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怪異妙奇譚伝 作者:Kt

壹譚目

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 「明日は10時でいいんだよね?」サヤは覗くように顔を横にやる。
 「うん」同じく横を向いて、縦に頷くアヤ。

 2人は濃紺のスクールバッグを肩にかけ、セーラー服を揺らしながら自宅への道を歩んでいた。黒を基調とした上下の中に襟や袖に白の線、胸元に赤いセーラースカーフという最近ではあまり見ない古風なセーラー服。

「前みたいに遅れないように、今日は早く寝なよ」

 白い歯を見せながら茶化すアヤに、「余計なお世話だよ〜だ」とサヤは赤い舌を少し出して顔をクシャリと歪めた。
 意識をせずだが、お互い変顔。仲良さげにフフッと笑い合った。

 十字路に差し掛かり、2人は立ち止まり、互いに向き合う。

「じゃあね、サヤ」

「うん! バイバーイ」

 アヤは右方向、サヤは左方向。それぞれの自宅へ向かって、2人は歩き出した。

「フッフフフッフッフー」

 サヤの癖は、鼻歌を口ずさんでしまうことだ。
 曲はバラバラ。好きなアーティストの既存曲であったり、音楽知識は皆無だが適当に作った即興曲だったり。

 そして、ハッとする。誰かそばにいるかも、と。

 気づかなかっただけで近くにいたみたいなことは身をもって経験してるので、外出中は自制をと自身に忠告している。そのはずなのだが、癖というのはなかなかすぐには直らず、ふと気を許した瞬間に戻ってしまう。
 家でも気をつけていかないと直らないのかもしれないが、それは嫌だった。プライベート空間まで邪魔されたくはなかったのだ。

 街灯が少なく少し暗めではあるが、今は立夏が過ぎて1ヶ月経過した夕方6時。時間的に仕事や学校帰りの人がいても何らおかしくはない。

 左肩にかけたスクールバッグをかけ直してから、確認しようと辺りを見回そうとするサヤ。

 だが、しなかった。というか、できなかった。

 顔を、首を動かそうとした瞬間、背後から気配を感じたからだ。距離はあると思われるが、明らかに感じる何かが背に悪寒を走らせる。

 サヤがこんな気配を感じるのは実は2回目。サヤはストーキング被害に遭ったことがあるのだ。
 その時も背後からの異様な気配を感じ、恐れ、怖がった。

 だが、ちょっと違う。
 いやちょっとどころじゃない。かなりだ。

 何が違うのか?——足音が少しも聞こえないのだ。
 気付かれぬよう歩くのだとしても、多少は聞こえるはず。なのに今回は聞こえない。前進にしろ後退にしろ左右に隠れるにしろ、歩む行為で発生する物音的なものさえも一切。

 つまり、今気配だけしか感じていない状態である。
 また、その気配も上手く表現できないのだがなんかこう、得体の知れない何かがべったりと背中にまとわりつこうとしている奇妙な感覚を伴っており、そのことが余計に悪寒を駆け巡らせていた。

 何なの、一体——サヤは頭の中でそう呟くも、歩くスピードは緩めない。鼻歌も止めない。
 下手に慌てるよりは平常心を保っているという自分への嘘をついた方が落ち着けるし、もし「気づいた」・「気づいている」というアクションを後ろの誰かに見せてしまったら、何をしてくるか分からない。自分の身に危険が及ぶ可能性があるというのを以前の時に教訓として学んでいる。
 とは言っても、このまま気づかないフリをし続けていても危険であるという今の状況が改善されるわけではない。あくまで悪化しないというだけ。

 タイミングを見計らうサヤ。
 何をするかは決まっている。以前ストーキングをされた時と同じことだ。
 諸々の事は違ってはいるものの、応用すれば効果はあるはず。
 それに、下手に叫んでもケータイをいじっても危険である状況と緊張から実のところ、今のサヤにはこれしか思いつけなかった。

 どこか……どこかきっかけになるようないいトコは……

 視界にふと目の前に曲がり角が見えた。あまり高くはない塀の向こうからは木が生えて、枝を伸ばしている。それにより、曲がった後、姿が一瞬だけだが見えなくなることが想像できた。

 あそこなら……

 曲がり角に近づくサヤ。体に緊張が走る。

 私なら、できる——自身を鼓舞するサヤ。

 さらに近づく。
 曲がり角まで残りもう少し——あと5メートル、4メートル、3、2……

 曲がり角を曲がる。

 今だっ!——サヤは思いっきり走った。
 前後に腕を素早く振り、一目散に角から離れる。バッグが荒々しく揺れ、脇腹にぶつかる。注意が向いていないからか、衝撃や痛みは不思議と感じなかった。

 その先で見えた曲がり角を左へ。また少し先のを今度は右に。
 すると左手に、プレハブ小屋のある空き地が見える。

 ここだ!——体力が尽きかけていたサヤは急いでプレハブ小屋の陰に隠れる。

 膝を曲げて、その場で立ち止まる。異常に息が荒い。肺が空気を欲しがっていた。

 サヤは運動神経が良い方ではない。それよりか、できれば見学していたいと願う人間。部活も運動系ではなく、ブラスバンド部。確かに他の文化部に比べては呼吸というものと密接に関わりを持っているが、だからと言って運動に、特に走ることに大きな利益をもたらしているわけではない。かろうじて肺活量だけである。

 少し落ち着いてきた。目を閉じる。2回大きな深呼吸をし、息をしっかり整える。だが、心臓の鼓動は早い。

 よし——決心して、立ち上がり、そっと道路を見る。

 誰もいないようだ。目視したことで精神的な落ち着きを取り戻す。大きく息を吐き、胸をなでおろした。

 だが、まだ終わったわけではない。
 とりあえず、110番をしなければ——バッグからケータイを取り出そうとした瞬間、サヤの背に再び悪寒が。

 さっきと違い、距離はない。すぐそばだ。おそらく、拳一個分ほど。
 サヤは体を小刻みに震わせながら、ゆっくりと振り返る。

 正体を、はっきりと見た。
 だが、分からなかった。何も分からなかった。

 そこにいたのは、今までに見たことない本当に得体の知れぬ“何か(・・)”だったのだ。

 この時、サヤは前に伝え聞いたことの間違いに気付いた。

 本当の恐怖に出会った時、人は声を出すことができないんじゃない。本当の恐怖が声を奪ってしまうのだ——と。

 そして、その何かはサヤを……



 アヤは立ち止まり、眉をひそめながら後ろを向いた。
 誰に呼ばれたわけではない。だが何か嫌な感じがしたのだ。

 辺りは感じを全否定するかのように、静かだ。鳥が鳴く声も、道路から離れているからか車の音も、不思議と近くの家からするはずの生活音もしない。夜だったら、思わずすくむぐらいの静寂である。

「……気のせいか」

 ぼそりと呟いたアヤはバッグをかけ直し、止めていた足を動かし始めた。
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