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マザーズドール ~人形の少女と魔法使いの旅~ 作者:播磨ゆき

第一章

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1.人形狩り

 
「逃がすな、追え! 必ず捜し出せ! 野良のらドールを野放しにするな!」

 白昼の森に、物々しい雄叫びが上がった。

「野生化した機械人形ドールは危険だ。人に被害が及ぶ前に、なんとしても捕獲せよ!」

 長剣を携え、銀の甲冑を纏った兵士たちが木々の間を駆け抜ける。

 その様子を、木陰から一人の少女が見つめていた。
 身を屈め、息を殺し、猫のように大きな目を絶えずきょろきょろとさせる。

「……なによ、なによっ。か弱い女の子を大人が寄ってたかって追いかけまわして。ほんっと人間って野蛮だわ。みんなまとめて地獄に堕ちればいいのよっ」

 小声で悪態を吐くその顔は、まだ幼い。
 人間でいえばまだ十歳ほど。
 長いブラウンの髪に赤いリボンを載せた、可憐な機械人形だった。
 しかし数日前までは汚れ一つなかったピンクのワンピースと白いエプロンは、すでに土にまみれて変色してしまっている。

「あともう少しなのに……こんな所で人形狩にんぎょうがりに遭うなんて」

 心細げに、小さく呟く。

「ママ……。どうして死んじゃったのよ……」

 段々と伏し目がちになるその紫紺の瞳には、薄らと涙が滲んでいた。

 記憶の中で、今は亡き優しい主人の顔が浮かぶ。
 彼女を所有していた老婆は、つい数日前に病死した。
 「西の山の魔法使いがきっと力になってくれる」――という言葉を遺して。

 白い木漏れ日が降る森の中、兵士たちの足音はあちこちから響いてくる。

 それらと自分との距離を冷静に測りながら、少女は背後に聳える山をそっと見上げた。

「あの山……。あの頂上まで行けば、きっと……魔法使いに会えるわ」

 森を抜けた先に、岩肌を剥き出しにした山が天高く伸びている。
 ここから走ればそう遠くはない。
 あの山の頂上に、最強の魔法使いが封印されている。

「キュッ!」

 と、そのとき。
 少女の懐から、高い鳴き声を上げて小さな生き物が飛び出した。

「あっ、キューちゃん。今は出ちゃだめっ……!」

 ぽとりと土の上に落ちたのは、白いふわふわの毛を持った一匹の小動物だった。
 体長は手のひら二つ分ほど。
 丸い耳と長い尻尾を持っている。

 キューちゃんと呼ばれたその動物を、少女は慌てて抱き寄せようとしたが、

「いたぞ、こっちだ!」

 斜めの方角から声が上がった。

「! しまった……」

 声のした方へ目をやると、騒ぎを聞きつけた数人の兵士たちがこちらへ走り寄ってくるのが見えた。

 少女はごくりと喉を鳴らし、意を決してその場に立ち上がる。

「こうなったら一気に行くしかないわ。キューちゃん、走って!」
「キュッ!」

 まるで人語を解しているかのように、動物が返事をした。

 直後、彼らはほぼ同時に走り出す。

「待て、逃げても無駄だ!」

 威圧的な声が背後から届く。

「誰が待つもんですか。この最新型機械人形の足の速さを見せてあげるわ!」

 吐き捨てるように言って、少女は加速した。

 子どもの体型でありながら、その脚力は凄まじい。
 最新型の名に恥じない高性能を搭載した彼女の足の速さは、大の大人をも遥かに凌ぐ。
 さらに機械の身体であるため、息切れもしない。

「くそっ、なんて速さだ!」
「案ずるな。どうせ逃げ場などない」

 森は包囲されている。
 少女たちの行く手には、他の兵士たちが待ち構えていた。

 次々と現れる兵士たちの姿に、少女はバツの悪そうな顔を見せると、

「キューちゃん、強行突破よ。翼を広げて!」
「キュッ!」

 少女が合図を送ると、その後ろを走っていた動物はぐっと足を踏み込んで高くジャンプした。

 するとその身体は空中で白く発光し、眩い光が辺りを照らす。

「わっ、なんだ!?」

 兵士たちは目を眩ませてその場に立ち竦んだ。

 光が収まると、そこにはいつのまにか巨大な獣の姿があった。
 白銀の毛で覆われた巨体は、まるで白馬のような形をしているが、その背中からは鳥のような大きな翼が生えている。

「なっ……ペガサスだと!?」

 ようやく目を開けた兵士たちは、眼前に現れたその眩い姿に慄いていた。

 空中を駆ける獣の背に、少女は慣れた様子で飛び乗ると、

「よおっし、全速前進!」

 ビシッと前方に指を差し、威勢の良い声を上げた。

 直後、ペガサスは嘶き、驚異的な速度を持って駆け出した。

 待ち構えていた兵士たちは「屈め!」「避けろ!」と口々に叫び、慌てふためいた様子でその場を右往左往する。

「あっ、キューちゃん。人にはぶつかっちゃだめよ!」

 少女が耳打ちすると、ペガサスは「わかっている」という風に瞬きする。

 木々と人々の間を縫うようにして走り去る獣の背中を見送って、兵士たちは唖然とした。

「……ペガサスなんて初めて見た」
「あんな高価なものをどこで? まさか盗んだのか?」
「いや、もともと貴族の家で飼われていた機械人形だったのかもしれん」

 ぜえぜえと肩で息をしながら、兵士たちは口々に呟く。

 その前方で、少女たちは森を抜けようとしていた。

「いいわ、その調子! このままあの山まで行くわよっ」

 上機嫌な声で少女が言った。

(でも、すんなり入れるといいのだけれど……)

 そんな彼女の心配を他所に、目的の山は目前まで迫っていた。

 山の麓には登山道の入口があり、その手前に立てられた看板には『立ち入り禁止』の文字がある。
 周りには有刺鉄線が張り巡らされ、警備兵が配置されていた。

 警備兵は少女たちに気づいて硬直した。
 いきなり巨大な獣が全速力で迫ってきたのだから無理もない。

 ペガサスはさらに速度を上げると、勢いのまま看板の上を飛び越える。

 だが、

「! ギャウウッ……!!」

 突如として、ペガサスは悲鳴を上げた。

「キューちゃん!?」

 まるで見えない壁にぶつかったようだった。

 それまで猛スピードを保っていたペガサスは突然ぴたりとその場に留まり、強い電撃を浴びて悶え苦しむ。
 そのまま後方へ弾かれたかと思うと、少女もろとも土の上に放り出された。

 激しく全身を打ちつけた少女は、しかしすぐに起き上がると、倒れたままのペガサスのもとへと駆け寄った。

「キューちゃん、大丈夫!?」

 ペガサスはすでに元の小動物の姿に戻っており、口から泡を吹いて全身を痙攣させていた。
 少女が抱き上げても様子は変わらない。

「あ、あんたら、なんて無茶をするんだ。この山は強い結界に守られている。頂上にはこの世で最も恐ろしい悪魔が封印されているんだぞ。何人たりとも、この山に足を踏み入れることはできないというのに……!」

 警備兵が近づいて、彼女たちを怒鳴った。

 その後方から、森を抜けた兵士たちが追いついてくる。

「そいつを捕らえろ! 野良ドールだ!」

 その声を聞いて、警備兵は明らかに狼狽した。
 反射的に腰の剣を掴み、恐怖心を剥き出しにした表情で少女を見下ろす。

 対する少女は警備兵から目を離さず、胸にペガサスを抱いたまま、登山口の方へと後退した。

「こ、こら。そっちには結界があるんだぞ。身体が触れれば無事では済まない!」

 そんな警備兵の忠告には構わず、少女はどんどん後退する。

「あんたたちみたいな人間に殺されるくらいなら、自分で死んだ方がマシよ! どうせこんな世界とはおさらばするんだからッ!」

 彼女はそう言い放つと、踵を返して結界の方へと走った。

「おい、あんた……!」

 警備兵は逃げ腰になりながらも彼女の後を追う。

 だが、彼女がいくら走っても、結界に接触することはなかった。

(あれ……?)

 おかしいな、と少女が思い始めた矢先、その背後から悲鳴が上がった。

 驚いて振り返ると、視線の先で、先ほどの警備兵が倒れていた。
 口から泡を吹き、全身を痙攣させている。
 その様子からすると、どうやら彼もペガサスと同じく、結界の電撃を浴びたらしかった。

「えっ……? な、なんで? 私だけ結界を通り抜けられたの……?」

 不可思議な現象に、彼女は困惑する。
 同じ場所を通ったはずなのに、なぜか自分だけが結界を突破することができたらしい。

「キュッ!」

 と、そこへ聞き慣れた鳴き声が届く。

 反射的に少女が視線を下げると、彼女の腕に抱かれていたペガサスは身じろぎをして自ら土の上へと落ちた。

「キューちゃん。無事だったの!?」

 歓喜の声を上げる少女の足元で、小さなペガサスは元気よく走り回る。
 そうして後ろ足で一度立ち上がったかと思うと、鼻をひくひくとさせ、そのまま登山道の方へと駆け出した。

「あ、こら。どこ行くのよ。置いてかないでってば!」

 慌てて少女も後を追う。

「待て! 戻ってこい!」

 結界の外側からは兵士たちの声が飛んでくる。

 少女は倒れた警備兵の容態が少し気になったものの、立ち止まることはなかった。
 
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