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怪異妙奇譚伝 作者:Kt

壹譚目

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十四

 タクシーが止まり、扉が開く。タイミングよく着いたみたいだ。時計を見ると乗り込んでから30分が経過していた。
 運転手はこちらに顔を向ける。

「5240円になります」

 財布を見る。小銭は多いのに、丁度よくはなかった。1番近い5250円を渡す。

「あ、あと領収書下さい」
 運転手は慣れた手つきで肘置きから領収書の束を、胸ポケットから黒いボールペンを取り出す。

「宛名は?」
 編集部の名前を伝えると、サラサラと書き始める運転手。

 アレ?——何か忘れているような……

 「お待たせしました」結局何なのか分からないまま領収書を貰って、タクシーから降りる。

 まあ……どっかで思い出すだろう。



「で? こっからどう行けば着く?」

 イチ君は両手を上着のポケットに入れる。

「……」

「……え、分かんねぇの?」

「うん」

「さも知ってるみたいな顔してたじゃねぇーか」

 おそらくあの家でのことだろう。

「名前は知ってたけど、場所までは……」

「ったく、どうすんだ?」

 あっそうだ。

「地図使おう」

「地図?」

 俺はケータイを開く。

「地図アプリかなんかですか?」

「そう」

 タッチして地図アプリを起動させる。アップデートのため、開くのに少しばかり時間がかかる。

 ここら辺は俺の自宅とは反対方向な上、取材等でもあまり使ったり通ったりすることがない。
 方向音痴では無いが、下手に迷ってしまうよりはチラチラと見ながらのほうが遥かにいい。もうこれ以上無駄な時間は消費したくなかった。

 読み込みが終わり、現在地が青い丸になって現れた。同時に辺りには建物の名前が地図記号とともに、表示される。
 ケータイの方向を変えると、それに伴って青い丸に付いている先端の尖った部分があちこちを向く。

 画面上部にある検索欄に“四六横丁”と打ち込む。すると、目的地から赤いアイコンが膨れるように出てきた。
 ここから350メートル。徒歩での所要時間は5分。さほど遠くはない。

 よしっ!

 「お待たせ」アプリのナビを開始しながら、俺ら3人は歩き出す。



 残り100メートル。辺りは民家が並ぶ住宅街。人通りは少なかった。案内されている通りに歩いていけば、本当に辿り着くのだろうかと疑う程。それくらい普通の住宅街だったのだ。

 20メートル先にある角を左に曲がる。
 で、こっからさらに40メートル先の角を左に曲がって——ん?

 あれってもしかして……

「エンドウさんっ!」

 自転車のハンドルを持ったまま、振り返ってくる。

 やはりそうだ。エンドウさんだ。
 この前会った時とは違って、軽装でリュックを背負っている。

 少しして、エンドウさんも少し笑みをこぼしながら、右手を振ってきた。あっちも俺らのことが分かったみたいだ。

 俺は、俺らは近づこうとした。
 で、「何でここに?」と、訊こうとした。

 だけど、できなかった。

 訊く前に出てきたのだ。

 エンドウさんの背後に、うねうねと動く黒い靄が。
 ただ黒く、まるで毛布に閉じ込められた複数の虫が外に出ようと蠢いてるようにただ動いている。

 あんなのは今までに見たことなどない。
 だけど、体の底から一瞬で感じた。

 あれは、あの黒い靄は危険だ……

 すると、エンドウさんの手が突然、空中で静止した。
 気配に気づいたのだろう、手の平側に少し丸めながら、恐る恐る後ろを振り返っていく。

 彼女の腕が重力に負けて下がっていく。それはあの黒い靄が俺以外にも見えていたことを証明してくれていた。

 今のエンドウさんの状態がどういうのか俺なら分かる。
 あの時と同じだ。
 あの路地裏と同じで、体が恐怖で縛られているんだ。

 俺らとエンドウさんとの距離は、ザッと見て7、80メートル。
 この状況、マズい……とにかくマズい。

 「チッ、面倒なことになった」ボソッと呟きながら、イチ君は肩にかけてた竹刀袋を降ろす。

「あとは頼んだぞ、トー」
 中から素早く刀を取り出し右手で柄を掴みながら、イチ君は言う。

 「了解」トー君の返事を耳にした直後、イチ君は鞘を後方へ振り落とす。

 イチ君は口と鼻から一瞬で背中越しでも分かるぐらい大量の空気を体に取り込み出す。
 肺がいっぱいになったのか、動きが止まる。

 そして、左足を前方へ。
 踏み出すのではなく、踏み込んだ。

「伏せろっ!」

 次の瞬間、イチ君は野球のピッチャーの如く、刀をぶん投げた。
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