわよ……」
「恋愛……関係ですか? またどうして?」
「だって月代さん、男運が悪そうだもの」
 顔を真っ赤にするかぐやに、神楽が慌ててフォローを入れる。
「ごめんごめん。でもさ、今回の件で思ったんだけど、結局パートナー探しなんて半分運みたいなものよね。というか、人生自体運みたいなところがあるし……。十二年前、もしあの火災事故が起こっていなかったら……また違った世界が開けてたんでしょうね……」
 そう呟いてからシェイクを飲み干した神楽は、カップをトレイに置く。
「さてと、明日は月曜日だし、そろそろ宿題しないとねえ」
「ああ先輩! それ思い出させないでくださいよ!」
 泰人の悲鳴に、他の三人が爆笑する。
「じゃ、また新学期に会いましょう。あなたはこれから自分の人生設計とか、いろいろあるだろうし、邪魔はしたくないから」
 神楽はトレイの上を片付け、席を立つ準備をした。
 そこへ、かぐやが声をかける。
「もう進路は決めてあります。前世では月に行けませんでしたから、今度こそ宇宙飛行士になって、月の石を持って帰ります。そしてそれを……西条静の墓前に捧げようと思います」
 少女の決心に、神楽は微笑み返す。
「……そうね。西条静も喜ぶと思うわ」
 神楽は腰を上げ、残りの面子もそれに続いた。トレイを所定の場所に戻すと、店員の挨拶を背にファーストフード店を後にする。
 見上げれば、青空。
 月の思い出に浸るには、真夏の太陽が、あまりにも眩し過ぎた。

【完】
ここまでお読みいただき、誠にありがとうございました。
ポイント、感想など下さった方々にも、厚く御礼申し上げます。

手探りの中で執筆した小説ですので、細部にいろいろと綻びもあるかと思いますが、
お楽しみいただけたなら光栄です。

反省点としては、ルナさんの能力が強過ぎたことでしょうか……。
「他人の感情を読み取れないので、思考パターンに欠陥がある」という設定で、
バランスを取ったつもりなのですが、はてさて……。

この思い出屋シリーズ、今後も続けていきたいと思います。
実はルナさんがお気に入りなので、ルナさんのお話を書くかもしれません。
組織の名前など、考えてありますので……。

では、いつかお会いできる日を、楽しみにしております。

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